미국 인구조사통계국 관리들은 미국의 인구가 오는 10월에 3억명에 이르게 되고, 3억명째 미국인은 아마도 미국 서남부에 사는 한명의 라틴아메리카 인이 될 확률이 높다고 밝혔습니다. 인구 급증은 미국 도시지역들로서는 미래에 대한 약속인 동시에 해결해야 할 도전이 되고 있습니다.

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현재 미국의 인구는 연평균 1% 수준으로 늘어나고 있어 미국이 세계에서 가장 빠르게 인구가 증가하는 산업국가로 만들어주고 있습니다. 이 가운데 60%는 자연 출산에 의한 증가이고, 나머지 40%는 이민에 의한 증가입니다. [브루킹스 연구소]의 인구통계학자인 윌리엄 프라이 연구원은 미국으로 유입되는 이민자들이 주로 뉴욕이나 마이애미, 휴스턴, 달라스, 로스 앤젤레스 같은 대도시로 몰려들고 있다고 지적합니다.

이런 지역들은, 대부분 백인들이 사는 곳에 몇몇 소수 인종이 있는 것이 아니라, 그야말로 용광로라면서, 소수 민족들은 계속되는 대규모의 인종과 민족적 융화속에 한 부분이라고 프라이 연구원은 말합니다. 그는 따라서 다른 배경과 다른 문화에 대한 열린 마음을 갖지 않고서는 살아갈 수가 없는 상황이 되었다고 말합니다.

로스 앤젤레스의 경우, 차이나타운과 리틀 토쿄, 코리아타운 등 이중문화권에 많은 이민자들이 몰려들고 있습니다. 중국 출신의 한 가게 주인은 고객이 주로 스페인어권의 사람들이며, 또 이웃 상점들의 고객은 여러나라 사람들이라고 귀띰해줍니다.

여기 주인은 중국인이고, 저기 있는 상점들은 대부분 한국인들과 멕시코 인들의 것이라고 이 상점 주인은 말합니다. 미국 서남부 지역에서 라틴 아메리카 지역의 이민자들은 이 지역의 문화를 바꾸고, 노동력의 주요한 몫을 형성하고 있습니다. 미국 인구 증가의 절반은 히스패닉 인들에 기인하고 있습니다. 일부 이민 비판론자들은 보건 의료제도와 교육 분야에서 증가하는 문제점들을 우려하고 있습니다.

[미국 이민개혁연맹]의 이라 멜만 대변인은 최근 이민가정의 자녀들이 영어로 가르치는 공립학교에서 많은 문제를 안고 있다고 지적합니다.  로스앤젤레스 내 학군의 절반이 영어가 아닌 다른 외국어를 사용하고 있는데, 이것은 미국에서 두번째로 큰 학군이 모든 어린이들을 교육할 수 없는 상황이라는 점을 의미한다고 이라 멜반 대변인은 말합니다. [토마스 리베라 정책연구소]의 해리 파쵼 씨는 인구가 늘어나면 항상 어려움이 생기게 마련이지만, 미국은 과거에 이민 물결들을 잘 흡수했다고 말합니다.

흔히 우리가 이민에 대해 불평하고 있지만, 바로 2, 3 세대 전에 우리의 조부모들이나 부모 자신들이 이민자들이었다는 사실을 망각하고 있다고 해리 파쵼 씨는 지적합니다. 인구 증가가 세계적인 현상이 되면서 또 다른 사람들은 자연환경상의 문제에 관해서도 우려하고 있습니다.

[멸종위기 서식지연맹]의 댄 실버 씨는 억제되지 않는 인구 증가가, 다른 생명체 와 어울려사는 자연환경을 변화시키고 있다고 말합니다. 현재 대두되는 인구문제는 두가지로, 첫째는 사람들의 절대수가 늘어나는 것으로 이는 캘리포니아 같은 곳에서는 매우 심각하며, 또 하나는 새로운 사람들이 소비하는 자원의 양과 토지의 양이 문제로, 이는 현재 진행되고 있는 개발 형태에 있어서 매우 중요하다고 실버 씨는 지적합니다.

미국의 많은 지역 도시들이 교외에 대규모 택지를 확대하는 가운데 교외로 마구 뻗어나가는 것이 큰 문제라고 실버 씨는 말합니다. 실버 씨는 또한 적절한 도시계획을 세운다면 보다 많은 사람들이 자연환경을 보존하면서 좀 더 조밀한 환경속에서 모여 살수 있다고 강조합니다. 그런데 실버 씨는 이에 대한 충분한 대책이 세워지지 않고 있는데 대해 우려하고 있습니다.

그래서 일부 인구 전문가들은 이민으로 미국 전체가 혜택을 받고 있지만, 로스앤젤레스 같은 도시들은 그로인해 압력을 받고 있다고 지적하고 있습니다. 제 2차 세계대전 이후에 태어난 미국인 세대인 이른바 [베이비 부머]들은 이제 은퇴할 때가 되면서 일부 인구 전문가들은 이제는 이민자들이 미국 경제를 활기있게 이끌어갈 수 있을 것이라고 전망합니다. 인구통계학자 윌리엄 프라이 씨는 앞으로는 젊은 가족을 가진 이민자들이 미국의 경쟁력을 살려나갈 수 있을 것이라고 말합니다. 

 미국에서 생산된 제품들을 세계 여러 지역의 사람들이 사용하고, 또 세계에서 들어오는 물건을 미국인들이 사용하는 세계화된 사회와 경제속에서, 우리의 일터와 학교의 방향을 결정하는데 있어 다른 문화를 가진 사람들을 받아들이는 것이 매우 중요하다고 프라이 씨는 지적합니다. 미국의 인구는 앞으로 40년 안에 4억명에 이를 것으로 예상되고 있습니다.

인구 분석가들은 이제 미국은 교육에서 보건 의료문제에 이르기까지 건실한 경제를 유지하고 미래의 세대들을 위해 환경을 보존해 그들이 필요로 하는 서비스를 미래의 후손들에게 확보해주기 위한 도전에 직면하고 있다고 말합니다. 이들은 이를 위해 신중하게 계획을 세워야 할 것이라고 강조합니다.

(영문)

Census officials say the U.S. population will reach 300 million in October, and that the 300th million American may well be a Latino living in the Southwest. Mike O'Sullivan reports from Los Angeles, the growing population brings promise, and challenges, for U.S. urban centers.

The U.S. population is increasing at nearly one percent a year, making the United States the world's fastest growing industrial nation.

Sixty percent of the growth is natural. Forty percent comes from immigration.

Demographer William Frey of the Brookings Institution says immigrants are moving to cities like New York, Miami, Houston, Dallas and Los Angeles.

"These are really melting pot cities in the sense that it's not a just a mostly white place with a couple of minority groups," he explained, "but many minority groups are part of this big race and ethnic stew that's going on, so you can't really exist there unless you have an open mind about different backgrounds and different cultures. "

In Los Angeles, there are concentrations of immigrants in Chinatown, Little Tokyo, Koreatown and other ethnic enclaves.

A shopkeeper from China has Spanish-speaking customers and friends in neighboring shops from other countries.

"Down here, the owner is Chinese, and over there, a lot of Koreans, and Mexican people," the shopkeeper said.

Throughout the American Southwest, immigrants from Latin America are changing the culture, and they form an important part of the workforce. Hispanics account for half of U.S. population growth. Some critics of immigration worry about strains on the health care system and the schools.

Ira Mehlman is a spokesman for the Federation for American Immigration Reform. He says the children of recent immigrants have problems in public schools, where classes are taught in English.

"Half of the school district in Los Angeles is non-English-speaking, which means that you have the nation's second largest educational institution that can't educate an entire generation of kids," he said.

Harry Pachon of the Tomas Rivera Policy Institute says there have always been strains when population grows, but the country assimilated earlier waves of immigration.

"We rail against the immigrants and we forget that two or three generations ago, our grandparents or our parents were immigrants themselves," he noted.

Population growth is a global phenomenon, and others worry about strains on the natural environment.

Dan Silver of the Endangered Habitats League says unchecked population growth is changing the natural landscape that we share with other species.

"Our issues with population are twofold," he explained. "First, it's the absolute increase in the number of people, which is very severe in places like California, plus the amount of resources and the amount of land that each new person consumes, and that's extremely important in the pattern of development that's occurring."

He says in many parts of America, the problem is urban sprawl, as cities expand in vast suburban housing tracts. He says with proper urban planning, more people can live together in a denser environment, preserving their natural surroundings.

He worries that not enough planning is being done. So do some population experts, who say cities like Los Angeles suffer strains from immigration, while the country as a whole benefits from it.

A generation of Americans born after World War II, the so-called Baby Boomers, is ready to retire, and some population experts say immigrants can keep the economy vibrant.

Dowell Myers teaches policy and planning at the University of Southern California.  "Because after all, we're growing here the future middle class taxpayers and we're growing the future workers," he said. " When these Baby Boomers want to retire, a lot of the replacements - we estimate about two-thirds - are going to be the children of immigrants."

Demographer William Frey says immigrants with young families will help keep the United States competitive.

"As we become much more globalized society, globalized economy, where what we produce here, how we produce it here, has to be bought and consumed by people in other parts of the world," he said, "and vice versa, it's paramount that we have people from different cultures helping us make decisions in our workplaces and in our schools."

The U.S. population is expected to reach 400 million in 40 years. Population analysts say the country faces challenges, to ensure tomorrow's children have the services they need, from education to health care, that the economy stays healthy, and that we preserve the environment for future generations. They say that will take careful planning.