지난 1974년부터 1977년초까지 백악관을 지켰던 제럴드 포드 미국의 제 38대대통령이 향년 93세를 일기로 지난 26일  타계했습니다. 포드전대통령은 생전에  미국의 역대 대통령가운데  최 장수를 누렸습니다.  이시간에는 포드전대통령을 가까이에서 보좌했던  전직 백악관  참모들의 견해를 중심으로 포드대통령의 대통령직 수행을 심층 진단하는 보도를 전해드립니다.

 제럴드 포드 제 38대 대통령은 미국 역사상, 공직선거를 거치지 않고 부통령과  또 뒤이어 대통령직을 수행한 유일한 지도자입니다.  

지난 1973년 10월 10일 당시 스피로 애그뉴부통령이 비리 혐의로 부통령직에서 사임했고 리처드 닉슨대통령은 미국헌법에 의거해 후임자를 임명해야 했습니다.  그러나 닉슨대통령역시 이른바 워터게이트 정치추문에 휘말려 국회와 일반대중으로 부터   탄핵요구가 빗발치고 있었습니다. 

포드대통령의 국내정책자문이었고 포드대통령의 생애를 회고하는 전기물을 집필한 제임즈 캐논씨는 당시 애그뉴부통령의 후임을 결정하는 책임은 백악관의 몫이 아니었다고 지적합니다.

포드씨가 부통령후임으로 선출된 것은 결국에는 대통령직을 수행하게  될것으로 앞을 내다본 당시 미국국회 공화당과 민주당 양당 중진의원들의 결정에 힘입은 것이었습니다.   국회중진의원들은 그 결정을 받아드리도록 닉슨대통령에게 요구했다고 캐논씨는 지적합니다. 포드씨야말로 국회에서 손쉽게 인준을 받을수 있는 인물이라고 국회지도자들은 강조했고 닉슨대통령에게는 달리 선택권이 없었다는 것입니다. 

당시 제럴드 포드씨는 이미 국회하원에서  25년간 봉직했고 하원 공화당 원내총무직을 맡았습니다.  포드의원은 동료의원들로 부터 인품이 온화하다는 평을 들었고 양당 의원들과 모두 원만히 협력할수 있었습니다.  

1974년 7월, 국회는 닉슨대통령에 대한 공식 탄핵절차를 밟기 시작했고 이때문에 닉슨대통령은 그 다음달인 8월에 사임을 발표했습니다.  이로써 닉슨씨가 직접 기용한 포드부통령이 대통령으로 취임했습니다.

공공정책 분석가로 이곳 워싱턴 디씨 근교에 있는  죠지 메이슨 대학교의 제임즈 피프너교수는  포드의원은 백악관에 입성하면서 전임 닉슨대통령에 의해 조성된 정치여건을 호전시키겠다는 결의로 있었다고 지적합니다. 

 당시 대통령직은 많은 가능성을 시사했고 정치적 여건은 포드 새 대통령에게 큰 영향을 끼쳤다고 피프너교수는 회고합니다.  리처드 닉슨 전대통령은 각료들까지 매우 용의주도하게 빼돌렸는가 하면 국회와 대결적인 관계를 유지했다는 것입니다. 

대통령직에 취임한지 한달만에, 제럴드 포드는 닉슨대통령의 워터게이트 정치추문으로 촉발된 오랜 국가적 악몽에 종지부를 찍어야 한다고 결심했습니다. 포드대통령은 닉슨에 대한 형사혐의 기소와 그에 뒤따를 재판절차의 위험을 사전에 차단하기 위해  닉슨대통령을  사면했습니다.  그러한 절차는 국가의 분열과 국력의 쇠퇴만을 초래하게 될것으로 포드대통령은  판단했습니다. 

당시  백악관  공보비서였던 란 네쎈씨는  백악관에 첫발을 내디딘 포드 새대통령은 내외적으로 점증하는 난문제에 봉착했다고 말합니다.  일차적인 문제는 물론 닉슨전임자에 대한 사면이었지만 그에 뒤이어 곧 베트남전쟁 종전에 따른 여러가지 문제들이 대두했다는 것입니다.  국내적으로는 물가고의 급상으로 인한 경제문제가 있었다고 네쎈씨는 지적합니다.  당시 미국경제는 1930년대 경제공황기 이래 최악의 경기불황에 빠져들고 있었다는 것입니다. 

1974년의 경제침체는 1973년 욤키퍼 전쟁에서 미국이 이스라엘을 지지한데 대한 보복으로 석유생산국 기구 오펙 회원국들의 석유금수조치를 취핶기 때문에 야기되었습니다.   국내정책 보좌관이었던 제임즈 캐논씨는 경제침체로 부터 벗어나기 위해 당시 포드대통령은  정부지출을 줄이고 이자율을 인하하고 물가고를 진정시키는데 주력해야 했고 그때문에 개인적인 정치적 승산을 희생시켜야 했다고 지적합니다.

국가경제 진작을 위해 포드대통령은 실제로는 선거구민들의 호감을 살 목적으로 국회에서 통과된 여러가지 법안들에 거부권을 행사했고 이는 결코 대통령의 정치적  진로에 도움이 되지 못했다는 것입니다. 

한편, 포드대통령의 국가안보 보좌관이었던 브렌트 스카우크라프트씨는 1975년,  패망한 월남으로 부터의 미군의 철수는 미국과의 관계개선에도 불구하고 당시 구 소련방의 장기적인 야욕을 부추겼다고 지적합니다. 

1972년 닉슨대통령에 의해 시작된 소련과의 화해정책은 최악은 아니었지만 주로 바람직하지 못한것으로 들어났다는 것입니다.  당시 소련은 기존에 추구했던 목표들을 추구하는데 있어 도리어 미국과의 관계호전을 교묘히 이용하려 들었다고 스카우크로프트씨는 회고합니다. 

또한  1975년 7월, 인도네시아의 수하르토대통령은 이른바 정부에 대한 공산주의 위협을 진압하기 위해 미국정부의 측면지원을 요청했습니다. 최근에 비밀해제된  미국 정부 문서들은 수하르토대통령이 동 티모르를 침공할 의도로 있는 것이 아닌지 당시 백악관은 의심했었음을 말해줍니다.  다시 브렌트 스카우크파프트 국가안보 보좌관은 포드대통령에게  이는  매우 어려웠던 문제라고 말합니다. 

동티모르에서 매우 과격한 단체가 권력을 장악하려 시도하고 있었고   동티모르를 침공해 그런 상황을 사전에 방지하려는 수하르토대통령의 노력을 미국은 결코 저지할수 없다는 점이 분명했다는 것입니다.  수하르토대통령을 적으로 만들어 보았자  동티모르에서의 상황이 더 나알질 것이 없었다는 것입니다.

결국 1975년 12월 인도네시아군은 동티모르에 진입했고 이는 포드대통령의 자카르타 방문 하룻만의 일이었습니다.  인도네시아군의 동 티모르침공은 그후 거의 4반세기에 걸친  인도네시아의 강점으로 이어졌습니다. 일부추정치에 따르면 지난 2002년 주권을 회복하기까지 동티모르에서는 많으면 20만명의 인명이 희생되었습니다. 

제럴드 포드 미국의 38대 대통령은 1976년 전국적인 인지도가 거의 없었던 죠지아주 주지사출신인 민주당의 지미 카터후보에 맞서 대통령선거전에 나섰습니다.  포드대통령은 닉슨전임자를 사면했다고 해서 분노한 유권자들로 부터 질타를 받곤 했습니다.  지미 카터후보는 근소한 표수차이로 포드 공화당 대선후보를 물리쳤고 이로써 공직선거를 거치지 않고 백악관을 차지했던 미국사상  유일한 대통령의 정치경력은 종지부를 찍게 되었습니다. 

많은 역사학자들은 백악관이 관련된 치욕적인 워터게이트 정치추문과 경제위기 그리고 월남전쟁을 둘러싼 국가 분열에 뒤이어 포드대통령은 상처받은 국민정서를 치유할수 있었다고 그  공적을 높이 평가하고 있습니다.  포드대통령은 개인의 정치적 운명을 희생하면서까지 국가위기 수습이라는 막중한 과업을 훌륭히 수행했다는 것입니다.

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Gerald R. Ford, who served as President of the United States from 1974 to early 1977, has died at the age of 93. He was the oldest living president in U.S. history at the time of his passing. In Focus, VOA's Jeffrey Young examines Mr. Ford's White House years, especially from the perspective of those who served with him.


Gerald Rudolph Ford is the only U.S. president who served in that office without being elected.

On October 10, 1973, Vice President Spiro Agnew resigned in the face of corruption charges. President Richard Nixon had to appoint a successor as provided by the U.S. Constitution. But President Nixon was caught up in his own scandal, Watergate, which was prompting calls on Capitol Hill and among the
public for his impeachment.

James Cannon was President Ford's Domestic Policy Advisor and a Ford biographer. He says the real decision on who would replace Vice President Agnew was not in the hands of the White House.

/ / / ACT #1 CANNON / / /

"Ford was really chosen to be vice president by the senior leaders of Congress, both Democratic and Republican, knowing he would likely be president. They imposed that choice on [President] Nixon. They told him 'this is the person you can get confirmed' and Nixon had no other choice but to pick Ford."

/ / / END ACT / / /

At the time, Gerald Ford was a 25-year veteran of the House of Representatives and the House Republican Leader. Mr. Ford was well regarded by his colleagues as congenial and able to work effectively with both political parties.

In July 1974, Congress began formal impeachment proceedings against President Nixon, which led to his resignation on August 9, 1974. His pick for vice president, Gerald Ford, became president.

Public Policy Analyst James Pfiffner at George Mason University in suburban Washington, D.C. says Mr. Ford entered the White House determined to defuse the environment created by his predecessor.

/ / / ACT #2 PFIFFER / / /

"It had a large impact on his initial approach to the presidency, which was an open presidency. He was reacting against Richard Nixon. Nixon, of course, had shut out his own Cabinet very carefully and had been very confrontational with Congress."

/ / / END ACT / / /

A month after assuming the presidency, Gerald Ford decided to end what he called "the long national nightmare" of the Nixon Watergate scandal. He pardoned the former president to avoid the possibility of criminal indictments against Mr. Nixon and a trial, which he believed would only continue to divide and
weaken the country.

President Ford's Press Secretary, Ron Nessen, says Mr. Ford faced a mountain of domestic and international problems from the start of his presidency.

/ / ACT #3 NESSEN / / /

"Clearly at the outset, the big issue was the pardon of Nixon. The next set of issues grew out of the end of the Vietnam War. On the domestic side, it was really the economy, because you had raging inflation. The economy went into the deepest dive since the Great Depression of the 1930s."

/ / / END ACT / / /

The economic recession of 1974 was triggered primarily by the OPEC oil embargo, which was launched in reprisal for U.S. support for Israel in the 1973 Yom Kippur War. President Ford's Domestic Policy Advisor, James Cannon, says getting out of that recession hurt the president's political fortunes.

/ / / ACT #4 CANNON / / /

"President Ford had to keep down government spending and work to bring inflation down [and] bring interest rates down until the economy could right itself. But it didn't help him with the public because it led to his having to veto a number of bills that Congress passed that were, in effect, 'giveaways' [i.e., government spending done for popular appeal] to the people."

/ / / END ACT / / /

Meanwhile, President Ford's National Security Advisor, Brent Scowcroft, says the U.S. pullout from South Vietnam, which collapsed in 1975, emboldened the Soviet Union's long-standing ambitions despite improved relations between Washington and Moscow.

/ / / #5 SCOWCROFT / / /

"The policy of detente with the Soviet Union, which was begun by President Nixon in 1972, was broadly seen by 1975 [to be] in bad shape, if not in tatters. In other words, they [i.e., the Soviets] were able to take advantage of the relaxed atmosphere [between Washington and Moscow] to pursue the same goals they
had [before detente].

/ / / END ACT / / /

Containing communism, especially elements supported by Moscow, was a major issue for the Ford administration. When Cambodia seized a U.S. merchant ship, the Mayaguez in 1975, the White House responded with a military rescue operation meant to show the world that America was not weak.

In July, 1975, Indonesian President Suharto solicited Washington's backing for his efforts to quell what he said were communist-led threats against his government. Recently declassified documents show that the White House suspected that Suharto intended to invade East Timor. Mr. Ford's National Security Advisor, Brent Scowcroft, says this was "a very difficult issue" for the president.

/ / / ACT #6 SCOWCROFT / / /

"There was a very radical group we feared was going to take power [in East Timor]. It was quite clear that we could do nothing to prevent Suharto from taking it [i.e., East Timor]. If we [had] turned Suharto into an enemy, it would not have made the situation in East Timor any better."

/ / / END ACT / / /

Indonesian forces moved into East Timor on December 7th, a day after President Ford's visit to Jakarta. The invasion began a nearly quarter-century long occupation that, by some estimates, took as many as 200-thousand lives before East Timor became a sovereign state in 2002.

In 1976, Gerald Ford campaigned for the presidency against Democratic Party candidate Jimmy Carter, a former state governor unknown in national politics. Along the way, Mr. Ford endured the wrath of many voters angry that he pardoned Richard Nixon. Jimmy Carter narrowly defeated Gerald Ford, ending the political career of the only president who was never elected.

As for his legacy, many historians credit Gerald Ford with calming and healing the country after a shattering White House scandal, an economic crisis, and a divisive war in Vietnam. And, they say, Gerald Ford put that immense task ahead of his own political fortunes.

For Focus, I'm Jeffrey Young.