미국 공화당은 다음 달에 실시되는 선거에서 대통령 자리를 민주당에 뺏기는 것은 물론, 하원 의석을 크게 잃을 위기에 처해 있습니다. 대부분의 분석가들은 공화당이 총 4백35석의 하원 의석 가운데 최소한 20석을 잃을 것으로 보고 있으나, 30석 이상을 뺏길 지 모른다는 관측도 나오고 있습니다. 이 시간에는 올해 미국 하원의원 선거의 전망을 살펴 보겠습니다.


오는 11월 4일 미국인들은 다음 4년 동안 미국을 이끌어갈 새 대통령을 선출하는 것은 물론, 35명의 상원의원과 435명의 하원의원, 그리고 11개주의 주지사를 새로 선출합니다. 투표장으로 향하는 미국 유권자들은 특정 후보에게 표를 던지기에 앞서 여러 가지 사항을 고려하겠지만, 올해는 무엇보다도 세계금융 위기가 선거에 영향을 미칠 것으로 예상됩니다. 이번 금융 위기로 인해 미국 전역의 공화당 후보들이 피해를 보고 있으며, 나아가서 워싱턴 정계의 판도가 바뀌게 될 것이라고 분석가들은 말합니다.

총 435개 의석에 달하는 하원에서 현재 민주당은 235석을 차지하고 있으며, 공화당은 199석을 차지하고 있습니다. 그리고 나머지 1석은 현재 공석인 상태입니다. 공화당 지도자들은 겉으로 낙관적인 태도를 보이고 있으나, 올해 선거에서 공화당이 크게 패할 지 모른다는 조짐이 나오고 있습니다.

앞서 올해 실시된 특별 선거에서 수십년 동안 공화당의 차지였던 세 개 지역구에서 민주당 후보가 당선됐다는 점은 주지해야 할 사실입니다.

또한 지난 2006년의 중간 선거 이후 은퇴를 하거나 좀 더 고위직에 출마하기 위해 하원을 떠나는 공화당 의원 수 역시 민주당 보다 많습니다.

올해 하원의원 후보들 간의 토론회에서는 경제에 대한 우려와 최근 금융위기에 대한 연방정부의 구제금융 방안이 주로 논의되고 있습니다. 민주당과 공화당 후보들은 당선 공약에 있어서 큰 차이를 보이고 있으나, 금융위기와 관련해서는 비슷한 면도 많습니다.

지난 2006년 공화당 후보가 힘겨운 승리를 거뒀던 오하이오주 제15 선거구에서 올해는 민주당의 메리 조 킬로이 후보가 공화당의 스티브 스타이버스 현 의원에 도전하고 있습니다.

킬로이 후보는 잘못된 점을 수정하고 감시와 규제를 늘려야 한다며, 현재의 위기를 초래한 증권가와 금융기관이 또다시 위험한 행동을 하지 못하도록 막아야 한다고 말했습니다.

현직 의원인 스타이버스 의원은 현재 연방정부의 구제금융안이 성공하도록 해야 한다고 말했습니다. 이번 방안이 현명한 투자였으며, 납세자들이 증권가의 잘못을 책임지는 상황이 되지 않도록 해야한다는 것입니다.

민주당의 버락 오바마 후보가 공화당의 존 맥케인 후보를 크게 앞서고 있는 콜로라도 주의 한 선거구에서는 공화당 소속인 메릴린 머스그레이브 현 하원의원에 맞서 민주당의 벳시 마키 후보가 출마했습니다.

마키 민주당 후보는 지난 4년 동안 머스그레이브 의원이 하원에 상정된 재생 가능 에너지 관련 법안을 모두 반대했다며 공격했습니다.

공화당 소속인 머스그레이브 하원의원은 이에 대해 지출이 심하거나 세금을 올리는 법안은 언제든지 반대한다는 원칙을 갖고 있기 때문이라고 설명했습니다.

경제와 함께 이라크와 아프가니스탄의 전쟁, 조지 부시 현 대통령에 대한 낮은 지지도 또한 공화당 후보들에게 불리한 요소로 작용하고 있습니다. 공화당 선거 관계자들이 선거자금을 어떻게 분배해야 할지 고민하는 가운데 민주당은 공화당 보다 네 배나 더 많은 비용을 하원의원 선거에 지출하고 있습니다.

최근 미국 주간지 '유에스 뉴스 앤드 월드 리포트'와 정치 전문 뉴스 매체 '폴리티코'가 입수해 보도한 공화당 내부 자료에 따르면 공화당은 현재 58개 의석이 다소 불안한 상황이며, 34개 의석의 경우 민주당에 뺏길 위험이 큰 것으로 보고 있습니다.

그러나 민주당 역시 문제가 없는 것은 아닙니다. 플로리다 주에서는 팀 마호니 후보가 개인적인 추문으로 승리가 어려운 상황에 처해 있으며, 펜실베니아주와 같은 몇몇 주요 주에서 민주당 후보들이 힘겨운 선거전을 벌이고 있습니다.

민주당이 이번 하원의원 선거에서 크게 의석 수를 늘릴 지 모르지만, 총 의석 수가 1백석인 상원의원 선거의 전망은 그리 밝지 않습니다. 새로 35명의 상원의원이 선출될 예정인 가운데 공화당은 법안 통과를 저지하기에 충분한 의석을 유지할 가능성이 높다고 전문가들은 말하고 있습니다.

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Republicans face the prospect of significant losses in the House of Representatives during next month U.S. election. Most analysts see Republicans losing at least 20 House seats, but some predictions put potential losses at 30 or more in the 435-seat House. VOA's Dan Robinson reports, while Americans have generally negative views of Congress, Democrats have taken advantage of a general trend of dissatisfaction.

Although a number of issues will be on the minds of Americans when they go to the polls on November 4, the most dominant is the global financial crisis which most analysts agree is pushing voters toward making major changes in Washington, and Republican candidates are vulnerable across the country.

Currently, Democrats hold a 235 to 199 advantage in the 435-member House, with one seat vacant. Though Republican leaders have tried to maintain an optimistic public face, there were some early negative signs in 2008.

Early in the year, three key state districts held by Republicans for decades shifted to Democrats in special elections seen as important early indicators.

Among them was the seat held by former Republican House speaker Dennis Hastert, where a Democratic candidate benefited from fundraising and an endorsement by Democratic presidential candidate Barack Obama. In the southern states of Louisiana and Mississippi, two key seats also fell to Democrats.

At the same time, since the 2006 mid-term election, Republicans leaving Congress, either retiring or running for higher office, outnumber Democratic departures by a margin of 29 to six.

Debates in House races reflect concerns about the economy and the recent government rescue plan for the financial markets.

Democrats and Republicans contrast what they would do in Washington if elected, but also reflect a lot of common ground on the financial mess.

In Ohio's 15th district, which narrowly went Republican in 2006, Democrat Mary Jo Kilroy faces Republican Steve Stivers.

"We need to move in quickly to eliminate and put more oversight and more regulation so the risky behaviors on Wall Street and [in] the banking industry that brought us to this crisis, come to an end," says Kilroy.

"We need to make sure that what they are going to do is going to work," Stivers says. "We need to make sure that it is going to be a smart investment and that the taxpayers aren't going to be left holding the bag for Wall Street."

In Colorado, where opinion polls show Barack Obama has opened a significant lead over John McCain, the House contest between Republican House incumbent Marlyn Musgrave and Democrat Betsey Markey featured this exchange about energy policy.

"My opponent has voted against every piece of renewable energy legislation that has come before the Congress in the past four years," says Markey.

"I will always vote against a bill if it has pork [extraneous spending] in it, and a tax increase and those are the reasons for my no votes on those bills," Musgrave says.

In addition to the economy, the wars in Iraq and Afghanistan have also worked against Republicans, who are also weighed down by President Bush's poor public approval ratings.

Democrats are out-spending Republicans in House races by almost four to one, with Republican congressional campaign managers forced to make tough choices on where to direct funds.

An internal Republican party document recently reported by U.S. News & World Report, and the multimedia political news organization Politico, described 58 Republican House seats as being at some level of risk, with as many as 34 seats in serious danger of shifting to Democrats.

Among interesting shifts, Minnesota Representative Michele Bachmann's chances for re-election were damaged by controversy that followed her call for investigations of members of Congress that she suggested had anti-American views.

Democrats are not without their problems. In Florida, a Democrat Tim Mahoney's chances of winning a key Republican seat are threatened by a personal scandal, while Democrats faced tough races in some key states, such as Pennsylvania.

While Democrats could sharply increase their majority in the House, the picture in the 100 member Senate is less hopeful, where Republicans may still maintain enough seats to block legislation.