미국의 바락 오바마 대통령은 지난 29년 동안 금지돼 온 대서양 연안의 석유 시추작업을 허용한다고 발표했습니다. 이 같은 조치는 미국의 해외 수입 원유 의존도를 줄이고, 재정 수입을 늘리려는 의도로 풀이되고 있는데요, 유미정 기자가 좀 더 자세히 전해드립니다.

:  유미정 기자,  오바마 대통령이 이번에 석유와 천연가스 시추를 허용한 지역을 자세히 설명해 주시죠?

답:  네, 미국의 대서양 해안과 멕시코만 동부, 그리고 알래스카 북부 해안입니다. 이에 따라 지금까지 시추가 금지돼 온 미국 동부, 델라웨어주 북부에서 플로리다주 중부 해안까지 약 1억6천 7백만 에이커에 이르는 동부 대서양 연안에 처음으로 석유와 천연가스 시추가 가능하게 됐습니다. 1억 6천 7백만 에이커면 한반도 면적의 3배가 되니까, 25만 5천 60 제곱 킬로 미터에 달하는 광대한 면적인데요, 또 이번 계획에 따라 척치해 (Chukchi Sea)와 보포트 해 (Beaufort Sea) 등   약 20만 제곱 킬로미터에 이르는 북극해 연안도 광범위한 조사 연구 이후, 적절하다고 판단이 되면 시추 활동이 가능하게 됐습니다.

:  그러면 미국 동부와 알라스카 주 근해 거의 전역에서 시추가 허용되는 것입니까?

답: 그렇지는 않습니다. 예외 지역이 있는데요, 멕시코에서 캐나다 국경에 이르는 태평양 해안과 동부 뉴저지주 북부해안에서는 개발이 계속 금지됩니다. 또 환경적으로 민감한 알라스카 주 남서해안의 브리스톨만도 보호구역으로 설정돼 석유와 천연가스 시추가 금지됩니다.

:  지금까지 이들 지역에 시추가 금지돼 온 이유는 무엇입니까? 

답: 이미 잘알려져 있듯이, 환경오염과 어업피해 문제 때문입 니다. 미국은 지난 1981년 제정된 연방법에 따라 미국 연안의 거의 모든 지역에서 석유와 천연가스 시추가 금지돼 있습니다. 지난 2008년 조지 부시 전 대통령과 공화당은 이 법안의 폐지를 추진한 바 있는데요, 당시 부시 대통령은 대서양과 태평양 연안 석유시추 금지 해제를 제안했지만, 이는 환경보호운동가들의 법정 도전을 받았고, 이후 이 문제는 오바마 행정부 취임 후 지금까지 정책 우선순위에서 뒷전에 밀려있었던 것입니다.

) 시추가 허용되는 지역의 석유와 천연가스 매장량은 얼마나 되나요?

답) 미 내무부의 추산에 의하면 현 소비 수준으로 3년간의 석유 소비량과 2년간의 천연가스 소비량 분이 매장돼 있습니다. 하지만 이 같은 추산은 경우에 따라 30년 이전의 지질 자료에 근거한 것이라 현재의 정확한 매장량을 판단하기는 어렵습니다.

) 그렇다면 오바마 대통령이  지난 20여년 동안 금지돼 온 대서양 연안의 석유 시추를 허용하게 된 배경은 무엇입니까?

답) 오바마 대통령은 31일 이번 조치는 미국의 해외 수입 원유 의존도를 줄이기 위한 의도로 마련됐다고 말했습니다.

미국이 화석 연료와 수입 석유 대신 자체 연료와 청정 에너지에 의존토록 하려는 전략이라는 것입니다. 오바마 대통령은 이번 조치는 장단기적으로 미국의 경제를 부강하게 하는 데 기여할 것이라며, 이 같은 기회를 저버리는 것은  실수가 될 것이라고 말했습니다. 

이와 더불어 이번 조치는 정부의 수입을 늘리려는 의도도 있다고 전문가들은 분석하고 있습니다. 특히 오는  11월 중간 선거를 앞두고 있는 오바마 행정부로서는 높은 재정적자와 실업률에 대한 국민의 비판을 무시할 수 없는 형편인데요, 석유 시추 허용으로 연안 광구를 석유회사에 임대해 임대 수익을 거둬 들이고,  해저 유전 개발에 필요한 일자리를 늘림으로써 이 같은 비판을 무마하고자 한다는 것입니다.

또 일각에서는 오바마 대통령이 현재 추진 중인 에너지와, 기후 변화 법안의 통과를 위해 20년 이상 금지해 온 대서양 근해 시추를 허용했다며, 정치적 의도도 있다고 풀이하고 있습니다. 즉 기후법안에 반대하는 에너지업계와  친 산업계 공화당 의원들의 지지를 확보하기 위해서 석유시추를 허용하기로 했다는 것입니다.

) 오바마 대통령의 대서양 근해 시추 허용에 대해 어떤 반응들이 예상됩니까?

답)  그동안 석유 시추 허용을 줄기차게 추진해 왔던 석유 기업이나 국내 시추 지지자들은  크게 환호할 것입니다. 하지만 오바마 대통령을 지지해왔던 환경운동가들, 그리고 시추로 영향을 받게 될 주들의 주지사와 상하원 의원들의 반발이 예상됩니다. 이미 오바마 대통령의 시추 허용 발표가 나오자 환경보호단체를 비롯해 앨라배마, 플로리다 주정부 등은 환경과 어업 파괴 등의 이유로 즉각 반대를 표명했습니다.

) 본격적인 개발은 언제 시작됩니까?

답 ) 먼저, 해당 시추 지역의 지질조사와 환경평가를 거친뒤 그 다음 공개입찰을 통해 개발 업체를 선정하기 때문에, 실제 개발에 착수되려면 앞으로 수 년간의 시간이 걸릴 것으로 예상되고 있습니다.

진행자) 지금까지 오바마 대통령이 지난 29년 동안 금지돼 온 대서양 연안의 석유 시추 금지를 해제한 데 대해 자세히 살펴봤습니다.