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[뉴스풍경] 미국 내 탈북민들, 코로나 속에도 의미있는 삶...2021년 기대


지난 20일 미국 워싱턴 백악관에 세워진 대형 크리스마스트리와 멀리 보이는 워싱턴 모뉴먼트.

매주 금요일 북한 관련 화제성 소식을 전해 드리는 ‘뉴스 풍경’입니다. 신종 코로나바이러스로 얼룩진 2020년이 지나가고, 2021년 새해를 맞는 미국 내 탈북민들의 심경은 어떨까요? 장양희 기자가 들어봤습니다.

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어릴 적 연락이 끊긴 아버지로부터 도움을 받아 탈북했던 유형준(가명)씨.

2020년 1월 아버지와 연락이 닿은 지 3년 만에 미국에서 감격스런 재회를 했습니다.

[녹취: 유형준] “집에 온 기분이고요. 엄청 마음이 편해요. 포옹하면서 그냥.. 보고싶었다고 말했어요. 보고 싶었거든요. 엄청 보고 싶었어요. 3년만에 소원이 이뤄진 거에요. 서먹서먹한 게 없어요. 참으로 고맙죠. 여기까지 데리고 나온 거 만도. 아무 것도 안해줘도 할 말이 없어요……”

20세 청년 유형준 씨는 2020년에 미국에 입국한 2명의 탈북 난민 가운데 한 명입니다.

2017년 탈북 후 2년 가까이 태국의 난민수용소에 머물렀던 유 씨는 수용소에서 처음 들어본 ‘아메리칸 드림’을 품고 2020년 1월 23일 미 동부 버지니아에 도착했습니다.

영어 공부에 몰두할 생각이었던 유 씨는 지난 1년여 시간 동안 코로나바이러스 팬데믹으로 달라진 환경에 오히려 감사함을 느끼고 있습니다.

[녹취: 유형준] “시카고 안 간 것에 감사하고, 누나 집에 온 게 감사하고. 누나 안 만났으면 어떻게 살지 궁금하고, 엄청 힘들 것 같고요. 제 집처럼 먹고 싶은 거, 맘 편하게 하거든요. 옷도 챙겨주시고. 너무 잘 해주시니까. 코로나 느낌 못받고 잘 지내고, 원래 가려고 했었는데, 시카고에 코로나가 많이 터졌다고 해서 못갔는데 그게 감사하고요. 어쨌든 일이 안 됐는데, 좋았던 거 같아요…”

미 중서부 시카고로 옮겨 탈북 난민을 위한 무료 영어교육 시설로 가려고 했지만, 현재의 생활에 만족하고 있다는 말입니다.

석 달 전부터 탈북민 가정이 운영하는 식당에서 일하고 있다는 유 씨는 주변에서 다른 선택지도 권하고 있지만, 2021년 한 해는 지금 일에 충실할 계획입니다.

[녹취: 유형준] “아직까지는 코로나도 터지고 하니까 다닐 상황도 아니고, 저는 혼자니까 이제는 혼자 살아가야 하는데, 괜찮아요. 누나는 다른 곳에 가라고 권고하고 기술 일 하라고 하시는데, 아직까지는 여기 있으려고 해요.”

같은 시기 난민 자격으로 미국에 입국한 50대 남성 김창민(가명)씨도 직장에서 일하며 코로나에 신경 쓸 사이 없이 바쁘게 지냈습니다.

[녹취: 김창민] “괜찮았어요. 일하는 정신에 직장 출근하고, 밤일 하거든요. 오후 2시부터 밤 10시 까지. 회사 출근하면서 일하는 정신에 어떻게 지나갔는지 모르겠고. “

전염병 확산으로 불편함을 겪긴 했지만 1년 동안 미국을 경험하며 미국으로 온 게 잘 한 선택이라고 김 씨는 자신합니다.

[녹취: 김창민] “그렇죠. 잘 왔죠. 북한 그 땅에서 살면. 아이고.. 더 말할 수 없죠. 잘 왔어요.”

지난 1년 동안 낯선 땅에서 잘 살 수 있게 도움을 준 고마운 사람도 많았습니다.

[김창민] “교회에서 많이 도와주고, 목사님 그리고 사람들이 많이 도와줬죠. 너무 감사하죠…”

그러나 두고온 땅 북한을 생각하면 마음이 아픕니다. 김 씨는 자유란 목숨을 걸 만큼 가치가 있다는 것을 말해주고 싶습니다.

[녹취: 김창민] “그 땅을 모르고 살았지. 그 힘든 땅에서 어떻게 살아요. 자유를 찾아서 모두 대한민국으로 가던지.. 그 땅에서 자유를 찾아라. 무지막지한 노예로 살 수 없잖아요. 말할 게 없어요.”

미국에 온 지 올해로 10년이라며 감개무량하다는 크리스 최 씨는 “애숭이 어린 애가 인생의 새로운 환경에서 이제 열 살이 됐다”면서 “내 인생에 가장 보람되고 즐겁고 진정한 사랑과 행복이 무엇인지 새롭게 깨닫게 한 귀중한 시간들이었다”고 한 해를 보낸 소감을 말합니다.

15년 동안 찾았던 여동생과 연락이 닿았고 매일 전화통화하며 그리움을 달래고 있는 최 씨는 동생과 함께 좋은 세상에서 잘 사는 것이 소망입니다.

유타주 솔트레이크 시티에서 대형 호텔의 요리사로 일하지만 호텔업계가 코로나 팬데믹으로 타격을 받으면서 최 씨도 주 정부가 제공하는 실업급여를 받아 생활할 수밖에 없었습니다.

그러나 최 씨는 2021년에는 더 노력하며 욕심을 내려놓고 겸손하게 남을 배려하겠다면서, 악성 전염병이 인류를 위협하는 일이 다시는 없기를 기도하겠다고 말했습니다.

2011년 미국에 입국한 경제학자 갈렙 조 씨는 미 연방정부 공무원으로, 올해부터 박사학위를 준비하느라 여념이 없습니다.

또 코로나 팬데믹으로 모두가 겪었던 것처럼 낯선 상황에 마음의 안정을 찾는데 시간이 필요했습니다.

[녹취: 갈렙 조] “처음에는 일하는 환경이 많이 바뀌어서 효력도 떨어지고, 사람들도 못 만나니까 안정을 찾는 게 시간이 걸렸고,.”

그러나 제한된 상황 속에서 오히려 잊고 지냈던 가족의 소중함을 다시 깨달았던 매우 특별한 시간을 보내는 등 적잖은 변화를 경험했습니다.

[녹취: 갈렙 조] “참 많은 일들이 생긴 해였거든요. 첫 아기도 가지게 되고. 사실은 내일이 해산 예정일이에요. 아기랑 집에 있으면서 아내랑 산보를 많이 했어요. 많은 이야기를 나누고, 서로간에 더 잘 이해하게 되고. 그리고 올 해 아기 생김과 더불어 첫 집도 샀거든요. 얼마 전에, 미국에 와서 10년 전에 저희만의 집을 가지게 됐고..”

아빠가 될 기대감, 그리고 내 집 마련까지 이룬 잊지 못할 2020년 이었습니다.

첫 아기가 아들이라고 말하는 조 씨는 그래서 2021년이 매우 바쁜 한 해가 될 것으로 기대하고 있습니다.

[녹취: 갈렙 조] “2021년은 너무 바쁠 것 같습니다. 3개월 출산휴가를 받았어요. 아기도 3개월 동안 육아도 같이 하고 공부도 같이 하고, 그래서 엄청 바쁠 것 같고 새로운 한 해일 것 같습니다. 새로운 것을 경험하게 되니까..”

유타 주에 거주하는 제이크 김 씨는 아내와 함께 코로나 사태 속에서 아이 둘을 양육하며 유학생으로서 어려운 시간을 보냈습니다.

[녹취: 제이크 김] “저에게는 더 어려웠어요. 교실에서 학생들과 교수님과 토론하고 소통하는 것을 좋아하는데 모든 수업이 온라인으로 진행해 답답한 생각이 들었죠.”

2015년에 가족을 데리고 미국 유학생 신분으로 오게된 김 씨는 수 년 동안 미국인들의 도움으로 학업을 이어갈 수 있다는 것만으로도 충분히 감사한 한 해를 보냈습니다.

[녹취: 제이크 김] “그래도 공부할 수 있었다는 것에 굉장히 고마운 마음이 듭니다. 제 와이프도 대학을 다니고 있거든요. 학비도 두 사람 것을 내야 해서 만만치 않거든요. 그런데 공부를 꾸준히 할 수 있었다는 것에 너무 감사하고요. 모든 과목에 A를 받으려고 애쓰고 올해도 전 과목 다 A를 받았어요. 유학생으로서 A를 받자면 원어민 보다 더 많은 시간을 투자해야 하거든요. 굉장히 삶의 고단함이 느껴지긴 하는데, 공부를 할 수 있다는 감사함이 있었고. 저희를 도와주시는 분들에 보답도 됐고.”

정치외교와 국제관계를 공부하고 올해부터 인권단체의 연구 인턴으로 참여하며 시야를 넓혀가는 제이크 김 씨는 2021년 대학 졸업을 앞두고 있습니다.
졸업과 함께 취업에 대한 계획에 마음이 바쁜 제이크 씨는 민간단체나 정부기관에 문을 두드려볼 계획입니다.

미국 내 탈북민들은 새해를 맞이하며 기대감에 부풀 때면 두고온 땅, 그리운 가족 생각에 마음 한 켠에 늘 미안함이 있습니다.코로나로 세계 경제가 위축된 상황에서 북한 주민들의 형편은 더 힘들었다는 것을 알기 때문입니다.

매년 처가 식구들에게 돈을 보낸다는 제이크 씨는 중국에서 전화가 걸려올 때마다 가슴을 졸입니다. 혹여 가족에게 무슨 일이 벌어진 것은 아닐까 하는 염려가 앞섭니다.

[녹취: 제이크 김] “탈북자로서 항상 어려운 상황이면 북한에 있는 사람들이 걱정이 돼요. 항상 전화를 받을 때마다 부모님들이 나이가 들어가니까 죄스러움이 남아 있거든요. 전화 올 때 중국 핸드폰이 뜨면 심장 박동 수가 올라가요. 중국에서, 북한에서 오는구나 아니까, 그 순간이 굉장히 아주 긴장되는 순간이에요. 혹시나 나쁜 소식이 전해지지 않을까 싶어서..”

그러나 먼 타국에서 염려 밖에 할 수 없는 탈북민들은 이런 상황에서도 북한 사람들이 희망을 놓지 않기를 바라는 마음입니다. 갈렙 조 씨입니다.

[녹취: 갈렙 조] “빨리 상황이 좋아져서 생업에도 힘쓰기를 바라고요. 마음 속으로는 이 일을 통해서 더 화목한 가정이 되기를 바라고 있고요. 무엇보다 희망을 놓지 않기를 바랍니다. 어떤 상황에서도 희망만 있으면 극복할 수 있으니까, 희망을 놓지 않으시기를 응원하겠습니다.”

VOA 뉴스 장양희 입니다.

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