치명적인 H5N1 조류독감 바이러스가 유럽에까지 번진 것이 처음 확인되면서 최근 몇 달 사이에 전세계적으로 조류독감 전염병에 대한 우려가 높아지고 있습니다. 전문가들은 조류독감 첫 발생지인 아시아의 대처가 이 전염병 예방과 관련해 핵심이라고 말합니다. 좀더 자세한 소식 전해드립니다.

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아시아는 2005년 조류독감 발생의 진원지였으며, 세계보건기구 (WHO)는 인간에게 번지는 조류독감 전염병이 이 지역에서 발생할 가능성이 크다고 말합니다. H5N1 바이러스는 지난 2년 사이에 아시아 지역 130여명에게서 발생해 이 중 절반 이상을 사망하게 했습니다.

지금까지 거의 모든 희생자는 가금류로부터 이 바이러스에 감염됐습니다. 세계보건기구는 이 바이러스가 인간에 의해 전파되는 형태로 변이되는 것은 시간문제라면서 그렇게 될 경우 수백만 명이 사망할 수도 있다고 말합니다.

전문가들은 가금류에의 바이러스 전파를 멈추게 하고 사람들 사이에서의 조류독감 발생 가능성에 대처할 아시아 국가들의 능력이 조류독감 전염병 예방에 핵심이라고 말합니다. 하지만 이런 준비가 돼 있는 나라는 거의 없다고 세계보건기구의 아시아 지역 대변인인 피터 코딩글리씨는 말합니다.

코딩글리씨는 조류독감 방지를 위한 전면적인 실행계획을 갖춘 나라는 아마도 몇 개국에 불과하다면서, 이들 중 일부는 매우 준비가 좋고 또 다른 일부는 그런 단계에 접근해 가고 있다고 설명합니다. 하지만 대부분 나라들은 현 단계에서 계획을 세울 만한 자금이 없기 때문에 아무런 실행계획이 없다고 코딩글리씨는 말합니다.

싱가포르와 한국, 홍콩은 종합적인 조류독감 대비책을 마련했으며 의약품도 준비해 놓은 상태입니다. 반면 인도네시아와 라오스 등 아시아 지역의 가난한 나라들은 충분한 조처를 시행하기 위한 재원이 부족합니다.

가금류에서 발생하는 조류독감을 감시하는 일은 여전히 아시아 지역의 문제이며 특히 농촌지역이 심각합니다. 가난한 농부들은 조류독감의 위험을 종종 무시하거나 가금류를 폐기하면 생계가 어려워질 것을 걱정해 조류독감 발생 보고를 꺼립니다. 또 대부분 나라들은 농부들의 소득 상실을 보상해줄 자금이 부족합니다.  코딩글리씨는 인간 조류독감 발생이 감지되지 않을 수 있는 이유 가운데 하나는 가난이라고 말합니다.

코딩글리씨는 가난한 농촌지역으로 갈수록 인간 조류독감 발생을 파악할 가능성은 낮다고 말합니다. 코딩글리씨는 사람들은 감기 형태의 증상이 있다 해도 병원에 가면 돈이 들어 가계에 부담이 될 것을 걱정하기 때문에 병원에 가지 않는다면서 이 지역에서는 감시가 본질적으로 매우 취약하다고 지적합니다.

아시아 국가들의 조류독감 감지와 발생 보고를 지원하려면 2억6천만달러 정도가 필요하다고 세계보건기구와 유엔 식량농업기구는 밝히고 있습니다. 세계은행은 조류독감이 발생한 나라들은 앞으로 3년 간 동물과 사람에 대한 백신주사와 의약품 구입, 농부들에 대한 보상 등을 위해 10억달러가 필요할 것으로 추정하고 있습니다. 중국 베이징에서는 이달 말에 이런 자금을 모으기 위한 주요 공여국 회의가 열릴 예정입니다.

호주와 미국, 유럽연합은 이미 아시아 지역의 조류독감 대처를 돕기 위한 재정적 지원을 약속한 상태입니다. 유럽연합 보건위원장 마르코스 키프리아누씨와 미국의 보건후생장관은 지난해 조류독감으로 가장 피해가 큰 국가들을 방문했습니다.

키푸리아누 위원장은 유럽연합은 아시아 국가들과의 협력을 약속했다면서, 피해국들을 돕는 것은 스스로를 보호하기 위한 투자를 하는 것이라고 말합니다.

아시아 국가들 역시 조류독감에 홀로 대처할 수 없다는 사실을 깨닫고 역내 협력을 강화하고 있습니다. 지난 11월 한국에서 열린 아시아태평양경제협력체 (에이펙) 회의에서 회원국들은 조류독감 감시와 기술 교류 및 보고의 투명성 개선에 합의했습니다.

조류독감은 지난해 열린 동남아시아국가연합 (아세안) 회의에서도 주요 의제였습니다. 아세안의 옹켕용 사무총장은 회원국들 간 협력이 나아지고 있다고 말합니다.

옹켕용 총장은 아세안은 보건과 통신, 농업, 재정 등 모든 분야에서 태세를 갖추고 있다면서 체제가 완벽해지기 까지는 시간이 걸리겠지만 최소한 조류독감 발생을 파악하고 이를 즉각 다른 나라들에 알리는 일과 관련해서는 매우 효과적인 상태인 것으로 안다고 말합니다.

보건 전문가들은 사람에게 발생하는 조류독감 예방에서 핵심은 중국이라고 말합니다. 중국은 세계 최다 인구국일 뿐 아니라 최대 가금류 생산국이기도 합니다.

3년 전 중국에서 중증급성호흡기증후군 (사스)이 발생했을 때 중국은 이 질병이 전세계로 퍼져  8백여명이 사망할 때까지 이를 숨기려 했습니다. 이 때문에 조류독감 발생 보고와 관련해서도 중국에 대해 우려가 제기되고 있습니다.

국제 보건기구들은 지난해 중국 관리들이 조류독감에 대한 조사에 제약을 가했다고 불만을 나타냈습니다. 중국에서는 지난해 10월 이래 가금류에서 20차례 조류독감이 발생했으며 전문가들은 이 때문에 중국 정부는 조류독감 발생에 대해 좀더 투명하게 됐다고 지적합니다.

유엔 식량농업기구의 선임 수의사인 조셉 도미니치씨는  중국은 이제 새로운 조류독감 발생시 신속하게 대응하고 있다고 말합니다.

도미니치씨는 중국은 조류독감이 발생하면 위험지역 주변에 대한 백신접종 등 즉각 엄격한 방역조처를 취하고 있다고 말합니다. 세계보건기구는 그러나 중국은 감염된 새의 조직표본을 공유하는 일에서 더디다고 말합니다. 

아시아개발은행은 조류독감 전염병이 발생할 경우 지역경제에 미치는 영향이 심각할 것이라고 말합니다. 이 전염병이 발생할 경우 아시아의 성장률은 사실상 영으로 떨어지고, 전세계의 상품과 용역 거래는 14%까지 줄어들 것으로  아시아개발은행은 내다보고 있습니다.

 

(영문)

INTRO: Fears of a global human influenza epidemic have grown in recent months as the H5N1 bird flu virus spread for the first time to Europe. But experts say the response to the disease in Asia, where the strain first appeared, remains the key to preventing a pandemic. Claudia Blume reports from Hong Kong.

TEXT: Asia remained the epicenter of bird flu outbreaks during 2005, with the World Health Organization warning that any human influenza pandemic is likely to begin here.

The H5N1 bird flu strain has infected more than 130 people in Asia in the past two years, killing more than half of them.

So far, almost all of the human victims caught the flu from poultry. But the WHO says it is only a matter of time before the virus mutates into a form that can be transmitted by humans, possible killing millions of people.

Experts say the ability of Asian countries to halt the spread of the virus in poultry and their preparedness to battle any bird-flu outbreak among humans are critical in preventing a pandemic.

But Peter Cordingley, Asian spokesman for the World Health Organization, says few countries in the region are ready.

/// CORDINGLEY ACT ///

"Across Asia there is probably not more than a handful of countries that have a full operational working plan. Some are very good, some are approaching being very good but more countries than that don't have any working plan at all, for the obvious reason that they don't have the funds to put one together at that stage."

/// END ACT ///

/// OPT /// Singapore, South Korea and Hong Kong have put in place comprehensive bird flu preparedness plans and stockpiled antiviral drugs. Indonesia and Laos are among those poorer Asian countries that lack the resources to implement adequate anti-bird flu measures. ///END OPT///

Surveillance of outbreaks among poultry remains a major problem in Asia, especially in remote rural areas. Poor farmers are often either ignorant about the danger bird flu poses or are reluctant to report outbreaks because culling their poultry affects their livelihood. Many countries lack the funds to compensate farmers for the loss of income.

Mr. Cordingley says poverty is also the reason human infections may not be detected.

/// CORDINGLEY ACT ///

"The further you go into the countryside, the lower the chances are of picking these human cases up - particularly when you get into rural areas that are very poor. People just don't check into hospital when they have influenza-type symptoms for the simple reason that it will cost them money and it will have an impact on the family budget. Quite clearly, surveillance has a lot of inherent weaknesses in this part of the world."

/// END ACT ///

The WHO and the U.N. Food and Agricultural Organization say they need around 260 million dollars to help Asian countries improve detection and reporting of outbreaks.

The World Bank estimates affected countries will need a further one billion dollars over the next three years to finance animal and human vaccinations, buy antiviral drugs and compensate farmers.

A major donor conference will be held in Beijing later in January to raise the money.

/// OPT ///

Australia, the United States and the European Union have already promised financial aid to help Asia combat the disease. The U.S. health secretary visited the countries most affected by bird flu last year, as did the E.U. health commissioner, Markos Kyprianou.

/// KYPRIANOU ACT ///

"We have not only offered solidarity, but also we are investing in our own protection when we help the affected countries."

/// END ACT ///
/// END OPT ///

Asian nations have also recognized they cannot combat bird flu alone and have stepped up regional cooperation.

At the meeting of the Asia-Pacific Economic Cooperation grouping in South Korea in November, member nations pledged to improve surveillance, share technical expertise and improve transparency in reporting outbreaks.

/// OPT ///

Avian flu was also high on the agenda at last year's meetings of the Association of South East Asian Nations. ASEAN's Secretary-General Ong Keng Yong says cooperation among members is improving.

/// ACT ONG ///

"We have organized ourselves in terms of health care, communication, agriculture, finance, all has come together. I believe that it will take some time to perfect the system but at least in terms of catching the outbreak, immediately informing all the other countries concerned that an outbreak has happened, I think we will become quite effective with that."

/// END ACT ///
/// END OPT ///

Health experts believe China is a key player in preventing a bird-flu epidemic among humans. It is not only the world's most populous nation, but also the world's biggest poultry producer.

There have been concerns about China's openness in reporting bird flu outbreaks because of its attempts to cover up the SARS epidemic three years ago, until the disease spread around the world killing more than eight hundred people.

International health organizations complained last year that Chinese officials were restricting bird flu investigations. But China has had more than 20 outbreaks of the virus in poultry since mid-October and experts say this has prompted Beijing to become more transparent about its avian flu management.

Joseph Domenech, chief veterinary officer of the United Nation's Food and Agriculture Organization in Rome, says China now responds quickly when a new outbreak occurs.

/// ACT DOMENECH ///

"They react immediately. They apply immediately strict quarantine measures, stamping out and vaccination surrounding the outbreaks in risk areas."

/// END ACT ///

However, the WHO still says that China has been slow about sharing tissue samples from infected birds.

The Asian Development Bank says a human flu pandemic would have a serious impact on the region's economy. The Manila-based non-profit lender says a pandemic could slow Asia's growth rate to virtually zero and reduce the global trade in goods and services by up to 14 percent. (SIGNED)