중국이 지난 1월 탄도미사일을 발사해 지구궤도의 인공위성을 요격한 것은 미국과 중국 간 우주에서의 군사적 충돌 가능성과 관련해 일대 전환점이라고 미국의 전문가들이 말했습니다. 앞서 중국 정부는 이번 요격실험은 다른 어떤 나라도 겨냥한 것이 아니라고 해명한 바 있습니다.

안보 전문  기업상담 회사인 `시큐리티 닷 오르그’ 사의 전문가인 존 파이크 씨는 중국군 이 인공위성을 겨냥해 요격실험을 실시한 것은 이번이 처음이 아니라고 말했습니다.

파이크 씨는 중국 군의 이번 요격실험은 네 번째인 것으로 보인다면서, 다만 이번에 처음 요격에 성공한 것이라고 말했습니다. 이번 실험을 통해 위성은 성공적으로 파괴됐다고 파이크 씨는 덧붙였습니다.

파이크 씨는 중국의 이번 실험을 미국에 대한 도전으로 해석했습니다. 미국은 전세계에 미국의 힘을 과시하는 데 있어 정찰위성을 통해 얻는 정보에 크게 의존하고 있습니다.

파이크 씨는 미국은 통신과 항법, 기상, 통신정보 위성 등이 필요하다고 말했습니다.

파이크 씨는 중국은 무엇보다 타이완 문제를 놓고 미국의 위성 능력에 맞설 가능성이 있다고 말했습니다. 중국은 타이완을 자국 영토의 일부로 간주하면서, 타이완이 독립을 선언할 경우 무력을 통해서라도 통합할 것이라고 밝히고 있습니다. 반면 미국은 타이완의 독립을 지지하지 않으면서도 중국의 공격을 받을 경우 타이완을 방어할 것이라고 공약한 상태입니다.

워싱턴의 보수성향 연구기관인 헤리티지재단의 존 트카시크 연구원은 중국이 타이완 뿐만 아니라 다른 지역분쟁에도 관여하고 있다고 말했습니다.

트카시크 연구원은 중국은 지금도 일본과 영유권 분쟁을 빚고 있는 센카쿠 열도에 소규모 함대를 유지하고 있고, 한국에 대해서는 백두산 영유권을 주장하고 있다고 밝혔습니다. 또 몽골에 대해서는 티벳의 정신적 지도자인 달라이 라마를 초청하지 못하도록 압박하면서, 그렇지 않으면 몽골과 다른 나라들 간의 철도와 경제관계를 단절시키겠다고 위협하고 있다고 트카시크 연구원은 지적했습니다.

트카시크 연구원은 미국의 우주전략가들은 특별히 중국이 인공위성 송신 신호를 교란시키는 무전주파수 관련 무기와 지상발사 레이저를 개발하고 있는 데 대해 우려하고 있다고 말했습니다. 이 것들이 미국의 첩보위성을 일시적으로 작동불능 상태로 만들 수 있다는 것입니다.

트카시크 연구원은 중국이 또다른 형태의 우주무기를 개발하고 있다면서, 이는 중국의 위성요격 계획이 광범위하고 정교하다는 사실을 보여주는 것이라고 말했습니다.

미국의 우주정책 입안자들은 중국이 소형 위성들을 미국의 정보와 정찰, 통신 위성들에 매우 가까운 곳에 발사할 가능성을 우려하고 있다고 트카시크 씨는 말했습니다. 이런 소형 위성은 미국의 금융통신은 물론 군사작전도 교란시킬 수 있는 시한폭탄으로 간주된다는 것입니다.

중국은 지난 1월11일 지구궤도에서 오래된 기상위성을 요격하는 실험에 성공했으며, 이같은 성공적인 위성요격 실험은 20여년 만에 처음 이뤄진 것입니다.

중국 외교부의 류젠차오 대변인은 요격실험이 성공한 지 2주 뒤에 발표를 통해 발사 사실을 시인하면서, 실험은 다른 나라를 겨냥해 이뤄진 것이 아니라고 말했습니다.

중국은 또 추가 실험 계획이 없다며 국방부장이 일본측에 이같은 메시지를 전달한 것으로 알려졌습니다. 또 주미 중국대사도 최근 워싱턴에서 열린 한 모임에서 이와 비슷한 언급을 했습니다.

하지만 존 파이크 씨는 미국 뿐만 아니라 다른 나라들도 위성을 파괴할 수 있는 우주무기를 개발하려는 중국의 움직임을 경계해야 할 것이라고 주장했습니다.

파이크 씨는 중국은 자신들이 보기에 미국과 정찰 자료를 공유하는 것으로 우려되는 어떤 나라의 위성도 파괴하려 할 것이라면서 일본과 이스라엘, 독일, 서유럽 국가들을 예로 들었습니다.  그는 중국은 특히 인도의 위성을 파괴하려 들 것이 분명하다며, 결국 미국의 위성만이 요격 대상은 아니라고 강조했습니다.

한편 미 국방부는 중국의 인공위성 요격실험을 계기로 서둘러 자체 능력을 점검하고 있습니다. 또 2008 회계연도 예산안에는 우주발사 요격미사일 연구를 위해 1천만 달러의 예산을 배정했습니다. 

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Two U.S. experts say China's destruction of one of its own satellites last month marks a turning point for the United States, in terms of the potential for military confrontation in space.  This despite Chinese assurances that the test was not directed against any other country.  VOA's Stephanie Ho reports from Washington.

John Pike, of the security research company Global Security.org says China's destruction of a satellite last month was not the first time the Chinese military had tested its anti-satellite capabilities.

"It appears that the test in January was the fourth time it had been tested, the first time that it successfully conducted an intercept," he noted.  "They fire the thing up, it runs into the satellite, the satellite's destroyed, and that's the end of it."

Pike interprets China's test as a challenge to the United States, which relies heavily on information gathered from reconnaissance satellites to help project U.S. power around the world.

"We need communications satellites and we need navigation satellites and we need weather satellites and we need signals intelligence satellites," he added.

He says he believes one military scenario where he thinks China may want to counter U.S. satellite abilities is over Taiwan.  Beijing claims the democratically governed island as part of Chinese territory and has vowed to retake it by force, if it formally declares independence.  The United States does not support Taiwan independence, but has pledged to help Taiwan defend itself if attacked by China.

John Tkacik, of the Heritage Foundation, a research organization, says China is also involved in other regional disputes.

"And of course, the Chinese have, even today, a flotilla in the area of the Senkaku Islands, which is under the administration of Japan,"he said.  "The Chinese have warned Korea about their historical claims to the Changbai Mountains, on the Korean border.  The Chinese have warned Mongolia not to invite the Dalai Lama to come in, or else we'll cut off your railroad and economic ties with the rest of the world."

Tkacik says U.S. space strategists are especially concerned about China's development of radio frequency weapons that could jam transmission signals, as well as its development of ground-based lasers, which could in effect temporarily blind U.S. spy satellites.

He says another type of weapon under development demonstrates an overall Chinese anti-satellite program that he describes as "broad and sophisticated."

"U.S. space planners are most concerned about the launching of small Chinese satellites into orbits that are very close to key U.S. intelligence, reconnaissance and communications satellites," he added.  "Such parasite micro-satellites are presumed to be time bombs that could blind or cripple American military operations, not to mention communications and even U.S. financial communications, any communications, civilian communications." 

The Chinese anti-satellite test on January 11 was the first such successful test in more than two decades. 

In Beijing's first public acknowledgment of the test nearly two weeks later, Chinese Foreign Ministry spokesman Liu Jianchao emphasized that it was not aimed at any other nation.

China says it has no plans to carry out further tests.  The Chinese defense minister is reported to have conveyed this message to his Japanese counterpart in Tokyo.  Also, the Chinese ambassador to the United States recently made similar public remarks at a London School of Economics alumni gathering in Washington. 

But GlobalSecurity.org's John Pike says other countries, not just the United States, should be worried about China's efforts to develop its ability to destroy satellites.

"They are going to be destroying the satellites of any other country that the Chinese might fear would be sharing reconnaissance data with the United States," he explained.  "Certainly, Japan. Certainly, Israel.  Certainly, Western Europe.  And almost certainly, India.  So, it's not just going to be the [just] United States." 

Meanwhile, the Chinese test has prompted the Pentagon to examine its own capabilities.  Also, the budget President Bush sent to Congress for fiscal year 2008 includes a $10-million request for initial studies on what could become the first space-based interceptor missiles.