국제적 경기침체에 대한 우려가 점점 더 커지고 있는 가운데, 미국의 주요 주가지수들이 어제(22일) 또 다시 폭락했습니다. 이런 가운데, 금융위기 관련 청문회를 잇따라 열고 있는 미 하원은 어제 주요 신용평가회사 경영진과 전직 직원들이 출석한 청문회에서, 신용평가회사들이 주택담보 증권과 다른 투자들에 대해 부실한 평가를 내리는 중대한 잘못을 저질렀다고 지적했습니다. 이에 관한 자세한 소식입니다.

미국 뉴욕증시가 22일 기업들의 실적 악화와 세계 각국의 금융위기에 대한 불안감으로 5% 이상 폭락했습니다.

다우존스 지수는 5백14포인트 하락해 8천5백19를 기록했고, 스탠다드 앤 푸어스 500지수도 58포인트 하락한 8백97로 장을 마감했습니다.

아시아 증시도 23일 동반 하락세를 보였습니다. 일본의 니케이 지수는 2.5% 하락했고, 한국의 종합주가지수는 무려 7.5%나 폭락해 연중 최저치를 또 다시 경신했습니다.

경제전문 인터넷 웹사이트인 '무디스 이코노미 닷 컴'의 수석 경제학자인 마크 잰디 씨는 심화되는 미국의 경기침체가 미국 50개 주 가운데 28개 주에 영향을 미치고 있기 때문에 경제적으로 어려운 지역의 근로자들이 보다 나은 지역을 찾아 떠나기도 어려운 실정이라고 지적했습니다.

지난 번 경기침체 때는 캘리포니아 근로자들이 라스베이가스나 피닉스, 시애틀 등으로 일자리를 찾아 떠났지만, 지금은 어디로 가야할지 알 수 없는 상황이라는 것입니다.

이런 가운데, 미 하원의원들은 주요 신용평가회사 경영진과 전직 직원들이 출석한 청문회에서, 신용평가회사들의 부실한 신용평가가 미국 금융체제 붕괴의 주요 원인이라고 비난했습니다.

하원 감독 정부 개혁위원회 위원장인 민주당의 헨리 왝스맨 위원장은 신용평가회사들이 투자자들의 안전을 외면했다고 비난했습니다.

수많은 투자자들은 독자적이고 객관적인 평가를 기대했지만, 신용평가회사들은 그같은 신뢰를 깨드렸고, 연방정부 감독 당국도 경고신호를 무시한 채 일반 투자자들을 보호하기 위해 아무 조치도 취하지 않았으며, 그 결과 전체 금융체제가 위기에 처하게 됐다는 것입니다.

이날 청문회에 참석한 무디스와 스탠다드 앤 푸어스 등 두 거대 신용평가회사의 전직 직원들은 비판과 함께 변화를 위한 대안을 제시했습니다.

제롬 폰스 전 무디스 신용정책 담당 전무이사는 신용평가회사들이 주택가격 하락과 비우량 주택담보 대출 관련 기준 완화의 영향을 제대로 평가하지 못했다고 지적했습니다.

당시 무디스는 투자자 보호 보다는 고객 서비스와 소비자 태도에 관한 조사자료 등 마케팅 관련 평가에 더 신경을 썼으며, 그같은 현상은 지난 2001년 정보통신산업 위기 때

대형 통신회사들에 대한 부실 평가에서 처음으로 나타나기 시작했다는 것입니다.

폰스 씨는 현재 신용평가회사들이 취하고 있는 개혁이 충분하지 않다면서 대대적인 경영진 개편과 부실 평가 관련자 해고, 그리고 투명성 제고 등을 촉구했습니다.

현직 신용평가회사 경영자들은 이날 청문회에서 자신들의 부실한 신용평가가 미국 투자자들에게 미친 부정적 영향에 대해 유감을 표시했습니다. 이들은 또 비우량 주택담보 대출의 부정적인 추세를 간파했지만, 문제의 정확한 규모를 인식하지는 못했음을 인정했습니다.

무디스의 레이몬드 맥대니얼 회장은 주택담보 대출 부실의 규모와 속도가 그 정도일 줄은 예측하지 못했다고 말했습니다.

다음 달 4일 열리는 미국 대통령 선거와 상하 양원 선거가 채 2주일도 남지 않은 가운데, 금융체제 붕괴와 신용평가체제 붕괴 문제는 대선 후보들 간의 주요 현안일 뿐 아니라 재선을 노리는 의원들도 우려하게 만들고 있습니다.

매사추세츠 주 출신의 스티븐 린치 민주당 의원은 지역구의 많은 유권자들이 배신감과 분노를 표시하면서 관련자 처벌을 요구하고 있다고 말했습니다.

이런 가운데, 하원 공화당 의원들은 민주당 주도의 위원회들과 법무부의 조사를 보완할 초당적인 위원회 구성을 촉구했습니다. 그러나, 다수파인 민주당이 공화당의 제안을 어떻게 받아들일지는 아직 불투명한 상황입니다.

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U.S. lawmakers have accused major credit rating agencies of serious failures in how they assessed mortgage-backed securities and other investments. Executives of major firms, and former employees testified at a congressional hearing, the latest to examine factors contributing to the U.S. financial system collapse. VOA's Dan Robinson reports.

Bond rating companies assign grades to a range of investments, including mortgage-backed securities at the heart of the current financial mess.

The role of such firms in financial markets has increased sharply in recent years, along with their profits.

House Oversight and Government Reform Committee chairman, Democratic Congressman Henry Waxman, accuses the firms of colossal failures asserting they became focused more on profits at the expense of investor security. "Million of investors rely on them for independent, objective assessments. The rating agencies broke this bond of trust and federal regulators ignored the warning signs and did nothing to protect the public. The result is that our entire financial system is now at risk," he said.

Criticisms by former employees of two large firms, Standard & Poor's and Moody's, and recommendations for change are resonating on Capitol Hill.

Jerome Fons, a former Moody's managing director of credit policy, says the firms badly missed the impact of falling house prices and declining standards linked to sub-prime mortgages, and he described the atmosphere he says prevailed at Moody's. "In my view, the focus of Moody's shifted from protecting investors to marketing ratings. The company began to emphasize customer service and commissioned detailed surveys of client attitudes. I believe the first evidence of this shift manifested itself in flawed ratings on large telecommunications firms during that industry's crisis in 2001." he said.

Calling reforms undertaken so far by rating firms inadequate, Fons urges what he calls sweeping management changes, firing of those associated with issuing faulty ratings, and more transparency and simplicity.

"We were all relatively well-educated and intelligent people and if you couldn't explain it to us, we were real curious how this [mortgage-based] product was enjoying such tremendous success. /// OPT /// And unfortunately anecdotally we were told it was enjoying a lot success because they were selling these bonds in Europe and Asia, and not in the U.S, particularly the lower rated pieces," said Frank Raiter, who was involved in rating mortgage-backed securities with Standard & Poor's until 2005.

Sean Egan, Managing Director of the Egan-Jones credit ranging agency, asserts that major credit agencies knowingly issued grossly inflated and possibly fraudulent ratings. "Issuers paid huge amounts to these rating companies for not just significant rating fees, but in many cases very significant consulting fees for advising the issuers on how to structure the bonds to achieve maximum AAA ratings. This egregious conflict of interest may be the single greatest cause of the present global economic crisis," he said.

Current executives blame the deterioration of the U.S. housing market mainly on a loosening of under-writing standards for sub-prime mortgages.

One after another acknowledged having observed negative trends, but added that they failed to appreciate the size of the problem.

Raymond McDaniel of Moody's, and Steven Joynt of Fitch Ratings:

MCDANIEL: We did not, however, anticipate the magnitude and speed of deterioration in mortgage quality or the suddenness of the transition to restrictive lending [the impact on the credit markets].

JOYNT: We did not foresee the magnitude or the velocity of the decline in the U.S. housing market, nor the dramatic shift in borrowed behavior brought on by the changing practices in the market, nor did we appreciate the extent of shoddy mortgage origination practices and fraud in the 2005 and 2007 period."

Along with Deven Sharma of Standard & Poor's, all expressed regret at the impact inaccurate ratings have had on American's investments.

With two weeks to go before the U.S. presidential and election on November 4th, the financial and credit system collapse remains a dominant issue for Republican John McCain and Democrat Barack Obama, and has lawmakers seeking re-election worried.

At Wednesday's hearing, Democrat Stephen Lynch and Republican Christopher Shays voiced their disgust:

"LYNCH: I have a lot of people in my district who feel that they have been de-defrauded and they're mad as hell and they think that in light of what has happened to them, someone ought to go to jail, and the more I hear in these hearings I am inclined to agree.

SHAYS: When the referee is being paid by the players, no one should be surprised when the game spins out of control."

House Republicans called Wednesday for a bipartisan commission to supplement investigations by Democratic-controlled committees and the Justice Department. "The financial crisis continues, and it cannot wait until the next Congress [for us] to begin action," said California Republican Darrell Issa.

Republicans plan to formally introduce legislation for such a commission when lawmakers return for more legislative work on the economy following the presidential election, although it is unclear what traction the proposal will have with majority Democrats.

Republicans also want a special counsel appointed to investigate what they call fraud and mismanagement at two large mortgage firms [Fannie Mae and Freddie Mac] the federal government took control of before the financial market collapse.