미국내 시사현안이나 화제가 되고 있는 소식들을 알아 보는 미국은 지금 입니다. 2월 14일은 사랑하는 사람과 마음을 함께 나누는 발렌타인 데이입니다.

한반도는 이미 15일 됐지만 미국은 현재 14일 발렌타인 데이를 맞아 식당과 꽃집, 선물 가게들이 손님들로 북새통을 이루는등 발렌타인 데이 분위기가 물씬 풍기고 있습니다.

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문: 발렌타인 데이! 많은 분들이 이미 잘 아시겠지만 다시 한번 그 유례에 대해 설명해주시겠습니까?

답: 발렌타인 데이가 탄생하게 된 정확한 유례는 알 수 없습니다. 그러나 가장 널리 알려진 정설가운데 하나는 서기 3세기경 황제의 명령에 따라 공개 처형당한 로마의 가톨릭 사제 발렌타인경을 주인공으로 하고 있습니다.

발렌타인 경은 당시 군에 차출될 미혼 남성들의 결혼을 금기한 황제의 명령을 어기고 몰래 결혼식을 주례한 것이 들통나 국가 반역죄로 처형을 당했습니다.

그가 처형당한 날이 2월 14일이고 이후 사랑하는 연인들을 하나로 맺어주기 위해 목숨을 받친 발렌타인경을 기리면서 발렌타인 데이가 만들어졌다고 많은 사람들은 믿고 있습니다.

그러나 일각에서는 감옥에 갇힌 발렌타인경이 교도관의 딸과 사랑에 빠져 편지를 주고 받으며 사랑을 고백한데서 그 유례를 찾는 이들도 있고, 일부는 악날한 고문으로 잘 알려진 로마 감옥에서 발렌타인경이 기독교 수감자들의 탈출을 돕다가 희생당한데서 그 역사가 시작됐다는 사람들도 있습니다. 유례는 각각 다르지만 한 가지 공통점은 그 안에 ‘사랑’이 숨쉬고 있다는 것입니다.

문: 처음에는 서양에서 시작됐지만 이제는 전세계적으로 인기가 매우 높은 기념일이 됐는데 미국의 발렌타인 데이 풍속은 어떻습니까?

답: 각 나라마다 발렌타인 데이의 풍속이 조금씩 다르죠. 예를 들어 한국이나 일본은 여성이 남성에게 사랑을 고백하며 초콜렛을 선물하는 날로 잘 알려져 있습니다.

하지만 미국에서는 성별과 나이, 결혼 여부에 상관 없이 사랑하는 이들에게 마음을 전하고, 카드와 선물을 주고 받는 기념일로 잘 알려져 있습니다. 그래서 연인뿐 아니라 손자 손녀가 조부모에게 캔디나 꽃을 선물하고 노부부가 정겹게 꽃을 안고 외식을 하거 가는 모습을 이날에는 어렵지 않게 볼 수 있습니다.

미국에서 발렌타인 데이에 선물을 주고 받는 풍속은 1700년대부터 시작됐고, 카드는 1840년대 동북부 메사추세츠주 사는 에스터 하우랜드씨가 처음으로 발렌타인 데이 기념 카드를 제작 판매하면서 미국 전역에 발렌타인 데이 카드 문화가 정착됐다고 케이블 텔레비젼 방송인 히스토리 채널은 전하고 있습니다.

문: 발렌타인 데이는 연인들뿐 아니라  상인들에게도 인기가 매우 높은 날로 잘 알려져 있지 않습니까?. 아무래도 대목 수입이 짭짤하기 때문일 것 같은데…..미국내 발렌타인 데이 매출 규모가 어느정도나 됩니까?

답: 전미 소매 협회는 미국인들이 올해 발렌타인 데이를 위해 무려 140 억달러, 한국돈으로 14조원을 지출할 것으로 예상했습니다.

문: 140 억 달러!  상당하군요.  가장 인기가 높은 상품들을 좀 소개해주시겠습니까?

답: 캔디와 초컬렛이 가장 인기가 높은 것으로 나타났습니다.

이 미국인의 말이 재미있죠. 싸구려 초컬렛이 아니라 맛과 향이 우수한 고급 초컬렛을 발렌타인 데이 선물로 받기를 자신은 기대하고 있다고 말했는데…이런 분들 때문에 비싼 고급 초콜렛이 인기가 높고 발렌타인 데이 매출액도 덩달아 뛰고 있는 것입니다.

초콜렛과 캔디 말고도 발렌타인 데이는 미국 식당들의 가장 큰 대목가운데 하나입니다. 특히 저녁 식사 시간은 5월 ‘어머니의 날’ 다음으로 연중 손님이 가장 많은 날이라고 식당 주인들은 말하고 있습니다.

문: 사랑을 전한다면 빠질 수 없는 것이 꽃인데 꽃집 주인들도 매우 바쁘겠군요.

답: 그렇습니다. 팥 없는 찐방을 생각할 수 없는 것처럼  꽃 역시 빼놓을 수 없는 발렌타인 데이의 인기 선물입니다.

한 꽃집 주인은 발렌타인 데이 하루에만 상당한 양의 꽃들이 팔리고 손님 한 명이 한꺼번에 많은 꽃을 사가는 것이 유행이라고 말했습니다. 꽃집을 찾는 손님들 역시 설레는 마음을 감추지 않습니다.

붉은색 장미꽃 한 다발을 애인이 좋아한다고 말한 이 남성처럼 발렌타인 데이에는 특히 남성이 여성보다 꽃을 더 많이 사는 것이 유행이라고 꽃집 주인들은 말합니다.

문: 한국에서는 발렌타인데이에 주로 여자들이 초콜렛을 사느라 돈을 많이 쓰는데 미국에서는 꽃을 사느라 남자들이 돈을 많이 쓰는군요.

답: 그렇습니다. 전미 소매 협회는 올 발렌타인 데이에 남성은 평균 135달러, 여성은 69 달러를 지출할 것으로 예상했습니다. 그러니까 남성이 약 두 배 정도 더 많이 지갑을 여는 셈이죠. 한편 카드 업체들에 따르면 발렌타인 데이에 관련 카드가 1억 3천만달러어치나 팔릴것으로 예상됐는데요. 미국인들이 카드에 가장 많이 적는 문구는 ‘I love You’’당신을 사랑합니다’인 것으로 나타났습니다.

일부에서는 발렌타인 데이의 본질이 점차 사랑에서 상업화로 변질돼가고 있다며 언론매체와 기업의 상술을 비판하기도 합니다. 하지만 사랑에 늘 목말라 하는 현대인들에게 발렌타인 데이는 여전히 사막의 오아시스처럼 따뜻한 설레임으로 다가가고 있습니다.