미국의 무인 우주선 뉴 호라이즌 호의 명왕성 탐사 임무는 태양계 밖 우주의 신비를 밝혀 줄 것이라는 약속과 함께, 우주에 관심이 있는 전 세계 사람들을 흥분시키고 있습니다. 그 가운데, 미국 캘리포니아 주 패사디나에 본부를 둔 우주 탐사 주창 단체인 [행성 협회] 회원들은 그 누구보다 명왕성 탐사에 큰 관심을 쏟고 있습니다. 미국의 소리 VOA 로스엔젤레스 주재 기자가 보내온 자세한 소식입니다.

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 미국의 명왕성 탐사선 뉴 호라이즌의 발사는 악천후와 전기적인 문제로 2차례나 연기됐습니다. 그러나, 마침내 지난 19일, 뉴 호라이즌은 플로리다 주의 케이프 케내버럴의 케네디 우주 기지에서 성공적으로 발사됐습니다.

[행성 협회]의 루이스 프리드먼 전무 이사는 행성 협회 회원들은 자녀들을 걱정하는 부모의 마음으로 명왕성 탐사 임무를 지켜보고 있다고 말했습니다. 과학자에서부터 학생에 이르기까지 우주에 큰 관심이 있는 사람들로 구성된 민간 단체, 행성 협회는 캘리포니아 주에 본부가 있고, 전 세계에 회원들을 두고 있습니다. 테이프#2 프리드먼 효과 프리드먼 전무이사는 미 항공우주국 나사가 세 번이나 명왕성 탐사 계획을 취소하려 했었다고 설명하면서, 그 때마다 협회 회원들이 의회로 달려가 로비 활동을 펼쳤다고 말했습니다.

프리드먼 씨는 회원들이 미국 의회에 편지를 보냈다고 말하면서, 협회는 또한 탐사 계획이 취소되려고 할 때 마다 행정부와 의회에 청원서를 제출했고, 그 때마다 승리했다고 덧붙였습니다. 그런 점에서 볼 때 명왕성 탐사는 바로 국민들의 탐사인 것으로 생각한다고, 프리드먼 전무이사는 말했습니다. 명왕성 탐사에 대한 관심을 높이기 위해서 행성 협회는 명왕성이 실제로 행성인 지에 관한 토론회를 주최했습니다.

대부분의 사람들은 명왕성을 태양계의 9번째 행성으로 간주하고 있습니다. 그러나, 일부 사람들은 동의하지 않는다고, 우주 과학자들은 말하고 있습니다. 프리드먼 씨는 일부 사람들은 심지어 9번째 행성이 존재하지 않는다고 주장하고 있다면서, 발견되는 다른 것들은 또 다른 물질일 뿐이라고 말하고 있다고 덧붙였습니다. 다른 물질들은 우라누스로부터 태양계 밖의 끝 쪽으로 수 십억 킬로미터 떨어진 곳까지 펼쳐져 있는 이른바 카이퍼 벨트 속의 바위와 얼음 덩어리들 입니다.

이번 토론회에는 미국 전역의 사람들이 참가했습니다. 워싱턴 주에서 온 한 사람은 명왕성은 행성인데 케레스가 행성이 아닌 이유는 무엇이냐고 물었습니다. 케레스는 지름이 명왕성의 절반인 약 천 킬리미터에 달하는 소행성이고, 화성과 목성 사이의 궤도에서 태양을 선회하고 있습니다. 그런가 하면, 텍사스에서 온 한 사람은 명왕성이 행성이라고 믿고 있다면서, 그렇지 않다면 학교에서 배운 다른 많은 것들이 더 이상 진실이 아닐 것이기 때문이라고 말했습니다.

명왕성을 행성이라고 부르든 다른 이름으로 부르든 그것은 단지 분류의 문제일 뿐입니다. 우리는 적어도 명왕성 궤도 너머에 행성 크기의 물체가 있다는 것을 알고 있고, 명왕성 탐사는 태양계 밖의 그같은 물체들의 성격을 밝혀줄 것이라고, 프리드먼 씨는 말했습니다. 프리드먼 전무이사는 기본적으로 우리는 함께 거대한 조각 그림을 맞추고 있는 것이라면서, 그 결과가 바로 태양계의 진화를 파악하는 것이라고 덧붙였습니다. 즉, 어떻게 태양계가 형성됐는지, 행성들은 어떻게 만들어졌는지, 지구는 어떻게 만들어졌는지, 태양계에는 물이 얼마나 있는지 등의 문제들에 대한 해답을 찾는 것이라고, 프리드먼 씨는 설명했습니다.

프리드먼 씨는 그같은 지식들이 다른 별들을 선회하고 있는 점증하는 행성들에 관해 우리가 이해할 수 있도록 도울 것이라고 말했습니다. 프리드먼 씨는 그 수가 계속 증가해 지금은 천 개가 넘는다고 말했습니다. 행성 협회는 다른 이유로도 명왕성 탐사를 지켜보고 있습니다. 우주선 뉴 호라이즌이 2015년에 명왕성에 도착하면, 9년간의 여행 기간 중에 지구에서 어떤 변화가 일어났는지를 보여주는 디지틀 자료실을 열 수 있도록 지구로 신호를 전송할 것입니다.

프리드먼 씨는 요즘에는 과학적 자료에서부터 손자 손녀들의 사진에 이르기까지 사람들은 모든 것들을 디지털 파일로 보내고 있다고 말합니다. 앞으로 유전 공학이나 의학, 우주 여행 등에서 어쩌면 획기적인 기술적 발전이 있을 것이라는 지적입니다. 프리드먼 전무이사는 또한 명왕성 탐사로, 태양계에 대한 우리의 이해에도 변화가 있을 것이라고 덧붙였습니다.

(영문)

The New Horizons mission to Pluto has excited space enthusiasts around the world, promising to shed light on the outer reaches of our solar system.  Mike O'Sullivan reports that no one is paying closer attention than members of the Planetary Society, a space advocacy group based in Pasadena, California.

  There were two days of delays because of the weather and electrical problems, but Thursday, all system were go at Cape Canaveral, Florida, for the mission to Pluto.

The Planetary Society's executive director Louis Friedman says members of the group are monitoring this mission as concerned parents would.  The private organization of space enthusiasts, from scientists to students, is based in California and has members all over the world.

"NASA actually tried to cancel this mission three times, and we went to Congress, and we lobbied for it," he said.  "We got our members involved.  Members wrote to Congress.  We petitioned the administration and Congress three separate times when it was going to be canceled, and we won each time.  So in some respects, I regard this as the people's mission."

To draw attention to the mission, the Planetary Society sponsored a debate over whether Pluto is really a planet.  Most people consider it the ninth planet of our solar system, but the space scientist says, some people disagree.

"Well, it's a great debate," he said.  "I mean, some people would say there are not even nine planets.  There are only eight, and these other things that are being discovered are another class of objects."

The other objects are rock and ice bodies in what is called the Kuiper Belt, which extends from Uranus for billions of kilometers to the outer edges of the solar system.

People around the United States weighed in on the debate.  One from Washington State asked why Pluto is a planet, but Ceres is not.  Ceres is an asteroid 1000 kilometers wide, nearly half the diameter of Pluto, and it circles the sun between the orbits of Mars and Jupiter.  One respondent from Texas hopes Pluto is a planet, because too many other things that he learned in school are no longer true.

Louis Friedman says the debate is mostly tongue-in-cheek.  Calling Pluto a planet or calling it something else is really just a question of categories.  We know of at least one planet-sized object beyond the orbit of Pluto, and he says this mission will shed light on the nature of these objects in the outer solar system.

"Basically, we're putting together a giant jigsaw puzzle," he noted.  "And the answer to the jigsaw puzzle, the result of it, is called solar system evolution.  What has happened?  How did the solar system get formed?  How did planets get formed?  What makes a terrestrial planet?  What's the water inventory in the solar system? "

He says this knowledge will help us understand the growing list of planets that scientists know are orbiting other stars.  Friedman says the number is rising, and is now past 100.

The Planetary Society is monitoring this mission for another reason.  When the New Horizons spacecraft reaches Pluto in 2015, it will send a signal to earth to open a digital archive showing the changes here on earth in the nine years of the mission.  He says people have sent digital files with everything from scientific data to pictures of their grandchildren.

"There will be remarkable technological changes, maybe in genetic engineering, maybe in medicine, maybe in space travel," he explained. He adds that because of this mission, there should also be changes in our understanding of the solar system.