미국 내 흥미로운 소식과 화제를 전해드리는 미국은 지금 시간입니다. 오늘도 김정우 기자, 함께 하겠습니다.

(문) 청취자 여러분께서는 대체의학이란 말을 들어 보셨는지 모르겠군요? 사람이 아프면 병원을 찾게 되는데 병원이라고 하면 보통 서양 의술을 제공하는 것으로 알고 있죠? 대체의학이라고 하면 보통 이런 서양 의학에서 제공하는 것 이외의 의술을 의미합니다. 그런데 의학 기술이 세계에서 제일 발달한 것으로 평가되는 미국에서 이 대체의학에 의존하는 사람이 늘고 있다고 하더군요? 

(답) 그렇습니다. 그런데 진행자께서는 이 대체의학이라고 하면 구체적으로 어떤 것들이 생각나시나요? 

(문) 글쎄요. 한반도와 같은 동양권에서는 효능을 인정받고 있지만, 서양에서는 아직 낯설은 침술도 이 대체의학에 포함이 될 것이고요, 또 손가락 힘으로 통증을 줄여주는 지압 요법이나 요즘 유행하는 명상법 같은 것들도 이런 대체의학에 들어갈 수 있지 않을까요? 

(답) 그렇습니다. 이외에도 보통 질병을 치료할 때 쓰이는 전통적인 민간 요법이나, 허브라고도 하죠? 자연 약초를 이용한 치료도 이런 대체의학에 포함됩니다. 

(문) 이런 기법들뿐만이 아니라, 어떻게 보면 미신 같은 요법들도 미국 내 대형 병원에서 버젓이 시행되고 있더군요? 

(답) 네, 얼마 전에 에이피 통신이 이와 관련해서 보도한 기사를 보니까요, 아주 재미있더군요. 기사는 메릴랜드 대학 부속 병원에서 벌어지고 있는 한 대체의학 요법을 소개하고 있는데요, 어떤 내용인가하면요, 먼저 중환자실에서 간호사가 혼수상태에 빠진 환자가 누워있는 침대 주변을 돌면서 노래를 부르고 손을 흔든다고 합니다. 

(문) 보통 사람으로서는 이해가 안되는 이런 행위는 왜 하는건가요?  

(답) 네, 이것은 혼수상태에 빠진 사람에게 들어가 있는 악령을 쫓아내기 위한 요법이라고 합니다. 또 간호사가 환자의 맥박수를 점검하는 기계와, 호흡을 도와주는 기계 소리에 맞춰서 수정으로 만들어진 그릇을 막대기로 두드리는 모습을 볼 수도 있다는데요, 이런 행위는 환자의 숨이 끊어지지 않게 하려는 요법이라고 하네요. 이런 요법들은 영기 요법이라고 해서요, 시술자가 우주의 에너지를 받아서 이 에너지를 증폭시켜 환자에게 전해줌으로써, 질병을 치료하거나, 증상을 호전시키는 요법이라고 합니다. 

(문) 참, 어떻게 보면, 황당무계한 미신 같은데, 이런 행위들이 미국에서 더군다나 대형 병원들에서 행해지고 있는다는 게 믿어지지가 않는군요. 그런데 이런 영기 요법 같은 다소 황당한 요법은 아니지만, 다른 종류의 대체의학 요법을 도입하는 병원들도 점점 늘고 있다면서요? 

(답) 그렇습니다. 미국 병원들에서 행해지는 대체의학 요법 가운데, 가장 일반적인 것으로는 치료를 받고 있는 것은 환자가 받는 스트레스를 줄일 수 있는 요가 같은 명상 프로그램이나 마사지 요법 등을 들 수 있겠습니다. 이런 요법들은 앞서 말씀 드린 영기 요법과 같이 황당한 요법은 아니고, 이제 미국 안에서도 어느 정도 효능을 인정받고 있는 대체의학의 한 분야죠. 몇몇 의과대학들은 아예 대체의학 관련 과목을 개설하거나 학생들에게 관련 코스를 수강해 보도록 권유하고 있답니다. 미네소타 대학 병원은 하와이에 있는 대체의학 센터와 교환 프로그램을 운영 중이고요, 애리조나 대학 병원은 대체의학과 전통 의학이 결합된 통합 프로그램을 운영 중이라고 합니다. 

(문) 병원도 그렇지만 미국내 일반인들도 이 대체의학 뿐만 아니라 대체의학에서 권유하는 식품이나 약품에 더 많은 관심을 기울이고 있죠? 

(답) 그렇습니다. 가장 최근에 나온 통계를 보니까요, 미국인 중에 3분의 1 이상이 침술이나, 척추지압 요법 같은 대체의학에 의존하고 있는 것으로 나타났습니다. 그리고 일반적인 의약품이 아닌 건강 보조 식품들도 대체의학에 대한 관심이 늘어나는 것과 동시에 소비가 늘어나고 있다고 합니다.  

(문) 건강 보조식품이라고 하면, 비타민이나 미네랄 그리고 자연 약초에서 추출한 허브 같은 것들을 말하죠? 

(답) 그렇습니다. 현재 수천만 명의 미국인들이 이런 건강 보조 식품을 섭취하고 있다고 합니다. 15년 전에 미국 의회가 이런 식품들을 식품의약국 승인없이 판매할 수 있도록 허용했는데요, 당시 이런 식품의 종류는 4천개에 불과했는데, 지금은 그 종류가 무려 4만개까지 늘어났다고 합니다.  

(문) 자, 상황이 이렇다면, 정부 차원에서 이런 대체의학이나 민간요법에 대한 통일된 기준이 마련돼야 하지 않을까 싶은데요? 

(답) 네, 그래서 미국 연방 정부는 10년 전에 의회에서 예산을 받아 약 25억 달러라는 큰 돈을 들여, 대체의학이 과연 효과가 있는 것인지를 연구한 적이 있었습니다.  

(문) 연구 결과, 대체의학이 효과가 있는 지 없는 지에 대해서 뚜렷한 결과가 나오지는 않았죠? 

(답) 네, 침술을 제외하고는 다른 대체의학들이 효능이 있는 지를 뒷받침할 수 있는 증거를 발견하지는 못했다고 하네요. 오히려 일부 전문가들은 민간요법에 의지하다가 병이 깊은 환자들이 제때 필요한 치료를 받지 못해서 목숨을 잃는 경우가 많다고 지적하면서, 이런 대체의학의 위험성을 경고하기도 했습니다.  

(문) 많은 사람들이 현재 애용하고 있는 건강 보조 식품들이 부작용을 일으킬 수도 있다는 것도 잘 알려진 사실 아닙니까?  

(답) 물론입니다. 사람들이 제일 많이 먹는 비타민 같은 경우는 비타민을 먹음으로써, 몸 안에 비타민 부족 현상을 해소할 수 있는 지 여부조차도 아직 밝혀지지 않았다고 합니다. 또 일부 자연 약초로 만들어진 제품들의 경우에는 인체에 해로운 중금속이 함유된 것들도 있어서, 건강 보조 식품이 오히려 건강을 해칠 수도 있다고 합니다. 플로리다 주 탐파에 있는 모핏 암센터 소속, 영양학자인 캐이시 앨런 씨는 사람들이 자연의 산물을 뜻하는 내추럴이라는 말을 붙이면 해가 없는 것으로 생각하는데, 이는 전혀 사실이 아니다라고 지적했습니다.   

(문) 이런 건강 보조 식품, 특히 자연 보조 식품을 팔기 위한 허위 광고도 심심치 않게 문제가 되고 있구요? 

(답) 그렇습니다. 지난 해 8월에 이런 과장 광고와 관련해서 황당한 사건이 발생했는데요, 한 회사가 공기 중에 세균이 전파되는 것을 막는 제품을 개발했다고 해서 화제가 됐었는데요, 나중에 이 제품의 효능이 거짓인 것으로 밝혀지면서, 이 제품을 생산하는 제조 회사는 무려 3천만 달러의 벌금을 물어야 했습니다.