4명의 전문가들이  세계  불모지의 초토화현상에 관한 지난 10년간의 연구결과를 어떻게 하면 현실적으로 유용하게 활용할수 있을 것인지를 논의했습니다.  미국의 소리 특파원이 아프리카 서부, 쎄네갈수도 다카르에서 보내온 보도입니다.

  10년전,  유엔이  사막화현상을  방지하기 위한 국제회의를  주최한이래, 사람들은 아프리카지역에서의 불모지문제의 심각성을 좀더 잘 이해하게 되었습니다.  하지만 여전히 지난 10년간의 이해증진이 앞으로 어떻게 현실에 반영될것인지 구체적인  방안이 강구되지 않고 있습니다.

지난 2002년 불모지문제를 공동연구하기 위해 한자리에 모였던 25명의 유엔전문가단의 의장인 데이빋 무아트’David Mouat’ 씨는 이같은 국제노력의 함정은, 회의가 거듭되면 일반인들의 관심이 고조될것으로 믿어지게 되고 중대현안이 일단 토론에 부쳐졌다는 사실에 안주하게 되면서 더이상 구체적인 대처방안이 강구되지 않는 것이라고 경고합니다.

 최근 무아트씨와 다른 유엔 전문가들은 아프리카대륙의 사막화현상에 대처하는데 따르는 문제점들을 검토하기 위해 알제리에서 모임을 가졌습니다.  중요 도전들의 하나는 여러 관련단체들의 활동을 조정하는 것입니다. 

카나다의 비영리 단체인 지속가능한 개발을 위한 국제연구소(International Institute for Sustainable Development) 의 편집인인 팜 챠세크씨는 사막화 방지회의는 사막화에 영향을 끼치는 여러가지 서로다른 문제점을 다루는 다양한 정부 부처들이 있다는 사실때문에 오히려 저해받고 있다고 지적합니다.  이들 여러 관련부서사이의 장벽을 허물고 나아가서는  일부 환경문제들에 제대로  대처할 경우 국가발전에 영향을 끼치게 된다는 깨달음에 도달하기는 매우 힘든  과정이라고 챠세크씨는 말합니다.

10명 이상의 인구가 살고 있는 지구표면의 거의 절반이 사막화되고 있다고 미국 오하이오주립대학교의 토질과학전문가인 [라탄 랄]교수는 지적합니다. 

랄교수는 매년 600만 헥타르의 토양이 황폐화되고 있면서 문제의 성격은 단순히 환경적인 것만이 아니라고 말합니다.

토질의 사막화  이면에는 사람의 잘못이 있다는 것입니다. 다시말해 빈곤이 그 주요요인이라고 랄교수는 지적합니다. 사람들이 가난하고 배고프고 삶이 고달프다고 느끼게 되면, 그런 힘겨운 고난의 나날이 땅으로 이어진다는 것입니다.  땅의 초토화 또는 사막화의 주 요인은 고난의 행군을 이어가는 주민들이라고 랄교수는 단정합니다. 

토양의 사막화를 유발하는또다른 주요 요인으로는   가뭄의 계속을 동반하는 악천후가 있습니다.  그밖에 농토를 망치는 농사법과 방목도 토질의 영양분을 박탈하게 됩니다.  부적합한 개간사업이나 과도한 가축들의 방목때문에 식량생산에 차질이 빚어지게 됩니다. 

랄교수는 이런 문제는 주로 불모지가 널려있는 지역에서 가장 심각하고 그런곳은 또한 정치적, 또  경제적으로도 매우 불안정하다고 지적합니다.

아프리카 서부지역은 실제로 비극적이라는 것입니다.  가난과 악천후와 불모지로 인한 비극의 땅이 곧 아프리카 서부 지역이라고 랄교수는 말합니다.  이렇다할 천연자원이 거의 없는 지역에서 가난한 농민들은 달리 투자할 여력이 없고 이는  정치적 불안정을 촉발할수 있는 불씨가 된다는 것입니다.  일단 정치적 동요가 대두하면 농민들은 더이상 지원을 기대할수 없게 된다고 랄 교수는 지적합니다.

리비아에 있는 사하라사막주변 21개국을 대표하는 단체의 농촌개발 책임자인 ‘와파 에싸힐리’씨는 사막화와 빈곤문제의 상관관계는 더이상 묵인 될수 없는 현상이라고 강조합니다.

유엔 사막화방지회의에서 도출된 건의안들은 사하라사막 주변국들의 국가개발과 빈곤퇴치 계획안의 핵심이 되어야 한다는 것입니다.  사막화 방지노력은 경제발전과 분리될수 없다고 싸힐리씨는 지적합니다. 

농민들은 필요한 수단이 주어진다면 핵심적인 역할을 할수 있을 것이라고 싸힐리씨는 강조합니다.

농민들이 천연자원에 대한 인위적 압박을 중단하도록 유도하기 위해서는 생산적인 활동을 장려하는 대체방안을 강구해야 한다는 것입니다.  농민들이 농토를 황폐화시키는 것은 원해서가 아니라 달리 생계수단이 없기 때문이라고 싸힐리씨는 지적합니다. 

사막화를 막을수 있는 한가지 구상은, 농민들에게 전문가들의 농업정책 건의안을 받아드리도록 장려함으로써   불모지로 변한 토양과 생태계를 재생시키도록 유도하는 이른바 ‘탄소 신용계획’이라고 오하이오 주립대학교의 라탄 랄교수는 설명합니다.

‘탄소 신용계획’은 아프리카대륙에서의 악순환을 타개하기 위한  취지에서 출발했고,  만약 농민들이 탄소토양을 회생시킬수 있다면 국제사회는 이들 농민들에게 탄소 신용차관을 제공하는 것이라고 랄교수는 설명합니다.  이 계획은 기후변화에 악영향을 끼치고 있는 화석연료 방출을 상쇄할수 있기 때문에 당사측 모두에게 유익하다고 랄교수는 강조합니다. 

전문가들은 생계유지에 도움이 되는 비옥한 땅을 찾아 이주대열에 오를수 밖에 없는 사람들의 수가 앞으로 일억명이 넘게 될것으로 추산하고 있습니다.  전문가들은 이들을 가리켜 벌써부터 환경난민들이라고  이름부치고 있습니다.

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Only days away from the end of the United Nations' Year of Deserts and Desertification, four experts discuss the challenges of translating a decade's worth of research about the degradation of land in arid areas of the world. Phuong Tran reports from VOA's Dakar bureau, located in the arid Saharan region of West Africa.

In the decade since the United Nations adopted the convention against desertification, people understand more about the scope of the problem and what needs to be done. What is unclear is how this will all be put into action in the future.

David Mouat, the chair of a U.N. group of 25 experts who came together in 2002 to study desertification, said, "The danger of this is that it raises attention, but then we might feel that we have had all these meetings, that we have addressed this issue and can move on to something else and the problem will go away."

Most recently, Mouat and his colleagues met in Algeria last week to review the challenges ahead. One of the main challenges is coordinating the different organizations involved in the issue.

Pam Chasek, an editor for the Canadian non-profit International Institute for Sustainable Development, said, "The desertification convention has been hampered by the fact that you have got various different ministries responsible for different issues that all affect desertification."

"It is hard to break down those barriers between them, to realize that gosh, if you address some of these environmental issues, it will have an impact on development and vice versa," she added.

Desertification affects almost half of the earth's surface, home to more than a billion people, says Rattan Lal, a professor of soil science at Ohio State University in the United States.

He estimates that about six million hectares of land each year is lost to desertification. He points out that the problem is not only environmental.

"The desert-land degradation issue is a human issue. It is poverty driven. My general feeling is that when pepole are poor, hungry and miserable, they pass their suffering on to the land," he said. "It is the desperate people who drive the process of land degradation and desertification."

There are several factors that contribute to desertification: Harsh dry climates, for example, can ruin soil. Harmful farming and grazing practices can also deplete the soil's nutrients. Inappropriate irrigation and overgrazing of animals also contribute by decreasing food production.

He says that this problem is most serious in arid regions that also have a level of political and economic instability.

"West Africa is really a tragedy. It is a tragedy of poverty. It is a tragedy of harsh climate, of poor soil," he said. "And above all, resource poor farmers who cannot invest and then the political instability component. When there is political instability, then the support that farmers need does not exist."

The U.N.'s Mouat says fast action is needed.

"The race to affect the future is the race to make decisions when there is still an opportunity," he said. "We can project changes in landscape and develop very clear, relatively simple models that show that the trajectory of degradation will have such and such consequences."

"As we wait to make decisions along this trajectory, our opportunities to make a positive impact will become less and less," he continued.

Wafa Essahili is a director of rural development at the Libyan-based non-profit Community of Saharan and Sahelian Countries, which represents 21 African countries. She says the link between desertification and poverty cannot be ignored.

"The convention's recommendations need to be placed at the heart of countries' development plans and poverty reduction strategies," she said. "The fight against desertification cannot take place apart from economic development."

She says farmers can play a key role, if they are provided the tools.

"If we want this evidently poor population to decrease their pressure on the natural resources, we have to create alternative revenue generating activities. It is certain that they are not destroying the land because they want to, but rather because they have no other means," she said.

One idea circulating in the anti-desertification community is carbon credits. Ohio University's Rattan Lal believes that everyone will benefit from this plan.

"To break this vicious cycle, we have to replace the destroyed soil and ecosystem by encouraging farmers to adopt recommended agricultural policies," he said.  

"If the farmers can restore the carbon soil, the world community pays these farmers for carbon credits, which will offset fossil fuel emission, which mitigates climate change. It is a win-win-win situation," he added.

Experts estimate that more than 100 million people are at risk of becoming what they call environmental refugees, or people who are forced to move in search of land that can sustain and feed them.