중국의 유아사망률은 지난 20여년 사이에 감소했지만, 국제 보건 전문가들은 급속한 경제성장에도 불구하고 전체 인구의 70%가  몰려있는  농촌지역은 아직도 열악한 상태라고 지적했습니다.

1949년의 공산주의 혁명과 1990년대의 시장경제 전환 기간중에 중국은 농촌에 대한 보건관리에 큰 발전을 이룩했습니다. 중국 정부는 농민들에게 기본적인 보건 서비스를 제공하기 위해 이른바 ‘맨발의 의사들’로 알려진 의료인력을 서둘러 양성했습니다.

지난 20여년동안 중국 정부는 공공보건시설들을 폐쇄해 가난한 농촌 주민들은 빈약한 보건의료체제에 비싼 진료비를 부담해야 하는 사태에 직면하게 됐습니다.

정부는 보건예산의 80%를 도시에 배정하고, 나머지 20%를 대부분의 중국인들이 사는 농촌에 배정했습니다.

지난 1995년부터 중국에서 활동하고 있는 영국에 본부를 둔 아동보호단체 ‘플랜 인터내셔널’의 짐 머레이 씨는 양질의 의료 서비스는 중국의 지방 주민들에게는  적용되지 않는다고 말했습니다.

 지난 1960년대와 70년대에 농촌에서 활동한 선도적인 맨발의 의사들은 널리 알려져있지만, 여전히 부모가 살던 지역에 그대로 거주하는 아들과 손자들은   과거에 그들의 아버지와 할아버지가 가졌던 만큼의 효율성을 갖고 있지 못한다고 머레이 씨는 지적했습니다.

전문가들은 그중 한가지 문제점은 농촌 의사들의 수입이 턱없이 적다고 말합니다. 농촌 의사들은 보통 65달러 정도의  생활비를 받고 있는데, 이것이 농민들에게 부당한 진료비를 요구하게 되는 요인이 되고 있습니다.

중국의 보건의료체제는 연례적인 건강진단과 보건교육 보다는 수술을 하고 병을 치료하는 것이 수입이 더 좋기 때문에 예방보다는 병을 치료하는데 초점이 맞추어지고 있습니다.

머레이 씨는 그가 일하고 있는 지역의 주민들은 대부분 질병 예방에 대한 가장 기본적인 지식도 모르고 있다고 말합니다.

자신이 일하고 있는 지역에서 실시한 조사 결과에 따르면, 겨우 2% 미만의 가구만이 세탁이라든가 이닦이,  또는 물을 끓여먹는등의 기초적인  위생생활을 실천하고 있다고 머레이 씨는 밝혔습니다.

중국 정부는 보건 하부구조에 대한 예산 지출을 늘림으로써 이에 대처하고 있습니다. 중국 정부는 부담금이 연간 2달러 미만의 기본보험제도를 도입했습니다.   그러나 비판가들은 이 보험이 질병과 상해에 대한  보상범위가 제한적이며, 예방 차원의 진료에는 사실상 아무런  도움도 주지  못한다고 지적하고 있습니다.

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Infant mortality rates have dropped in China during the past two decades, but international health experts say that, despite the economic boom, general health conditions remain extremely poor - especially in rural areas where 70 percent of the population lives. VOA's Luis Ramirez reports from Beijing.

Between the 1949 Communist revolution and the transition to a market economy in the 1990's China made big strides in bringing health care to rural areas. The government hastily trained medics, known as barefoot doctors, to provide basic care to peasants.

In the past two decades, the government has closed public health care facilities and the rural poor have been faced with high fees for what little care is available to them.

The government spends 80 percent of its health budget on the cities, leaving only 20 percent for rural areas where most of China's people live.

Jim Murray works with Plan International, a children's advocacy group based in Britain that has operated in China since 1995. He says good quality health services are not accessible to rural residents.

"At the village level, in the 1960s and 70s, many of you know [there were] the heralded barefoot doctors. Well, their sons and grandsons today are still there, yet they do not have the same degree of effectiveness, we find, that their fathers and grandfathers have [had]."

Advocates say one problem is that doctors in rural areas earn very little. Rural medics get an average stipend of $65 a year, leading some to overcharge their patients.

China's health care system focuses on curing sicknesses rather than preventing them, because doctors here find that performing surgery and treating illnesses are more lucrative than providing annual check-ups and health education.

Murray says most of the rural residents with whom he works lack even the most basic knowledge of how to prevent disease.

"Research in the villages we worked in shows less than two percent of families adopt appropriate hygiene practices: whether it be washing; whether it be tooth-brushing; whether it be using boiled water," he said. 

"This is an indicator for us that health awareness, because it is not being prioritized by the government, and we believe it should be, would be an impact on these levels of knowledge, attitude, and practices." 

The government has responded to the pressure by boosting spending on health infrastructure. Beijing also has introduced a program to provide basic insurance for less than two dollars a year. But critics say coverage is limited to illnesses and injuries and has virtually no provisions for preventive care.