미국 일리노이 주 출신의 바라크 오바마 상원의원은 미국 역사상 최초의 아프리카계 미국인으로 대통령에 도전하는 꿈을 키우고 있습니다. 하지만 그렇게 되기 위해서는  많은 경쟁자들을 물리쳐야 합니다. 요즘 인기몰이에 나선 오바마 의원의 면모와 무엇이 그를 미국 대통령 선거에서 독특한 인물로 부각시키는지에 관해 살펴봅니다.

오바마 의원은 1961년 하와이에서 케냐 인 아버지와 캔사스 주 출신의 미국인 어머니 사이에 태어났습니다.

오바마는 어린 시절에 잠시 인도네시아에서 보냈으며, 나중에 미국으로 돌아와 콜럼비아대학교와 하버드 법과대학에서 공부했습니다.

오바마 의원의 정치경력은 시민단체 활동과 일리노이 주 상원의원을 지낸 몇년동안에 형성됐습니다.

오바마는 2004년에 상원의원에 당선됐고, 같은 해에 그는 민주당 전당대회에서 기조연설을 했습니다.

오바마 의원은, 자신이 걸어온 길이 미국인들 대부분이 걸어온 삶의 일부로, 자신은 앞서 살아간 모든 사람들의 은혜를 입고 있으며, 또 지구상의 어떤 나라에도 자신이  살아온 것과 같은 얘기는 없을 것이라는 것을 안다고 말했습니다.

오바마 의원의 민주당 전당대회 연설은 그에게 2007년 초 대통령 출마 선언을 할 수 있는 무대장치를 제공해준 국민 속의 인물로 부각시켜 주었습니다.

오바마 의원은 과거 에이브러햄 링컨 대통령이 한 연설에서 분열된 집안이 단결할 것을 촉구한 바 있다고 말했습니다.

버지니아 대학교의 래리 사바토 정치학교수는 오바바 의원의 인기의 실체에 대해  군중의 대의를 하나로 통합하면서 개인들을 연결시킬 수 있는 능력을 갖고 있다며, 여기에다 젊은 열정에서 뿜어져 나오는 힘이 강력한 플러스 요인으로 작용하고 있다고 말했습니다. 그는 1960년의 상황이 만들어낸 존 F. 케네디와 같은 인물이며, 이것은 그에게 백악관에 입성할 수 있는 절호의 기회를 제공해주고 있다고 사바토 교수는 분석했습니다.

민주당의 후보 경선자들은 오바마 의원이 비교적 젊고 경험이 부족하다는 점을 집중 공략하고 있습니다.

민주당 후보 토론회에서 힐러리 클린턴 상원의원은 오바마 의원보다 앞서고 있는 여론조사 결과를 지적했습니다.

클린턴 의원은, 문제는 우리 가운데 과연 누가 첫날에 앞서 나갈 준비가 돼 있느냐 하는 것이라고 말했습니다.

오바마 의원은 워싱턴 정가의 속성에 아직 미숙하다는 점을 솔직히  인정하고 있습니다.

오바마 의원은 그러나 자신은 워싱턴 정가가 변해야 한다는 것을 알만큼 충분히 워싱턴에 있었다고 응수했습니다.

대부분의 다른 민주당 경선 후보들과 마찬가지로 오바마 의원은 이라크전쟁에 반대하고, 미군의 철수시간표에 찬성하고 있습니다.

오바마 의원은 이라크에서 군사적 해결은 불가능하며, 미국의 안보를 보호하고 이라크 지도자들이 내전을 해결하도록 할 수 있는 가장 좋은 방법은 이라크에서 즉각 미군을 철수하는 것이며, 이것은 6개월이나 1년이 아닌, 지금 당장 해야 한다고 말했습니다.

정치분석가인 조지 워싱턴  대학교의 스티븐 헤스 교수는 아프리카계 미국인이라는 오바마 의원의 출신배경이 오히려 강점이 될 수 있다고 말합니다. 

헤스 교수는 오바마 의원이 때묻지 않은 참신한 인물이라는 매력을 갖고 있는데, 모든 사람들은 이것을 믿고 있다고 말합니다. 미국인들은 그가 아프리카계 미국인이라는 것을 잘 알고 있기 때문에 이것이 바로 매혹적인 강점이 될 수 있다는 것입니다.

전문가들은 오바마 의원이 미국 역사상 가장 무난한 아프리카계 미국인 대통령 후보이며, 백인들이 흑인 후보를 지지하기를 꺼리는 전통을 극복할 수 있는 적합한 인물이라고 생각하고 있습니다.

워싱턴에 소재한 미기업연구소의 존 포티어 연구원은 이제는  미국도 아프리카계 미국인 대통령도 받아들일 수 있는 분위기가 됐다고 지적합니다.

포티어 연구원은 일부 사람들이 아직도 아프리카계 후보가 미국에서 대통령이 되기는 어렵다고 우려하고 있고, 자신도 이에 대해 일부 우려가 있다고 생각하지만, 미국은 그동안 그런 방향으로 많이 변해왔으며, 여론조사 결과도 대부분의 사람들이 아프리카계 미국인도 받아들일 수 있다는 것을 보여주고 있다고 지적했습니다.

버락 오바마 의원의 다문화적인 출신배경과 유권자들과 연결할 수 있는 그의 능력은 미국 대통령선거 역사에서 그의 위치를 아주 독특하게 만들어주고 있습니다.