최근 들어 지구상에서 꿀벌들이 사라지는 기이한 현상이 벌어지면서 우리의 식탁에서 풍부한 영양분을 제공해주던 꿀이 사라지는 게 아닌가 하는 우려가 높아가고 있습니다. 최근 타이완은 수백만 마리의 꿀벌들이 사라진 것으로 보고된 마지막 국가가 됐습니다. 이같이 꿀벌들이 사라지는 현상은 지난해 미국에서 처음 나타났는데, 과학자들은 가장 유용한 곤충인 꿀벌에 도대체 무슨 일이 일어났는지를 규명하기 위해 열심히 노력하고 있습니다.

타이완은 꿀벌이 사라지고 있는 나라로 미국과 캐나다, 브라질, 유럽에 합류했습니다.

이같은 현상은 많은 사람들에게 우려를 안겨주고 있습니다. 꿀벌들은 해마다 수십억달러 상당의 농작물 생육에 필요한 가루받이 역할을 하고 있습니다.

꿀벌들이 사라지는 불가사의는 지난해 10월 미국에서 양봉업자들이 식물을 가루받이하기 위해 그들의 꿀벌들을 농작물 근처에 풀어주면서 처음으로 사람들의 관심을 끌기 시작했습니다.

그러나 양봉업자들은 한때 드나드는 꿀벌들로 시끄러웠던 꿀벌집이 일종의 집단 질병으로 인해 사라졌다고 보고했습니다. 일벌들은 허약한 여왕벌과 어린 벌들을 남겨둔 채 벌집을 버렸습니다.

이 때문에 지구온난화나 살충제 때문에 꿀벌들이 감소한다는 추측이 즉각 제기됐습니다. 그러나 최근에는 꿀벌들이 버섯과 같은 균류에 영향을 받았을지도 모른다는 전문가들의 가설이 나왔습니다. 

버지니아주의 양봉가인 케네스 티그너 씨는 꿀벌들이 낡은 꿀벌집이 마음에 들지 않기 때문에 꿀벌집을 떠날 수도 있다고 말했습니다. 이런 현상이 먹이 공급이 풍부한 봄이나 여름철에 일어날 경우, 꿀벌들이 다시 살아날 수 있다고 티그너 씨는 말했습니다.

우리가 생각할 수 있는 것은 이것이 벌꿀들이 죽어가는 현상이라고 티그너 씨는 말했습니다.

미국 의회는 양봉업자들의 손실을 보상해주고 해로운 균류나 질병의 확산을 방지하기 위한 방법 등 대책을 마련하기 위해 지난 3월에 청문회를 개최했습니다.

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Taiwan is the latest to report the disappearance of millions of honey bees. The phenomenon was first noticed last year in the United States, where scientists are working feverishly to figure out what has happened to what is perhaps the most useful of insects. VOA's Jessica Berman reports.

Taiwan joins the United States, Canada, Brazil and Europe as places where the honey bee seems to be disappearing.

And that has a lot of people worried. Bees play an essential role in pollinating billions of dollars worth of food plants every year.

The mystery of the disappearing bees first gained widespread attention in the United States last October when beekeepers started releasing their insects near crops to pollinate plants.

But the beekeepers reported that their once-vibrant hives had been lost to what experts call "colony collapse disorder." The hives had been abandoned by worker bees that had left behind weak queens and immature insects.

Soon there was speculation that the honey bees had been lost to global warming or insecticide poisoning. But the expers' latest hypothesis is that the bees may have been affected by a fungus.

Virginia state apiarist Kenneth Tignor says the honey bees could have left the hive to look for new quarters because the old hive became undesirable. He says the phenomenon is known as absconding. If it occurs in the spring or summer when there's a good food supply, Tignor says the bees will survive.

But he says the bees are unlikely to survive if they abscond in the autumn or winter, as they did in the United States. "What we're thinking is happening is the bees are dying," he said.

The U.S. Congress held hearings last month to consider remedial measures, including ways to compensate beekeepers for their losses and to prevent the spread any harmful fungus or disease.