중국은 태국과 버마에 수력 발전 댐을 건설하기 위한 자금을 제공하기로 합의했습니다. 이 사업은 살윈 강 하구를 따라 건설될 5개 수력발전소 건설사업들 가운데 첫 사업입니다. 이들 댐들은 중국과 태국 그리고 버마의 증가하는 에너지 수요를 충족하기 위해 고안됐습니다. 하지만, 환경보호론자들과 이익 단체들은 이런 건설사업들이 환경과 인간에 큰 영향을 미치게 될 것이라고 우려하고 있습니다.

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살윈 강은 티벳의 산악지역에서 발원하여 버마와 태국 사이의 마르타반 만에 이르기 까지 2800 킬로미터를 흐르는 강으로 아시아에서 댐이 건설되지 않고 자유로이 강물이 흐르는 마지막 강 가운데 하나입니다.

중국의 가장 큰 수력 발전 회사인 ‘시노하이드로 주식회사’는 지난 달 태국 전력 공사, EGAT와 십억 달러 규모의 수력발전소를 버마의 헛지(Hutgyi)에 건설하기로 합의했습니다. 

태국 국경에서 약 30킬로미터 떨어진 헛지 발전소는 중국과 태국 그리고 버마가 공동으로 살윈 강 하구를 따라 건설하게 될 5개의 수력 발전소 중 최초의 발전소 입니다. 이들 수력 댐들은 10,000 메가와트의 전력을 생산하게 됩니다.

태국의 에너지 장관은 이 프로젝트들은 태국의 화석 연료 의존성을 중단하고 에너지 비용을 절감하는 데 필요한 것이라고 말했습니다.

아시아 개발 은행의 쟝 피에르 베르비에스트 태국 국장은  태국의 에너지 수요에 대해 이렇게 설명합니다.

베르비에스트 국장은 태국의 에너지 생산과 소비를 볼때, 즉 최고 생산량과 최고 소비량의 격차가 점점 줄어들고 있기 때문에 에너지 생산에 추가적인 투자가 필요하다는 것에는 의심의 여지가 없다고 말합니다.

버마의 전기 수요 역시 심각합니다. 전력 차단이 흔히 발생하고 일반 기업들은 소음이 많이나고 더러운 소형 디젤 전력 발전기에 의존하고 있습니다. 그리고 중국은 중국의 급성장하는 경제를 가속화하기 위해 에너지를 필요로 하고 있습니다. 중국은 태국과 버마와의 공동 프로젝트 외에도 살윈 강을 따라 자국 영토 쪽으로   

13개의 댐 혹은 우회수로를 건설할 계획입니다. 하지만 이 수력 발전 프로젝트는 댐 건설로 희귀 멸종 동식물의 서식지인 살윈 강의 독특한 환경이 파괴될 것이라고 경고하는 환경주의자들의 거센 비판을 불러일으키고 있습니다.  

한 환경단체인 ‘살윈 강 감시 연합’의 피안폰 디티스씨는 댐으로 경지가 수몰되고, 어류 공급이 차단되고, 강의 흐름이 중단 되는 등 몇 몇 버마 지역이 불이익을 받게 될 것이라고 말합니다. 

피안폰씨는 가장 큰 영향을 받게 되는 사람들은 살윈 강 주변의 소수 민족, 특히 샨 주와 카레니 그리고 카렌 주의 사람들이라고 말합니다.

아시아 개발 은행의 베르비에스트 국장은 그러한 환경적, 사회적 문제가 고려돼야 한다고 지적합니다.

베르비에스트 국장은 살윈 강 수력발전소에서 생산되는 전력은 에너지 다양화의 한 방법이지만 다른 한 측면은 환경과 사람들에 대한 영향이라고 말하고, 후자는 상업적 측면보다 아마 더 중요할지도 모른다고 말합니다.

비영리 개발 차관 단체인 필리핀 마닐라 소재 아시아 개발은행은 다른 댐들을 건설하는데 자금 지원을 도왔지만, 이번 살윈 강 프로젝트의 자금 공급에는 관여하고 있지 않습니다.

지역사회 문제를 연구하는 ‘카레니 개발 연구 그룹’에 의하면 카레니 주에 세워지는 댐들 중 하나가  640킬로미터의 경지와28개 마을을 수몰하고 30,000명의 이재민을 만들 수 있다고 예상된다고 합니다. 

카레니 개발 연구 그룹의 모모 아웅씨는 자신들의 터전에서 강제로 잃게 되는 지역 사회의 피해는 단지 경제적인 것만은 아니라고 말합니다. 

모모 앙씨는 케레니 주민들은 그 곳에서 오랫동안 살아왔기 때문에 자신들의 땅을 지키고 싶어한다고 말합니다. 모모 앙씨는 그들은 그곳이 자신들의 고향이기 때문에 다른 곳으로 옮겨가고 싶어하지 않는다고 말합니다.

환경보호주의자 피안폰씨는 정보의 부족이 댐의 효과를 측정하는 것을 어렵게 한다고 말합니다. 그녀는 태국 전력 공사가 은밀한 버마 정부와의 협상의 상세한 내용을 밝히지 않고 있다고 비난합니다.

피안폰 씨는 살윈 강 프로젝트에 대한 투명성의 정도가 극도로 낮다는 것은 확실하다면서 태국 전력 공사는 관련 프로젝트 문서를 공개하기를 거부하고 있다고 말합니다.

태국 전력공사와 댐을 건설을 담당하는 건설 회사는 이 프로젝트와 예상 가능한 환경적 사회적 영향에 관한  인터뷰를 거절했습니다. 태국 정부는 이 프로젝트와 관련해 거의 언급을 하지 않고 있습니다. AFP통신의 보도에 따르면, 건설회사의 관리들은 몇 몇 마을 사람들이 이주해야 하지만 건설회사는 이들의 정착금을 “국제적 기준”에 상응하도록 하겠다고 말했습니다.

인권 단체들은 버마의 군부가 댐을 핑계로 살윈 강 주변에 사는 소수 민족의 독립 투쟁을 종식하도록 하는데 이용하지 않을까 우려하고 있습니다. 버마의 몇몇 소수 민족들은 50년 동안 버마 정부의 지배에 저항해오고 있습니다.

결과적으로 140,000명 이상이 태국 국경의 난민촌으로 강제 이주됐고, 미국과 유럽 연합, 그리고 기타 국가들은 인권 유린으로 버마 정부에 제재조치를 가했습니다. 하지만 버마가 버마의 에너지 자원 개발을 열망하는 주변 국가들과의 거래에 서명하면서 이러한 제재조치는 실효가 없게 됐습니다.

(영문)

China has reached an agreement with Thailand to fund a hydroelectric dam in Burma - the first of five such projects planned along the lower stretches of the Salween River. The dams are designed to meet rising energy needs in the three countries. But environmentalists and rights groups fear the projects will have far-reaching ecological and humanitarian effects.

The Salween forms one of the last free-flowing river systems in Asia, traveling 2,800 kilometers from the mountains of Tibet to the Gulf of Martaban, which lies between Burma and Thailand.

Sinohydro Corporation, China's largest hydropower company, agreed last month to partner with Thailand's Electricity Generating Authority, or EGAT, in building a $1 billion hydroelectric plant at Hutgyi in Burma.

The Hutgyi plant, about 30 kilometers from the Thai border, is the first of five to be built along the lower Salween by the partnership, which also includes Burma. The dams will generate 10,000 megawatts of power.

Thailand's energy minister has said the projects are necessary to cut his country's dependence on fossil fuels and lower energy costs.

Jean-Pierre Verbiest, Thailand country director for the Asian Development Bank, or A.D.B., describes Thailand's energy needs.

"There is no doubt that if you look at Thailand's energy production and consumption - first the margin between peak production and peak consumption is narrowing - so there is additional investment needed in energy production," he said.

Burma also is desperate for electricity. Power cuts are common, and businesses rely on small diesel generators, which are noisy and dirty.

And China needs energy to fuel its fast-growing economy. Beijing is planning 13 dams or diversions along the river in its territory, in addition to the joint projects with Thailand and Burma.

However, the hydropower projects have generated fierce criticism from environmentalists, who warn the dams will destroy the unique environment of the Salween - home to a wide variety of rare or endangered plants and animals.

In China, where it is known as the Nu River, the Salween forms part of the United Nations's Three Parallel Rivers World Heritage Site because of its contribution to the area's biodiversity.

Pianporn Deetes is a spokeswoman for the Salween Watch Coalition, an environmental umbrella group. She says some communities in Burma will suffer because the dams will flood their land, affect fish supplies and disrupt the river's flow.

"Those affected the most are the ethnic minorities along the Salween River - especially from Shan State, Karenni and Karen state," she explained.

The A.D.B.'s Verbiest says such environmental and social issues need to be taken into account.

"This production from the Salween power plants would (be) one of the ways of diversifying," she said. " The other aspect - the environment, the impact on the people - would all be very important. Probably more important than the commercial aspect."

The A.D.B., which is a non-profit development lender based in Manila, is not involved in financing the Salween projects, although it has helped finance the construction of other dams.

According to the Karenni Development Research Group, one of the dams in Karenni state is expected to flood 640 kilometers of land, inundate 28 towns and villages including the historical Karenni capital of Bawlake, and displace 30,000 people.

Moe Moe Aung of the Karenni Development Research Group, which studies regional social issues, says the damage to communities forced off their land will not only be economic.

"The Karenni people, they have lived for a long time in the land; so we like to keep our land. This is our home, already our home, so we don't want to move to the other place," Aung said.

Environmentalist Pianporn says a lack of information makes it difficult to assess the dams' effects. She accuses the Thai electricity authority, EGAT, of withholding details of its deals with the reclusive Burmese government.

"It is obvious that the degree of transparency for the project along the Salween River is extremely low," she said. " EGAT always refuses to disclose the relevant project documents."

EGAT and the construction company working on the dams declined to be interviewed about the project and its possible environmental and social ramifications. The Thai government has made few comments about the projects. In one report carried by the French news agency AFP, construction company officials said that some villagers had to be relocated but the company would push for their resettlement "under international standards."

Rights groups are concerned that Burma's military is using the dams as an excuse to move minority groups living around the Salween in a bid to end their fights for independence.

Some of Burma's ethnic minorities have resisted government rule for 50 years. As a result, more than 140,000 people have been forced to refugee camps along the Thai border.

The United States, the European Union and others have imposed sanctions on Burma for human rights violations. But the sanctions have been undermined by deals Burma has signed with neighboring countries eager to tap its energy resources.

Debbie Stothardt, spokeswoman for the rights group Alternative ASEAN Network, says such projects could backfire on Thailand.

"The Salween projects involves displacing tens of thousands of people out of that area just to generate electricity that can be sold to Thailand," she said. "Thailand is the biggest beneficiary of the Salween dam project and Thailand will suffer the worst consequences as more and more displaced people flee to Thailand because they are oppressed by the military regime."

If all the projects go ahead, the Salween will become one of the world's most heavily dammed river systems, with all the dislocation to people and wildlife that entails.