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베트남-미국, 고엽제 피해자 돕기 협력하기로 (E)


베트남의 ‘우엥 민 찌엣’대통령과 부시미국대통령은 지난주 백악관 정상회담에서 고엽제, 영어로 Agent Orange로 인한 후유증에 대처하기 위한 새로운 노력들을 발표했습니다. 양국 정상들은 고엽제 후유증을 앓고 있는 피해자들이 도움을 필요로 한다는 사실에 견해를 같이했습니다. 그러나 고엽제가 신체건강에 실제로 얼마나 위해한지를 둘러싼 과학자들의 의견은 여전히 분분합니다.

베트남전쟁중에 미군병력이 정글지대에 살포했던 고엽제, Agent Orange 로 인해 아직까지 후유증을 앓고 있는 피해자들은 약 300만명에 달한다고 베트남은 주장합니다. 고엽제는 고도의 유독 화학 물질을 함유했습니다.

미국은 지난 오랫동안 고엽제로 인해 각종 질환들이 발병했다는 주장은 과학적으로 입증되지 않았다고 말하면서 베트남인 피해자들을 위한 베트남 정부의 배상요구를 거부했습니다.

그러나 최근 들어 미국은 베트남 장애자들에 대한 의학적 지원 자금을 증액했고 미국 의회는 유독물질관련 여러 질환의 치료와 고엽제 잔재 제거를 위해 300만달러의 예산을 책정했습니다.

베트남 참전 미군재단의 하노이주재, ‘탐 레킨저’씨는 자신은 이미 지난 1970년대부터 고엽제문제에 관여해 왔지만, 지난 2년동안 가장 많은 진전이 이루어졌다며 기뻐했습니다.

미국 국방부는 최근 하노이에서 있은 실무논의에서 얼마나 많은 양의 고엽제가 보관되었다가 어느 곳에 살포되는지를 밝힌 2년간의 집중조사결과를 베트남 국방부에 제시했습니다.

미국 국제개발처, 약칭 ‘유세이드’ 의 하노이지부, 환경문제 담당 ‘네이탄 쎄이지’씨는 그같은 협력은 미국과 베트남 사이의 날로 증대되고 있는 우호관계의 일환이라고 지적했습니다.

양국 사이의 협력정도는 과거 그 어느 때 보다도 양호하다면서 쎄이지씨는 베트남으로부터 지원을 요청받았기 때문에 미국은 계속 지원을 아끼지 않을 것이라고 말했습니다.

레킨저씨는 고엽제를 보관했던 이전의 미군기지들에서 화학물질 분석회사인, 햇휠드상담사가 상당량의 유독물질을 발견했지만, 베트남 농촌지역에서는 고엽제의 흔적을 찾지 못했음을 보여주는 연구결과가 발표된 2005년말부터 베트남 정부의 태도가 바뀌기 시작했다고 말합니다.

그 조사결과가 나오자 베트남 정부는 마침내 이전의 유보적인 자세를 바꾸게 되었고 특히 농산품과 해산물 수출에 더 이상 우려하지 않고 공개적으로 고엽제문제를 처리해야 할 때가 되었다고 말하게 되었다는 것입니다.

그 조사결과에 따라 미국정부역시 이전의 미군기지들 부근에서 유독물질들을 완전히 제거하는데 미국의 지원이 집중 사용될 수 있을 것으로 다시 확신하게 되었습니다.

이처럼 베트남과 미국 정부가 공동협력을 기울이고 있는 가운데 미국 과학자들은 아직도 얼마나 많은 고엽제관련 유독물질이 베트남에 남아있는지 그리고 인체건강에 대한 유해정도는 어떠한지를 둘러싸고 논쟁을 그치지 않고 있습니다.

1970년대 초엽부터 고엽제를 연구해온 미국과학자 알빈 영씨는 베트남 중부 다낭시에서의 유독물질에 관한 햇필드사의 조사자료는 잘못된 것이라고 말합니다.

햇트필드사가 발견한 유독물질, 다이옥씬, 또는 TCDD 대부분은 다른 출처들에서 비롯되었을 수 있다고 말하고 특히 베트남의 ‘칸 토’시에서 발견된 유독물질은 시당국 쓰레기 매립장에서의 야외 소각에서 비롯되었다고 말합니다.

햇트필드사가 고엽제로 부터 TCDD를 탐지했을 가능성은 희박하다는 것입니다.

그러나 베트남 적십자사의 고엽제 피해자 계획 책임자인 ‘레 케 쏜’박사는 의견을 달리합니다. 고엽제가 보관되었던 지점들 인근에는 선천적 결함을 갖고 태어난 사람들이 밀집해 있음을 발견했다고 쏜박사는 말합니다.

쏜씨는 고엽제 피해자들을 돕기 위해 최근 미국 정부가 특별히 예산을 마련했고 또 고엽제 문제를 새로운 측면에서 바라보고 있다는 징후로 베트남은 간주하면서 고마워 하고 있다고 말합니다.

미국의 일부 과학자들은 고엽제 후유증의 심각성을 여전히 받아들이지 못하고 있지만 미국과 베트남, 양국 정부들은 베트남 정부에 의해 고엽제 피해자로 분류된 사람들을 돕기 위해 공동협력하고 있습니다. 고엽제문제에 관여해온 사람들에게 이는 분명한 진전으로 평가됩니다.

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When Vietnamese President Nguyen Minh Triet met United States President George Bush in Washington last week, they announced new efforts to tackle the damage caused by Agent Orange. Although the countries agreed victims of Agent Orange need help, scientists are still arguing over how harmful the chemical defoliant really was. Matt Steinglass has more from Hanoi.

Vietnam claims about three million of its citizens suffer health problems stemming from Agent Orange, which U.S. forces sprayed on Vietnamese jungles during the Vietnam War. The defoliant contained high levels of the toxic chemical dioxin.

For many years, the United States rejected Vietnamese appeals for compensation for these victims, saying claims that diseases were caused by Agent Orange were not supported scientifically.

But recently, the U.S. has increased funding for medical aid to people with disabilities in Vietnam, and the U.S. Congress has appropriated $3 million for cleanup and treatment of dioxin-related illnesses.

Tom Leckinger, Hanoi representative of the Vietnam Veterans of America Foundation, is pleased.

"I've been involved with Agent Orange literally since like the late '70s [1970s]," he said. "It has moved more in the past two years than it had in the entire the decades prior to that."

At a recent workshop in Hanoi, the U.S. Department of Defense presented Vietnam's Defense Ministry with an exhaustive two-year study showing how much Agent Orange had been stored and sprayed, and where.

Nathan Sage, environment officer at the U.S. Agency for International Development in Hanoi, says such cooperation is part of the countries' increasingly friendly relationship.

"The level of cooperation on this issue has never been better," said Sage. "And we will continue to support them because they asked for the assistance."

Leckinger says attitudes began to shift in late 2005, when a study by a chemical analysis firm, Hatfield Consultants, showed high levels of dioxin contamination on former U.S. bases where Agent Orange was stored, but no contamination in the countryside.

"I believe that freed up the Vietnamese government to finally come forward and say, 'Now we have to address this,' without being concerned about export issues, agricultural and seafood exports," he said.

It also reassured the U.S. that assistance could focus on cleaning up dioxin "hot spots" near former U.S. bases.

Although the governments are cooperating, the scientists still often disagree on how much Agent Orange-related dioxin is in Vietnam, and what the health effects are.

U.S. scientist Alvin Young has been studying Agent Orange since the early 1970s. He says the Hatfield data on dioxin in the central Vietnamese city of Danang, is misleading.

He says much of the dioxin, or "TCDD", that Hatfield found might have come from other sources. Young points to Hatfield's discovery of dioxin in the Vietnamese city of Can Tho, which he says probably came from the open-air burning of trash at a municipal dump.

"My conclusion: it is highly unlikely that Hatfield Consultants detected TCDD from Agent Orange," Young said.

Dr. Le Ke Son, head of the Vietnamese Red Cross's Agent Orange victims program, disagrees. He says he has found clusters of birth defects near Agent Orange storage sites.

Son notes that the U.S. government has recently set aside money to help Agent Orange victims. He says Vietnam appreciates this as a sign that the U.S. sees the problem from a new angle.

For three years, a group of Vietnamese Agent Orange victims has been suing the U.S. manufacturers of the defoliant. The suit was dismissed in 2005, but the Vietnamese appealed and argued their case in New York last week.

Leckinger of the Vietnam Veterans Group says that, even if the suit is reinstated, compensation is a long way off.

"I would bet a month's salary we're looking at 10 years before this thing would come even close to a trial," he said. "So to be implying that there's some level of compensation in any near future time-frame is simply raising people's hopes falsely."

Even if some American scientists still do not accept how serious the damage from Agent Orange was, the U.S. and Vietnamese governments are cooperating to help some of those who Vietnam says are victims. For those long involved in the issue, that counts as progress.

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