50년 전 당시 소련 지도자 니키타 후루시초프는 지금은 유명해진 공산당 대회 비밀연설에서 전임자인 조셉 스탈린을 고문자이자 살인자라고 비판해 역사적인 주목을 받았습니다. 이후 스탈린 정권 치하에서 저질러진 범죄들은 기록으로 잘 남겨져 널리 비판을 받았습니다. 그러나 지금 러시아에서는 옛 독재자 스탈린을 추앙하는 사람들이 갈수록 많아지고 있습니다.

당시 생존자들과 그 가족들 마음 속에 스탈린 통치 당시의 공포가 아직 생생히 남아 있고 그의 범죄행위에 대한 기록들이 존재하는 상황에서 흔히 러시아인들은 스탈린 이름만 들어도 경멸할 것으로 생각될 수도 있습니다.

하지만 최근 워싱턴 소재 전략국제문제연구소의 여론조사에 따르면 수백만명의 목숨을 앗아가고 엄청난 고통을 안겨준 스탈린을 그리워하는 기운이 러시아인들 사이에 갈수록 커가고 있습니다.

2005년에 실시된 한 여론조사에서 30살 이하 러시아인들의 19%는 스탈린이 지금 대통령에 출마한다면 아마도 혹은 분명히 그를 지지할 것이라고 말했습니다. 이는 2003년 당시에 비해 13% 늘어난 것입니다.

전략국제문제연구소의 러시아 전문가인 사라 멘델슨씨는 많은 러시아 젊은이들이 스탈린의 통치에 대해 애증의 감정을 갖고 있거나 아예 무지하다면서 그 지지도는 놀랄 정도라고 말합니다.

“여론조사 결과 젊은이들의 약 56%는 스탈린이 나쁜 일보다는 좋은 일을 더 많이 했다고 생각하는 것으로 나타났습니다. 그렇다고 러시아에 스탈린주의가 만연해 있다고 말하는 것은 정확하지 않지만, 반스탈린주의가 별로 많지 않고 대부분 러시아인들은 스탈린에 대해 애증의 감정을 갖고 있다고 말하는 것이 정확한 지적입니다. 러시아의 과거, 그리고 수백만명의 죽음과 관련해 스탈린이 한 역할을 감안할 때 이는 부적절한 반응이거나 과거에 대한 지식과 이해의 결여로 생각됩니다.”

조셉 스탈린은 1929년부터 1953년 사망할 때까지 러시아를 통치했습니다. 스탈린 정권은 급작스런 산업화와 농부들에게서 농토를 앗아간 농업집단화로 특징지워집니다. 그의 정권에 저항하거나 비판한 사람들은 강제수용소로 보내졌습니다.

'강제수용소: 역사(Gular: A History)' 란 책의 저자인 앤 애플바움씨는 24년간의 스탈린 집권시 강제수용소를 거쳐간 사람이 무려 1천8백여만명에 달했다고  말합니다.

"1천8백만명 외에 추가로 6~7백만명이 추방됐습니다. 이들은 강제수용소에 보내지지는 않았지만 실제로는  외딴 마을에 거주하면서 수감자로 살았습니다. 흥미로운 것은 그 수가 너무 많아서 옛 소련 인구의 약 15%가 수용소를 경험했다는 사실입니다.”

애플바움씨는 당시 거의 모든 가정이 스탈린 공포정치의 영향을 받았지만 대부분의 소련인들은 공산주의가 세계에서 가장 좋은 체제라고 믿었다고 말합니다. 이같은 믿음과 2차 세계대전 이후 소련의 군사력 성장은 많은 러시아인들에게 희생이 불가피하다는 생각을 갖게 만들었습니다.

이런 상황에서 후임자인 후루시초프가 1956년 2월 공산당대회에서 전임자의 범죄와 개인숭배를 비판한 것은 충격적이었습니다. 매릴랜드대학교의 정치학 교수인 블라디미르 티스마네아누씨는 후루시초프의 비밀연설은 즉각 유출되면서 스탈린을 흠모하는 사람들과 그를 비판하는 사람들 사이에 분열을 초래했다고 말합니다.

“후루시초프의 발언을 둘러싸고 수많은 친구 관계가 단절되고 부부들도 갈라섰습니다. 서방의 공산당들도 일부는 새로운 노선을 받아들여 스탈린을 비난한 반면 또다른 일부는 스탈린에 여전히 충성하는 양상이 나타났습니다. 이로 인해 전세계 공산주의자들, 심지어 공산주의 신화를 받아들인 지지자들 사이에서도 엄청난 갈등과 함께 자기성찰이 이어졌습니다.”

1960년경 스탈린에 대한 개인숭배의 실체가 밝혀지면서 그의 시신은 붉은광장에서 옮겨졌습니다. 또 2차대전 중 두 차례 격전장이었던 남부 러시아의 도시 스탈린그라드는 볼고그라드로 이름이 바뀌었습니다.

그러나 1991년의 소련 붕괴는 많은 러시아인들에게 충격을 주면서 과거를 돌아보며 향수를 느끼게 만들었습니다. 티스마네아누 교수는 자유와 민주주의에 대한 초기의 흥분이 곧 수그러들었다고 말합니다.

"한때 이른바 민주주의에의 현기증이란 게 있었습니다. 이와 동시에 사회적 부정의와 격차가 갈수록 커졌고 많은 사람들에게 민주주의는 기본적으로 확실성과 보호의 상실, 그리고 야심가들과 정부 협력자들 및 마피아 타입의 온갖 조잡한 사업에 간여해 있는 사람들에게는 기회의 상승을 의미했습니다.

따라서 상당수 러시아인들에게 스탈린은 안정과 내핍, 그리고 부패의 결여를 뜻했습니다. 결국 내 생각에 러시아인들이 스탈린을 좋아하는 것이라기 보다는 러시아에서 공산주의가 몰락한 이후의 상황에 대한 불만의 표시인 것으로 보입니다."

대부분 전문가들은 이같은 견해에 동의합니다. 워싱턴 소재 `새로운 미국재단'의 아나톨 리벤 연구원은 러시아 내 많은 여론조사에서 독자적인 사법부와 자유언론 등 민주적인 기구들에 대한 강한 지지가 드러났음을 주목한다고 말합니다.

또 한 가지 주목할 점은 압도적 다수의 러시아인들은 직업으로서의 군이 경멸을 받고 있기 때문에 자식들을 어떡하든 군에 보내지 않으려 한다는 사실이라고 리벤씨는 말합니다.

대부분 전문가들은 러시아의 젊은이들은 러시아의 과거에 대해 좀더 잘 배워야 하며 또 감명을 줄 새로운 영웅을 필요로 한다고 말합니다. 만일 과거 독재자에 대한 러시아인들의 애정이 계속 커진다면 이는 그들을 서방으로부터 더욱 멀어지게 할 것이라고 관측통들은 경고합니다.

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Fifty years ago, Soviet leader Nikita Khrushchev made history with his now famous secret speech" to the 20th Communist Party Congress in which he denounced his predecessor Joseph Stalin as a torturer and a murderer. Since then, the crimes committed under Stalin's regime have been well-documented and widely condemned.

With the horrors of Stalin's rule still fresh in the minds of survivors and their families and the documents of his crimes generally available, one might expect that the people of Russia today would despise the very sound of Stalin's name. But according to recent polls sponsored by the Washington's Center for Strategic and International Studies, or C.S.I.S., the communist dictator responsible for millions of deaths and enormous suffering enjoys growing support among Russians.

Young Russians Lack Education About Their Past 

In a 2005 survey, 19 percent of Russians under the age of 30 said they would probably or definitely vote for Stalin if he were running for president today, up from 13 percent in 2003. The figures are higher for people older than 30.

Sarah Mendelson, a C.S.I.S. analyst for Russia and Eurasia, notes an alarming number of young Russians are ambivalent or ignorant about Stalin's rule.  She says, "Our survey found that about 56 percent of young people think that Stalin did more good than bad. It's not accurate to say that there's rampant Stalinism [in Russia], but it is accurate to say that there's not tremendous amounts of anti-Stalinism and that most people are, sort of, ambivalent about him. And we think that given Russia's past, given the role that Stalin played in the death of millions, according to numerous accounts, that this is on some level an inappropriate response or a response that reflects a general lack of education and understanding of Russia's past."

Joseph Stalin ruled the Soviet Union from 1929 until his death in 1953. His regime was marked by crash industrialization and collectivization of agriculture, which forced farmers off their lands. Those who resisted or criticized the regime were sent to forced labor camps, or gulag.

Stalin's Reign of Terror

By the gulag's peak in the early 1950s, there were camps in every part of the country, and slave labor was used not only for mining and heavy industries but also for producing all kinds of consumer goods, including chairs, lamps, toys -- even the famous Russian fur hats. Some of the country's most important science and engineering projects began in the camps. For example, Sergei Korolev, the architect of the Soviet space program, began his work in a special prison laboratory.

Anne Applebaum, author of the book Gulag: A History, notes that between 1929 and 1953, about 18 million people passed through the camps.  She says, "In addition to that, a further six or seven million were sent into exile, meaning they were not technically in camps, but in practice they were prisoners living in exile villages. What is interesting about it to me is that what it means is that it's a very high number and about 15 percent of the Soviet population would have had some experience with the camps."

Even though almost every family was affected by Stalin's terror, Anne Applebaum says most Soviets at the time believed that communism was the best system in the world. This belief and the Soviet Union's growing military power after World War Two convinced many Russians that the sacrifices were inevitable.

So it was a shock when new leader Nikita Khrushchev denounced his predecessor's crimes and his personality cult at the 20th Congress of the Communist Party of the Soviet Union in February 1956.

Vladimir Tismaneanu, professor of politics at the University of Maryland, says Khrushchev's secret speech leaked almost immediately and caused a rift between Stalin's admirers and his detractors.

Many friendships broke up and many marriages [also]," says Professor Tismaneanu. "Even in the Western communist parties, the husband, let's say, or the wife would embrace the new line and would condemn Stalin, while another member of the family would remain loyal to the old faith. And this provoked enormous conflict and soul searching among the communists of the whole world or even the 'fellow travelers' who had bought into the communist mythology."

By the 1960s, Stalin's personality cult was debunked in the Soviet Union. In 1961, his body was removed from its place of honor in the Red Square mausoleum. The city of Stalingrad in southern Russia, the site of a decisive World War Two battle, was renamed Volgograd.

The Fall of the Communist Empire

But the fall of the Soviet Union in 1991 was a blow for many Russians who began to look to their Soviet past with nostalgia. Professor Tismaneanu says the initial excitement about freedom and democracy soon waned.

"There was something that somebody once called 'dizziness with democracy,'" says Professor Tismaneanu. "But at the same time, social injustice and social contrasts got increasingly heightened and for many people democracy meant basically a loss of certainty, [a loss of] cares and [a rise of] opportunities for social climbers and oligarchs and people involved in all kinds of shoddy businesses -- Mafiosi types. So for many of them, Stalin meant stability, austerity and a lack of corruption. So I think it's not so much that they [i.e. the Russians] like Stalin, but it's a signal of their discontent with the post-communist condition in Russia."

Many analysts agree. Anatol Lieven, a research fellow at the New America Foundation in Washington, notes that many opinion polls in Russia also show strong support for the idea of an independent judiciary, free media and other democratic institutions.

"There's a lot of desire for Russia to play a stronger role on the international stage," says Mr. Lieven. "If, however, you ask Russians whether it would be worth fighting and going to war with Ukraine, for example, or with the West in order to achieve this new Russian greatness, a very large majority say 'no.' One aspect of this is that while in theory, the Russian army remains greatly respected by the population, in fact, the overwhelming majority of the population, which has any possibility of doing so, does their best to keep their children, their sons, out of the military because, in fact, the military is despised as a profession."

Most analysts agree that young Russians need better education about their country's past and new heroes to inspire them. If their admiration for a tyrant continues to grow, observers warn, it may drive them further away from their peers in the West.