세계 각국 정부는 지금 세계적 전염병이 될 수 있는 조류독감에 대해 우려하고 있습니다. 이런 가운데 중국은 지난 주에도 2건의조류독감 발생이 새롭게 보고되는 등 핵심 관련국이 되고 있습니다. 국제기구들은 중국의 조류독감 관리가 이전에 비해 투명해졌다고 말하지만 과학자들은 중국이 조류독감 연구에 제약을 가하고 있다며 불만을 나타내고 있습니다.

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중국에서 조류독감에 관해 연구하는 것은 쉬운 일이 아닙니다. 이에 대해서는 홍콩대학과 산뚱대학이 공동으로 진행하고 있는 유행성감기연구센터의 이관 국장이 어느 누구보다 가장 잘 알고 있습니다. 이 국장은 조류독감의 근원인 H5N1 바이러스에 대한 세계 최고 수준의 연구자 입니다. 이 박사와 그의 팀은 지난 7월 한 국제적인 과학잡지에 놀랄만한 기고문을 발표했습니다.

이들은 기고문에서 중국 서부에서 조류 독감 바이러스에 감염된 철새들이 중국 남부에 이 질병을 전파한 것 같다고 밝혔습니다. 이는, 이 바이러스가 철새들 사이에 확고히 정착된 것일 경우 오대양을 가로질러 전세계에 조류독감이 전파될 위험성을 높이게 된 것을 의미합니다. 이 박사의 논문은 최근 유럽에서의 조류독감 발생으로 인해 검증됐습니다.

그러나 중국 농업부는 이 박사의 연구를 뒷받침하기 보다는 국영언론을 통해 잘못된 결론이라고 비판했습니다. 이 박사는 당국이 조류독감 감염원이 중국 남부였다는 사실을 은폐하려 한다고 말합니다. 이 박사는 중국 농업부는 칭하이 호수에서의 조류들의 감염에 대해 그 근원이 중국 밖에서 비롯된 것으로 해석하면서 중국이 조류독감의 근원이 아닌 피해자인양 하고 있다고 말합니다.

이후 농업부는 감염성 질병 연구에 대한 통제를 강화하고 있습니다. 이 박사에 따르면 현재 중국에서 H5N1 바이러스 연구가 허용된 연구실은 세 곳 뿐입니다. 이 박사의 논문이 발표된 이후 그의 산뚱대학 내 조류독감 연구팀의 활동은 극도로 제약을 받고 있습니다. "농업부는 H5N1 바이러스 대처가 자신들의 일이라고 생각하며, 다른 사람들이 개입해 이 바이러스의 진면목에 대해 이해하게 되는 것 역시 원하지 않습니다. 그렇게 함으로써 자신들이 원하는 대로 얘기를 하고 정보도 취사선택하는 것입니다.

농업부는 만약 우리가 진실을 말할 경우 자기들 가운데 어느 누구의 정치적 장래가 위험해진다고 생각하고 있습니다." 지금까지 거의 모든 조류독감 희생자들은 감염된 새들로 인해 조류독감에 걸렸습니다. 국제 보건전문가들은 H5N1 바이러스가 변형해 인간 사이에 쉽게 전파될 수도 있으며, 그렇게 될 경우 전세계를 휩쓸면서 수백만명을 사망하게 할 수 있을 것으로 우려하고 있습니다.

많은 전문가들은 중국이 사람 사이에 퍼지는 조류독감 전염병의 진원지가 될 수도 있다고 생각합니다. 중국은 세계에서 인구가 가장 많은 나라일 뿐더러 세계 최대의 가금류 생산국입니다. 게다가 7천만 마리의 물새들이 중국 전역을 날아다니고 있고, 또 조류독감과 합쳐져 인간 병원균으로 변형될수있는 바이러스를 보유하고 있는 전세계 돼지의 절반이 중국에 있습니다.

이 박사와 같은 비판론자들은, 중국 정부가 2년 전의 급성호흡기증후군 (사스) 전염병으로 부터 교훈을 얻지 못했다고 말합니다. 당시 국제 보건관계자들은 중국 당국이 이 질병 발생을 늑장 보고하고 또 발병사실을 비밀로 한 것을 비판했습니다. 몇몇 국제기구들은 조류독감 대처에 중국 정부가 협력하지 않는다며 불만을 밝혀왔습니다.

세계보건기구 베이징 사무소는 올 여름, 당국이 중요 정보를 공개하고 중국 서부에서 발생한 바이러스의 표본을 공유하는 것이 더디다고 지적했습니다. 중국 당국은 또 세계보건기구가 중국 서북부의 조류독감 발생지를 방문하겠다고 하자 처음에는 반응을 보이지 않았었습니다.

세계보건기구의 베이징 사무소 대변인인 아랄럭 바티아세비씨는 지난 8월과 9월에 세계보건기구 고위 관계자 2명이 중국을 방문해 조류독감에 대해 좀더 공개하도록 촉구한 이후 중국 당국의 협조가 나아졌다고 말합니다. 바티아세비 대변인은 세계보건기구에 대한 중국의 협조나 사태 발전이 많이 있었으며, 현재 세계보건기구에 바이러스의 순차적인 발생에 대한 정보를 제공하는 과정에 있다고 말합니다.

로마주재 유엔 식량농업기구의 수석 수의사인 조셉 도메넥씨도 중국 당국과의 협력과 대화가 나아졌다고 말합니다. 하지만 도메넥씨는 조류독감 및 다른 질병의 발생을 탐지할 중국의 능력에 대해 우려하고 있습니다. 도메넥씨는 정보의 투명성에 대해서는 별로 걱정하지 않으며 그보다는 광대한 중국 전역 곳곳에서 정보를 취합하는 중국 체제의 능력에 대해 우려하고 있다고 말합니다.

중국은 감시체제가 우려스럽긴 하지만, 그래도 조류독감 발생이 보고될 때면 언제나 신속히 보고를 했다고 식량농업기구 등 유엔 기구들은 밝히고 있습니다. 예를 들면, 중국은 지난주 내몽골에서 조류독감 발생을 중단하기 위해 9만 마리의 가금류를 폐기처분하고 검역을 실시했습니다. 또 유엔 식량농업기구는 25일 2천여 마리의 거위와 닭이 조류독감에 감염된 직후 중국 동부 아누이 성에서는 4만5천마리의 조류가 폐기처분됐다고 밝혔습니다.

(영문)

INTRO: As governments around the world worry about the possibility of a global epidemic of bird flu, one key player is China, where two new outbreaks have been reported within the last week. But while international organizations say China's management of the avian flu has become more transparent, scientists complain about restrictions in their research, as Claudia Blume reports from Hong Kong.

TEXT: Doing research on avian flu in China is not an easy task. Few people know this better than Dr. Guan Yi, director of the Joint Influenza Research Center, a project between Hong Kong University and Shantou University in China's southern Guangdong province. He is one of the world's leading researchers on the H5N1 strain of avian influenza, which is potentially lethal to humans and has killed more than 60 people since it first appeared in 1997.

In July, Dr. Guan and his team published a groundbreaking article in an international scientific magazine. It said that infected migratory birds at a lake in western China appeared to have contracted the disease in southern China. This meant that if the virus became established among migratory birds, it would raise the risk that it could spread across oceans and continents.

Dr. Guan's thesis was validated by recent bird flu outbreaks in Europe. But rather than supporting Dr. Guan's research, the Chinese Ministry of Agriculture criticized his findings through state-controlled news media, saying the paper had reached the wrong conclusions. Dr. Guan says authorities wanted to cover up the fact that the source of the infection was in southern China.

/// ACT GUAN /// "They interpret this event that the source of the infection for birds in Qinghai Lake is from outside China, it looks like China is the victim not the source." /// END ACT ///

Since then, the Chinese Ministry of Agriculture has introduced tightened control over research on infectious diseases. According to Dr. Guan, only three laboratories in China now are allowed to study H5N1. After the publication of Dr. Guan's article, his team's research on bird flu at Shantou University was severely restricted.

/// ACT GUAN /// "The Ministry of Agriculture thinks to deal with the H5N1 is their business. They don't want other people to (be) involved to understand the true picture, then they can tell the story as they want, pick up selected information. They think if we tell the truth, the person sitting in a direct position, it is dangerous for his political future." /// END ACT ///

So far, almost all avian flu victims caught it from infected birds. But international health experts fear the H5N1 virus could change so that it spreads easily among humans, and once it does, it could sweep around the globe and kill millions. Many experts think that China could be the epicenter of a bird-flu epidemic among humans. It is not only the most populous nation, but also the world's biggest poultry producer.

Moreover, 70 million migrating wild waterfowl travel through China. It also is home to half the world's pigs, which can harbor human viruses that can combine with bird-flu bugs to form human pathogens. Critics such as Dr. Guan are worried that the Chinese government has not learned from the SARS epidemic two years ago, when international health officials criticized Beijing for its slow response to the disease and secrecy about the outbreak.

/// OPT /// SARS appeared in southern China but officials there said nothing about it for months, until it spread to Hong Kong and then traveled around the world, killing more than eight hundred people. /// END OPT /// Several international organizations have complained about a lack of cooperation from China in dealing with the bird flu. The Beijing office of the World Health Organization said this summer that authorities were slow in revealing vital information and in sharing virus samples of outbreaks in western China.

They also initially did not respond when the organization asked to visit the site of a bird flu outbreak in China's northwest. But Aphaluck Bhatiasevi, a W.H.O. spokeswoman in Beijing, says the cooperation from Chinese authorities has improved - following visits by two senior W.H.O. officials in August and September, who urged China to become more open.

/// ACT BHATIASEVI /// "Recently we have seen a lot of development and commitment, and China is also in the process of providing information on the virus sequence to WHO." /// END ACT ///

Joseph Domenech, the chief veterinary officer of the United Nation's Food and Agriculture Organization in Rome, also says that collaboration and communication with Chinese authorities has improved. But what worries him is the country's ability to spot outbreaks of avian flu and other diseases.

/// ACT DOMENECH /// "We are not so much worried about the transparency of the information. We are more worried about the capacity of the Chinese system to get information from everywhere in such a huge country; it is rather decentralized." /// END ACT ///

/// OPT /// International experts say China does not have enough people to quickly identify bird flu and report it to central authorities. That means outbreaks could spread rapidly before they are detected. /// END OPT /// While China's surveillance system is a concern, international organizations such as the FAO say that authorities have responded swiftly whenever an outbreak of avian flu has been reported.

Last week, for example, China destroyed more than 90-thousand birds and implemented quarantine measures to stop a bird flu outbreak in Inner Mongolia. And on Tuesday, the U.N. Food and Agriculture Organization said 45-thousand birds had been culled in eastern Anhui province, after more than 2-thousand geese and chickens became infected with the disease. (SIGNED)