미국내 주요 현안과 관심사들을 알아보는  ‘미국은 지금’  시간입니다. 미국을 포함한 세계 여러 나라들에서 꿀벌들이 대규모로 사라지는 원인을 추적해온 미국 과학자들은 꿀벌 집단붕괴현상을 일으키는 원인을 추적확인 할수 있는 한 가지 단서를 알아냈다는 연구결과를 발표했습니다.

오늘은 꿀벌의 집단붕괴현상에 관한 미국 과학자들의 연구내용에    관해 알아봅니다.

Q: 문철호 기자 .. 지난 3월, 미국은 지금 시간에  미국에서 꿀벌이 집단으로 사라지는 대규모 현상에 관해 소개한 적이 있지않습니까?  그때 그 원인이 밝혀지지 않았다고 했었는데 최근 미국 과학자들이 꿀벌 집단붕괴현상의 원인을 밝혀낼 수 있을 한 가지 단서를 알아냈다는 연구결과를 발표했군요?    

A: 네, 그렇습니다. 지난 주 사이언스 메거진의 인터넷, 사이언스 익스프레스에 그런 연구결과가 발표됐습니다. 연구결과의 골자는 이스라엘 급성마비 바이러스, IAPV가 꿀벌의 집단붕괴현상, colony collapse disorder, CCD의 원인일 가능성이 있는 것으로 잠정확인됐다는 것입니다. 이 같은 발표는 미국 펜실바니아 주립대학, 컬럼비아 대학, 미 연방 농무부 꿀벌집단붕괴 원인규명 연구진 등 과학자 스물 세 명의  공동연구에 따른 것입니다.

Q: 과학자들의 연구보고서라 그런지는 몰라도 가능성이 있는 요인으로 잠정 확인됐다는 건 너무 모호하게 들리지 않습니까?     

A: 과학 전문가가 아닌 저희들에겐 그렇습니다. 그러나 이 연구 보고서의 책임 작성자인 펜실바니아 주립대학 곤충학 박사, 다이애나 콕스-포스터 교수는 아직은 이 바이러스, IAPV가 꿀벌 집단붕괴현상의 원인이라고 단정할 충분한 증거가 없다고 신중한 견해를 밝히면서도 이는 한 가지 유망한 단서라고 밝히고 있습니다.

이번 연구를 통해 미국에서는 비교적 새로운 바이러스이거나 전혀 새로운 바이러스가 발견됐고 이 바이러스와 꿀벌 군생붕괴간에 관계가 있는 것으로 보이는 점이 바로 유망한 단서라는 것입니다.   

Q: 미 연방 농무부의 꿀벌 군생붕괴 원인규명 연구진도 같은 연구에 참여했다고 하는데 그들의 견해는 어떻습니까?    

A: 과학 전문지, 사이언스에 실린 이번 연구 보고서의 공동 작성자중 한 사람으로 존 페티스 연구원도 콕스-포스터 교수와 유사한 견해를 표명하면서 유망한 가능성을 밝히고 있습니다.

현시점에서는 연관이 있다는 것뿐이지만  이것으로 호주로부터 꿀벌 군생이 처음으로 미국에 수입됐던 2004년 이전의 샘플들과 새로 발견된 샘플 그리고 IAPV의 다른 지역전파 등을 추적해서 확인해 볼 수 있게 된 것은 불행중 다행이라는 것입니다.

Q: 그런데, 이스라엘 급성마비 바이러스, IAPV는 어떤 바이러스인가요?      

A: IAPV에 감염된 꿀벌은 날개의 경련을 일으키면서 벌통 밖으로 나가 마비되어 죽는데 이처럼 급성마비를 일으켜 죽게 만드는 바이러스가 이스라엘에서 처음 발견된후 전문가들이 이스라엘 급성마비 바이러스라고 부르기 시작했다고 합니다. 그러니까 이번에 발표된 연구 보고서는 이 IAPV를 미국에서 처음으로 확인한 것으로 볼수 있습니다.  그렇지만 IAPV가 미국에 들어온 경위와 미국 꿀벌에 감염된 시점 등 여러 가지가 밝혀져야 한다는 것이 과학자들의 공통된 견해입니다.

Q: 지금까지는 꿀벌 군생의 집단붕괴가 어떤 종류의 진드기 때문이라는 추정과 살충제 오염 또는 심지어 휴대전화기의 전파 등이 원인일른지도 모른다는 가정들이 나왔었는데 이번 연구에서는 그런 가능성은 어떻게 다루어졌나요?     

A: 이번 연구에는 곤충전문 과학자들을 비롯해 유전공학을 이용하는 첨단 DNA 분석 전문가 등이 참여했고 인간 게놈연구에 사용되는 첨단 유전공학 기술이 활용되는 등  전례없이 다양한 분야의 과학자들과 생명공학 기술들이 동원됐습니다. 이들 과학자는 이스라엘 급성마비 바이러스가 건강한 꿀벌들과 건강하지 않은 꿀벌들에서 똑같이 발견됐기 때문에 꿀벌의 서식에 영향을 끼치는 가뭄등  다른 요인들이 복합적으로 작용했을른지도 모른다고 추정하고 있습니다. 그렇지만 휴대전화용 전파라든가 유전자 변형 농작물의 꽃을 쫓아다니던 꿀벌이 그런 증세를 나타낸 것이라는 등의 추정들은 이번 연구에서 대부분 배제됐다고 콕스-포스터 교수는 밝히고 있습니다.

지금까지 나온 연구결과로는 유전자 변형 옥수수의 꽃가루를 먹은 꿀벌들이 다른 재래종 옥수수의 꽃가루를 먹은 꿀벌과 마찬가지의 또는 보다 더 나은 생존율을 나타내는 증거들이 확인됐다는 것입니다.  

Q: 그런데, 꿀벌군생 대규모 집단붕괴 원인을 규명하는 연구에 전례없이 다양한 분야의 과학자들이 참여하고 첨단 유전공학까지 동원됐다는 것은 무엇을 뜻합니까 ? 

A: 꿀벌하면 대개 꿀을  채취하는 양봉업을 떠올리게 마련인데요.. 꿀벌이 꿀을 만들어내는 과정에서 여러 가지 식물들을 찾아다니면서 꽃가루를 채집하기 때문에 식물의 열매를 맺게하는 꽃가루 암술과 수술의 수분이 이루어지게 하는 대단히 중요한 역할을 꿀벌이 담당하고 있습니다. 그런데 꿀벌군생의 집단붕괴 현상이 미국 양봉업계 꿀벌의 50% 내지 90%에 영향을 끼치는 것은 농업에 있어서 여러 가지 과일과 곡물들의 결실을 위해 필수적인 꽃가루 수분이 그 만큼 줄어드는 것을 의미합니다.

미국의 농업은 전세계 과일과 곡물들의 90%를 공급하고 있다고 해도 과언이 아닌데 그런 미국 농업에 충격적인 영향을 미치는 꿀벌군생 집단붕괴 현상은 전세계적으로 밀접하게 연결돼 있는 경제에 중대한 영향을 끼치기 때문에 그 원인을 규명해 방지대책을 강구하는 일이 그 어느때 보다, 그 무엇보다 중차대한 일이라고 과학자들은 강조하고 있습니다. 

미국내 주요 관심사와 화제들을 알아보는  ‘미국은 지금’ 문철호  기자와 함께 알아봤습니다.