오늘 2월 19일은 미국에서 초대 죠지 워싱턴대통령으로 부터 시작해 국가의 역대 지도자들에게 미국인들이 경의를 표하는 대통령의 날 공휴일입니다.  또다른 위대한 지도자인 에이브라함 린컨대통령과 마찬가지로 죠지 워싱턴대통령은 2월달에 태어났습니다. 

워싱턴은 1782년  영국으로부터의 독립전쟁을 승리로 이끌어  변치않는 명성을 남기게 되었습니다. 당시 워싱턴 장군의 인기는 본인이 원하기만 했다면 얼마든지 제왕으로 군림할수도 있었을 정도였습니다.  실제로 민주 절차에 조바심을 느낀 일부 보좌관들은 워싱턴에게 국왕으로 즉위할 것을 촉구했습니다. 

그러나 워싱턴의 응답은 ‘마음속에서 그런 생각을 지워 버리라’는 것이었습니다. 그후 6년여에 걸쳐 미국인들은 중대한 권력을 주정부들에게 일임하는 가운데 효과적인 연방정부 창설을 위한  지난한 헌법제정작업에 주력했습니다.  당시 많은 미국인들은 거국정부 구상을 불신했고 연방관리들 특히 대통령에 의한  권력남용을 우려했습니다. 

당시 국가장래를 결정지을 중요한 시기에 워싱턴은 미국인 대다수로 부터 압도적인 신뢰를 받은 유일한 인물이었습니다.  1789년 워싱턴은 아무런 반대없이 미국의 초대대통령으로 선출되었습니다.

워싱턴이 초대대통령으로 취임했을때 이미 국가의 헌법은  제정되었으나 정부구성작업은 끝나지 않았습니다.  워싱턴 대통령이 백악관을 떠났을때 미국은 세계 강대국의 하나로 인정받았습니다.  워싱턴대통령은 국가를 재정적으로 탄탄한 기반위에  세웠고 날로 확대되던 미국의 변방들을 보호하기 위해  유능한  군부를 창설했습니다. 

혁명이  발생한 프랑스에서 민주주의 이상은 혼란과 테러와 탄압으로 얼룩졌습니다.  그러나 미국에서는 워싱턴대통령의 지도력하에 혁명이 안정되고 민주적인 합법 정부를 창출했습니다. 워싱턴 대통령은  4년임기의 대통령직을 두차례연임한뒤를 이어  자진해  정계에서 은퇴함으로써 장래 지도자들에게 중요한 선례를 남겼습니다.  또 무엇보다 중요한 것은 워싱턴대통령은 선거를 통해 지도자가 평화적으로 교체되는 과정을 수립했습니다.  이는 곧 민주주의의 핵심원칙인 것입니다.

*****

Voice: Today [February 19th] is Presidents' Day in the United States, a day when Americans honor their national leaders, beginning with George Washington, the first president. Along with Abraham Lincoln, another great president, Washington was born in the month of February.

Washington won lasting fame for leading Americans to victory in 1782 in the war for independence from Britain. His popularity was such that he could have made himself monarch, if he had so chosen. Some of his officers, impatient with the democratic process, urged him to do exactly that.

"Banish these thoughts from your mind," Washington replied and issued a stern reprimand to those who made the suggestion. In December 1783, Washington ordered the army disbanded, resigned his commission as commander-in-chief, and retired to private life.

At that time, America was a loose confederation of thirteen states. Over the next half-dozen years, Americans struggled to devise a constitution that would create an effective federal government while leaving important powers to the states. Many Americans distrusted the idea of a national government and feared abuses of power by federal officials, especially the president.

At this critical time, Washington was the one man that the overwhelming majority of Americans were willing to trust. He was the unopposed choice, in 1789, to be the first president of the United States.

When he took office, the United States had a constitution, but its government was not yet organized. When he left, the U.S. was recognized by the world's major powers. Washington put the nation on a sound financial footing and created an effective military to protect America's expanding frontiers.

In revolutionary France, democratic ideals gave way to turmoil, terror, and repression. But in the United States, under Washington's leadership, revolution produced stable, democratic, and lawful government. By leaving office voluntarily after two four-year terms, Washington set an important precedent for future presidents. And he oversaw the peaceful transfer of power from one elected leader to another -- a principle vital to democracy.