미국 서부, 캘리포니아주 몬트레이시에는 세계 최고 수준의 외국어 교육기관이 있습니다. 1941년부터 미 국방부 산하 언어 연구원은(Defense Language Institute) 미군의 언어 능력을 배양해 왔습니다. 자세한 소식입니다.

캘리포니아주 해안, 아름다운 경관에 자리한 몬트레이시의 요새(presidio)라고 불리는 미군 기지는 세계 문화의 교차로 입니다. 미군 산하 각 기관에서 차출된 3천명의 병사들은 20여 개의 언어 중 한가지를 완벽히 구사하기 위해 고군분투하고 있습니다. 

이들은 쌍방향 컴퓨터에서 소형 음향기기,ipod 에 이르기까지 최신 장비를 사용하지만 이 곳의 교사들은 언어를 배우는데 지름길은 없다고 말합니다. 학생들은 하루에 7시간씩 교실에서 집중 수업을 받는 것에 더해 많은 양의 숙제를 받는다고 아랍어와 파슈토어를 배운 한 병사가 말했습니다.

이 병사는 하루에 숙제 하는데 두 세시간이 걸렸으며, 이 외에도 두 세시간 추가로 자습을 했다고 밝혔습니다. 

아프가니스탄과 이라크 전쟁으로 인해 동남아시아와 중동 지역 언어가 새롭게 주목 받고 있습니다. 이란계 미국인인 파라 자파리 교사는 젊은 병사들에게 이란어를 가르치고 있습니다.

자파리 교사는 "육군, 공군, 해군, 해병대 등 모든 병사들이 이곳에서 외국어에 대한 지식이 전혀 없이 공부를 시작한다"고 말했습니다. 자파리 교사는 "아랍어 철자를 가르치는 데에도 것도 2주 반이 걸린다"고 말했습니다. 

약 47주 후 학생들은 이란어에 능통한 수준에 이르게 됩니다. 

국방부 언어연구원의 사령관인 수 앤 샌더스키(Sue Ann Sandusky) 대령은 각 언어가 영어 사용자들에게 얼마나 어려운가에 따라 교습 기간이 달라진다고 설명했습니다.

샌더스키 대령은 "프랑스어, 포르투갈어, 스페인어, 이탈리아어 와 같은 로망스어 즉, 이른바 배우기 쉬운 언어들은 6개월의 기본 과정을 운용하고 있으며, 영어 구사자가 가장 배우기 어려운 언어들인 중국어, 아랍어, 일본어, 한국어와 같은 경우에는 18개월 과정이라고 말했습니다. 

일년에 한번 '언어의 날'에 병사들은 짧은 휴식시간을 갖게 됩니다. 이날 언어연구원은 캘리포니아주 곳곳에서 중고등학생들을 초대해 세계 문화를 소개합니다. 

병사들은 중국 용춤, 한국 부채춤, 중동 배꼽춤 의상을 입고 공연을 펼칩니다. 방문하는 중고등학생들은 양고기음식인 양 케밥과 같은 세계 음식을 즐깁니다. 

한 공군 병장은 터키 노래를 불렀습니다.

현재 터키어를 배우고 있는 이 병장은 앞서 연구원에서 세르비아어도 배웠습니다. 

이곳 언어연구원에서 공부하는 병사들의 3분의 2의 나이는 25세 이지만, 일부는 군 경력이 꽤 많습니다. 디노 픽 대령은 외국군과 연락을 취하거나 사령부에서 고문 역할을 하거나 대사관에 파견되는 '외국 지역 장병'들을 선발하고 있습니다. 아랍어를 구사하는 픽 대령은 중동에서 근무한 바 있습니다. 

픽 대령은 '외국"에 파병되는 병사들은 언어 교육을 받은 후 해외에서 일년간 근무한다고 설명했습니다. 

픽 대령은 "해외에서 근무하는 일년 동안 병사들은 미국 대사관이 어떻게 운영되는지를 파악할 수 있으며 해당 지역을 여행하면서 문화, 종교, 역사, 경제를 공부할 수 있다"고 말했습니다. 

국방부 언어연구원의 사령관인 수 앤 샌더스키 대령은 이곳에서 프랑스어를 배운 아프리카 지역 전문가입니다. 1998년에 샌더스키 대령은 콩고공화국에 파견돼 능력을 발휘할 수 있었습니다. 

샌더스키 대령은 파견 직후 콩고공화국에서 내전이 일어났다며 "한 두 번 만난 적이 있는 콩고공화국 국방장관과 합참의장과 한밤중에 프랑스어로 통화하면서 대피 호송차량을 배치하고 항공기 착륙 허가를 받았다"고 말했습니다. 

샌더스키 대령은 학생들이 미군의 일부이기 때문에 이들의 임무는 단지 언어를 배우는 것 이상이라고 말했습니다.

샌더스키 대령은 "이들은 국가 안보를 위해 즉각 사용할 수 있는 언어를 배우고 있다"고 말했습니다. 

국방부 언어연구원 졸업생들 중 일부는 통역병으로 활동하며 대다수는 정보 분야에서 일합니다. 또 일부는 특수부대에 파견되거나 동맹국 군과 함께 일합니다. 샌더스키 대령은 학생들 모두가 다른 나라 언어를 완벽히 구사하고 문화에 대한 이해를 습득한 뒤 졸업해야 한다고 말했습니다.