미국은 인구가 지난 2006년에 3억 명을 넘어선 가운데 세계에서 중국과 인도에 이어 세 번째로 인구가 많은 나라의 위치를 지속하고 있습니다. 서방선진 7개국, G-7 국가들중에서 미국이 가장 높은 인구자연증가율을 유지하는 것은 새로운 이민자 그룹 가운데 히스패닉으로 불리는 중남미 출신 이민자들의 높은 출산률에 크게 기인한 것이라고 최근 연구보고서가 밝히고 있습니다. '미국은 지금', 오늘은 미국의 히스패닉계 이민자들이 인구 자연증가율에 어떻게 영향을 미치는지에 관한 연구내용을 알아봅니다.

Q: 문철호 기자, 미국 인구에 있어서 히스패닉계가 인구 자연증가율을 높이는데 기여하는 것으로 분석한 연구결과가 나왔군요?

A : 네, 그렇습니다. 미국의 히스패닉계 인구는 지난 2006년에 3천8백80만 명으로 추산돼 3천8백30만 명으로 추산되는 흑인인구를 제친 이래 미국내 최다인구의 소수계로 자리를 굳혀가고 있습니다. 최근 유 에스 에이 투데이 신문은 새로운 이민자수가 늘어나는 것이 미국 인구증가의 주된 요인으로 여겨지고 있는데 실상은 이민자 그룹중 특히 히스패닉계의 높은 출산율이 인구 증가의 주된 요인이라 밝히는 연구 결과를 소개했습니다. 이 신문은 히스패닉계의 베이비 붐이 미국의 인구증가에 주된 영향을 끼칠뿐만 아니라 소규모 도시들의 인구분포를 극적으로 변화시키기고 있다고 지적했습니다.

Q: 그러니까, 미국의 인구 증가는 새로운 이민자 유입보다는 새 이민자 집단의 다수인 히스패닉계의 출산율이 높기때문이란 거군요?

A : 그렇습니다.미국의 인구 증가는 미국내 히스패닉계의 높은 출산율에 기인한 것으로 이는 30년 만에 처음으로 미국에서 인구의 자연증가 현상이 나타났다는 것입니다. 좀더 구체적으로 따져보면 미국 인구의 중간연령이 37.9세인데 히스패닉계의 중간연령은 27.4세로 중간연령이 40.8 세인 백인계에 비해서는 물론 35.4세인 아시아계 그리고 31.1세인 흑인계 보다 훨씬 낮은 것으로 나타났습니다. 한 마디로 히스패닉계에서 다른 어떤 인종에서보다 젊은 층이 훨씬 많기 때문에 그 만큼 자녀를 많이 출산하게 마련이어서 미국 인구의 전체적인 증가에 크게 영향을 미친다는 겁니다.

Q: 그렇지만 미국에 새로 유입되는 합법, 불법 이민자들 가운데 히스패닉계가 가장 많은 것은 사실 아닌가요?

A : 그렇습니다. 하지만 2000년부터 2007년까지 히스패닉계 인구 증가를 보면 7년 동안 히스패닉계가 1천20만 명 증가했는데 그 가운데 사망보다 출생이 더 많은 인구 자연증가율이 58.6 %에 달한 것으로 나타났다고 뉴햄프셔 대학의 인구학자 케네스 존슨 교수와 코넬 대학의 다니엘 리히터 교수의 연구 보고서는 밝히고 있습니다. 이 기간에 히스패닉계의 출생은 6백 80만 명이고 사망은 81만2천 명이라고 하니까 히스패닉계 인구가 거의 6백만 명이나 증가한 것입니다.

Q: 그러면 히스패닉계 인구 증가가 미국 전체 인구증가에서 큰 비중을 나타내는 건가요?

A : 그렇습니다. 2000년부터 2007년에 미국의 전체인구 증가는 2천20만 명인데 히스패닉계의 자연 인구증가 비율이 60 %인 것으로 나타났습니다. 참고로 말씀드리면 미국 인구가 2006년에 3억 명을 돌파했는데 불과 40년만에 1억 명이 더 늘어난 것이라고 합니다. 이를 달리 표현하면 미국 인구의 출생, 사망, 이민을 다 따져서 매 11초에 한 명 꼴로 미국 인구가 늘어난 셈입니다.

Q: 미국의 히스패닉계 인구 증가는 지역별로 다른가요?

A : 그렇지 않습니다. 미국내 히스패닉계 인구 증가는 거의 전국적으로 비슷한 현상인데요 로스앤젤레스나 시카고 같은 전반적인 이민자 물결이 집중되는 지역의 히스패닉계 사회에서 자연인구증가율이 높기는 하지만 인구가 아주 작은 농촌지역의 소도시들에서도 히스패닉계 인구증가가 인구분포를 크게 바꿔놓고 있다고 합니다. 유 에스 에이 투데이 신문의 보도를 보면 일리노이주의 전형적인 농촌지역인 뷰어로 카운티와 퍼트넘 카운티의 보건당국이 치과진료소에 히스패닉계의 공통언어인 스페인어를 하는 치과의사를 배치했는데 3년 만에 환자수가 3천 명이던 것이 8천 명으로 늘어나는 커다란 인구판도 변화가 일어났다고 합니다.

Q: 미국은 유럽의 여러 나라들에 비해 자연인구증가율이 훨씬 높다고 하는데 구체적인 수치로 어떻게 비교되나요?

A : 유럽연합 회원국들의 평균 출산이 1천 명당 10.5에 비해 미국의 평균 출산은 14로 상당히 높은데 이는 미국내 히스패닉계 여성의 평균 출산율이 2.9명인 것에 크게 기인하는 것이라고 전문가들은 분석합니다.