미국의 민권단체인 '아메리칸 이슬라믹 콩그레스' AIC는 최근 이 곳 워싱턴에서 이슬람 세계의 언론자유 문제에 관한 회의를 개최했습니다. 전문가들은 중동지역과  이슬람 신자들이 압도적으로 많은 일부 국가들에서 정부의 언론 소유와 통제가 널리 퍼져있다고 지적하고, 전세계의 자유언론과 독립적인 언론을 지지해줄 것을 미국에 촉구했습니다. 이에 관한 자세한 소식입니다.

미국의 비정부 인권단체인 '프리덤 하우스'의  리처드 아이젠도프 연구원은 프리덤 하우스 2007년 보고서에서 중동과 북아프리카의 언론자유 수준이 전세계에서 가장 낮은 것으로 나타났다고 말했습니다.

아이젠도프 씨는 중동과 북아프리카 지역 언론인들은 감시와 협박, 성추행, 고문, 투옥, 또는 그 보다 더 열악한 상황에 직면해 있다고 말했습니다.

아랍 개혁을 주창하는 인터넷 웹사이트인 '아파크(Aafaq)'의 사무총장이자 언론인인 오므란 살만 씨도 그 같은 견해에 동의합니다. 살만 씨는 아랍과 이슬람 세계에서 언론의 문제는 더 이상 검열의 문제가 아니라면서, 정부에 의한 소유와 통제가 문제라고 말했습니다.

살만 씨는 정부가 출판매체를 통제하고 있고 위성텔레비전 방송들도 통제하려 시도하고 있으며, 인터넷 매체에도 많은 규제를 부과하고 있다고 말했습니다.

살만 씨는 일부 아랍 정부들은 신문이나 잡지 같은 대부분의 출판매체를 소유하고 있을 뿐 아니라 관영 텔레비전과 라디오 방송까지 갖고 있다면서, 이처럼 매체 자체를 소유하고 있기 때문에 더 이상 검열을 필요로 하지도 않는다고 말했습니다.

파키스탄 정부 당국은 지난 24일 유명한 동영상 공유 사이트인 유튜브의 자국 사용자 접속을 차단하려고 시도하다가, 한동안 다른 나라의 사용자들마저 접속하지 못하게 만드는 뜻하지 않은 결과를 초래했습니다. 당시 당국자들이 그같은 조치를 취한 것은 이슬람교가 광범위한 소요를 불러일으킬지도 모른다고 공격하는 동영상에 대한 우려 때문이었습니다.

미국 워싱턴의 정책연구단체인 허드슨연구소의 마니자 호사인 선임 연구원은 이슬람교 창시자인 마호메트를 묘사한 덴마크의 신문 만평을 둘러싸고 2년여 전에 시작된  논란을 인용하면서, 이는 보수적인 이슬람 사회와 자신들의 목적을 위해 종교적 정서를 이용하는 정부가 서로 교묘하게 영향을 주고 받는 한 사례라고 지적했습니다.

호사인 연구원은 이슬람권이 그같은 묘사에 반대하고 있는 것은 사실이라면서도, 그러나 덴마크의 만평에 대한 폭력적인 반응은 정부의 이익에 따라 선동, 조작, 과장된 것이라고 말했습니다.

방글라데시 출신인 호사인 연구원은 현재 방글라데시를 통치하고 있는 군사정부 역시 언론을 탄압하면서 언론인과 작가들을 투옥하거나 추방하고 있다고 말했습니다.

프리덤 하우스의 아이젠도프 씨는 미국의 모든 의회 의원들에게 양심수들을 후원할 것을 촉구하면서, 모든 의원들이 양심수를 후원하는 지속적인 노력을 한다면 생명을 구할 수 있다고 말했습니다. 아이젠도프 씨는 또 이슬람 세계의 독립적인 언론들을 지원하기 위한 외교적 압력을 행사해줄 것을 미국 정부에 촉구했습니다.

*****

The American Islamic Congress, a civil rights organization, has held a forum in Washington, D.C. on limited media freedom in the Muslim world. Experts who spoke there Tuesday say government control and ownership of the media is widespread in the Middle East and in some other predominately Muslim countries, and called on the United States to support free and independent journalism everywhere. VOA Correspondent Cindy Saine reports from Washington.

Richard Eisendorf is a Progam Manager for Freedom House, a non-governmental organization based in the United States that conducts research and advocates for political freedoms. He said his group's report shows that in 2007, the Middle East and North Africa had the lowest level of press freedom in the world. "Journalists in the region face surveillance, intimidation, sexual assaults, torture, imprisonment and sometimes worse," he said.

Omran Salman, a journalist and Executive Director of Aafaq, an Arab reform website, agrees. He says the issue with media in the Arab and Muslim world is no longer a question of censorship, but of ownership and control by governments.

"They control the printed media and they are trying to control the satellite TV channels too. And they imposed a lot of restrictions on the Internet media too. Some of Arab governments own the vast majority of the printed media, such as newspapers, magazines, and of course they have their own official TV's and official radios. So they don't need any more to censorship because they control actually the media," he said.

Pakistani authorities made headlines Sunday when they tried to block the popular video-sharing website YouTube because of concerns that a video clip attacking Islam might generate widespread unrest. The action inadvertently made the site inaccessible to users around the world, but has now been restored.

Maneeza Hossain, a Senior Fellow at the Hudson Institute, a policy research organization, cited the controversy that began more than two years ago over Danish cartoons depicting the Prophet Mohammed as an example of the delicate interplay between conservative Muslim societies and governments that sometimes use religious sentiments for their own purposes.

"The most blatant example of this dynamic is the issue of the cartoons depicting the Prophet Mohammed. Muslim societies are adverse to such depiction. However the violent reaction to the Danish cartoons was instigated, manipulated and exaggerated by the interests of governments," he said.

Hossain is from Bangladesh, and she said the military government now running her country has also cracked down on the media, imprisoning and expelling journalists and writers.

Richard Eisendorf of Freedom House called on every member of the U.S. Congress to adopt a prisoner of conscience, saying if each office made sustained efforts on behalf of one prisoner it could save lives. He also called on the U.S. government to use diplomatic pressure to support independent media in the Muslim world.