최근 과학 잡지 [네이쳐]지에 발표된 새로운 연구결과에 따르면, 지능이 높은 아이들의 뇌는 평균 지능의 아이들에 비해 다르게 발달하는 것으로 밝혀졌습니다.

연구자들은 정상적이고 건강한 아이들을 포함하고 있는 이 연구가 궁극적으로 의도하는 것은 심각한 정서와 신경장애를 갖고 있는 아이들을 돕기 위한 것이라고 말했습니다.

미국의 [전국정신건강연구소]의 연구자들은 지난 15년동안 다섯살에서 열한살 사이의 어린이 300명의 뇌를 관찰하기 위해 MRI로 알려진 첨단 기술의 두뇌 영상 장치를 이용해 왔습니다.

연구자 필립 쇼 박사에 따르면 조사자들은 조사 대상 어린이들에게 많은 질문을 하고 이에 대답하도록 했다고 말했습니다.

아이들의 지능발달에 따르면, 여기서 관찰했던 뇌는 일반적인 아이들과는 다르게 발달한 어린이의 뇌라고 쇼 박사는 말합니다. 

연구가 진행되는 동안 아이들은 각각 적어도 한번은 MRI 촬영을 했으며, 또 어떤 아이들은 적어도 2년 사이에 두 번 이상 뇌 촬영을 했습니다.

같은 기간중에 아이들은 또한 전두부 대뇌피질로 알려진 영역과 관련해 언어와 비언어 추리력을 측정하는 지능검사들을 받았습니다.

쇼 박사는 모든 어린이들이 어릴 때부터 피질 농화가 증가하는 동일한 기본적인 형태를 보여주었다고 말했습니다.

가장 지능이 높은 아이들은 비교적 얇은 피질로 시작되지만, 그후에는 비교적 빠르게 두꺼워지고, 어떤 주요 부분에서 절정에 달했다가 그후부터는 다시 빠르게 얇아지는 것으로 나타났다고 쇼 박사는 밝혔습니다.

이 연구에서 아주 지능이 높은 아이들의 뇌는 열한 살 쯤에서 최고 수준에 이르러 평균 지능의 어린이들보다 몇 년 앞선 것으로 나타났습니다.

이것은 매우 높은 수준의 복잡한 사고를 지원하는 아주 높은 수준의  복잡한 뇌 회로의 개발을 위한 기간의 확대를 반영해준 것인지도 모른다고 쇼 박사는 말합니다.

쇼 박사는 건강한 어린이들의 뇌 구조에 모아진 자료들이 과학자들로 하여금 정신분열증이나 주의력이 산만한 활동항진 발증과 같은 비교적 덜 심한 상태를 포함해 심각한 뇌 질환을 가진 청소년들의 치료법을 개발하는데 도움이 될 것으로 기대하고 있습니다.

메릴랜드 주 볼티모어의 [케네디 크리거연구소] 소아과의 발달장애 연구자인 메리 블루 박사는 이 연구는 어린이들의 뇌 구조 발달에서 아주 근소한 6% 내지 12%의 차이 밖에 나타나지 않았다고 지적합니다.

그러나 메리 박사는 정상적인 뇌를 사상한 연구들은 심각한 신경질환을 가진 아이들을 도울 수 있을 것이라는데 동의합니다.

이것은 치료법에 적용하려고 할  때 관찰에 이용될 수 있는 하나의 기준이 될 수 있을 것이며, 그렇다면 다른 치료법을 이용할 경우, 실제로 뇌 구조를 바꿀 수 있겠느냐고 블루 박사는 묻습니다.

한편, 쇼 박사와 그의 동료들은 현재 건강한 아이들의 뇌와 심각한 질환을 갖고 있는 아이들의 뇌 사이에 주요한 차이를 찾아낼 수 있는지 여부를 알아보기 위해 실시한 최근의 연구에서 수집된 자료들을 이용하고 있습니다. 

 

(영문)

The brains of very intelligent children develop differently than those of kids with average intelligence, according to a new study published in the journal Nature. The researchers say the study involving normal, healthy children, is ultimately intended to help children with serious emotional and neurological difficulties.

For the past 15 years, researchers at the U.S. National Institutes of Mental Health have been using high-tech brain imaging known as M.R.I. to look at the brains of just over 300 children between five and 11 years old.

According to researcher Philip Shaw, investigators have been trying to answer a number of questions. "And the one we were looking at here was do children's brains grow differently according to how clever they are?", he said.

Over the course of the study, each child underwent an M.R.I. at least once, while others had two or more brain scans at least two years apart.

During this same time period, the children also took intelligence tests that measured their verbal and non-verbal reasoning, which is associated with an area of the brain known as the frontal cortex.

Shaw says all of the children showed the same basic pattern of increased cortical thickening from a young age. "And we find the most intelligent children started off with a relatively thin cortex, but it then got thicker relatively rapidly, reached its peak thickness in certain key areas several years later but then also got thinner quicker," he said.

In the study, the brains of very intelligent kids reached their peak thickness around age 11, a couple of years ahead of children with average intelligence.

Shaw speculates on the effect of the extra development time. "It might reflect an extended period for the development of very high level, complicated brain circuits in this region which support very high level, complicated thought," he said.

Shaw hopes the data collected on the brain structures of healthy children will help scientists develop treatments for youngsters with serious brain disorders, including childhood onset schizophrenia and less severe conditions such as attention deficit hyperactivity disorder.

Mary Blue is a pediatric developmental disabilities researcher at the Kennedy Krieger Institute in Baltimore, Maryland. Blue notes that the study found only a slight, six to 12 percent difference in brain structure development among the children.

But she agrees that studies mapping a normal brain could help children with serious neurological difficulties. "This could be a measure that you could use to look at when you are applying therapies. So, if you use different kinds of therapies, can you actually change brain structure?," he said.

Meanwhile, Shaw and his colleagues are currently using data collected from the current study to see if they can pinpoint key differences between the brains of healthy children and those with severe disorders.