세계 2위 담배회사인 브리티시 아메리칸 토바코, 약칭 BAT사가 비밀리에 북한에서 담배 공장을 가동하고 있어 인권을 무시하는 기업이라는 비난을 받고 있다고 영국의 한 언론이 폭로했습니다.

브리티시 아메리칸 토바코(British American Tobacco), 약칭 BAT 사가 지난 4년간 비밀리에 북한에서 담배공장을 운영해 왔다고 영국 신문 가디언 지가 17일 보도했습니다. BAT는 그동안 연례 회계보고서에서 이 공장의 존재를 전혀 언급하지 않았기 때문에 주주들은 대부분 BAT사와 북한과의 연계 가능성을 알지 못했을 것이라고 이 신문은 지적했습니다.

BAT사 대변인은 이 공장이 기업안에서 매우 작은 부분을 차지하고 있어서 연례 회계 보고서에 언급할 이유가 없었다고 밝히고, 비밀 공장이라는 보도내용을 부인했습니다. BAT사는 2001년 9월, 한때 카펫 수출이 주요 업무였던 북한의 국영기업 소경 무역회사와 ‘태성 –BAT’라는 이름의 합작회사를 설립한 후 북한에서 공장을 운영해 왔습니다.

BAT사는 이 기업에 7백 십만달러를 투자했으며, 회사 지분의 60퍼센트를 소유하고 있습니다. BAT사는 그후 투자를 늘려왔지만 정확한 투자액은 밝히지 않고 있습니다. 이 회사는 평양 공장에서 200명의 직원을 고용하고 있으며, 일년에 2십억개비의 담배를 생산하고 있습니다.

초기에 금강산이라는 이름의 저가 담배를 생산해 오다 지금은 Craven A와 Viceroy라는 제품을 만들고 있는 BAT는 북한에서 생산되는 담배가 중국 시장을 겨냥한 것이라는 주장을 부인하며 전량 북한에서 소비되고 있다고 강조했습니다.

북한의 인권 기록에 관한 질문에 대해, 이 회사 대변인은 북한 정부가 운영하는 정책에 간섭하지 않는것이 회사방침이라고 답변했습니다. BAT사는 국제적으로 통용되는 업무관행과 기업의 사회적 책임을 따르면서 북한의 개발을 지원하는 본보기가 될 수 있다고 말했습니다.

또 BAT사는 평양에서 근로자들의 노동환경을 개선하기 위해 노력해 왔으며, 무료 급식과 좋은 급여를 제공하고 있다고 밝혔지만, 정확한 급여와 북한에서의 담배 가격은 공개하려 들지 않았습니다. BAT사는 2003년 인권 기록이 열악한 버마에서 공장을 운영해 온 것이 드러나 영국 정부와 인권단체들로부터 비판을 받은 후 버마에서 운영하던 담배공장에서 철수했었다고 가디언 지는 보도했습니다.

북한의 인권 기록은 버마의 사정보다 더 심각한 것으로 알려져 있습니다. 인권 단체 휴먼 라이츠 워치(Human Rights Watch)는 북한 정권을 가리켜 ‘전 세계에서 가장 억압적인 정부’라고 밝히며, 그 지도자 김정일 국방위원장은 지난 1994년 선친 김일성 주석이 사망한 이후 ‘철권과 기괴한 개인 숭배로 북한을 통치해 왔다’고 언급했습니다.

영국 정부는 북한의 핵개발 계획으로 인해 이 곳에서의 모든 공식적인 투자를 지원하지 않는다고 밝혔으며, 금연 단체 Action on Smoking and Health같은 여러단체들은 잔인함으로 악명높은 북한 공산 정권을 지원하는 투자활동에 반대하고 있습니다. 최근 국제 사면위원회, 앰네스티 인터네셔널은 북한에서의 수감자 고문과 처형행위 그리고 기본적인 정치 자유 부재 등에 관해 우려의 목소리를 높혔습니다.

이 단체는 수 백만 북한 주민들이 기아와 영양실조를 겪고 있으며, 가난으로 범죄를 저지른 사람들에 대한 공개 처형과 신앙을 지닌 이유로 기독교 인들에 대한 처형이 이뤄지고 있는 것으로 보고됐다고 밝혔습니다. BAT의 북한내 비밀 공장 운영 사실은 이 회사의 켄 클라크 비상임 부회장이 후보로 출마한 영국 보수당 당수 선거 하루 전에 폭로됐습니다.

BAT사는 1998년부터 이 직책을 맡아온 클라크 부회장이 북한에서의 투자 결정을 알고 있었다고 확인했습니다. 또한 클라크 부회장은 BAT의 기업 사회 책임 감사위원회 의장으로써, 공장이 운영되고 있는 모든 나라의 인권기록을 감독했다고 이 회사는 덧붙였습니다.

앞서 클라크 부회장은 BAT에서의 부적절한 활동을 부인하며 이에 관한 언급을 회피했었습니다. 클라크 부회장은 의회에 BAT사가 국제 담배 밀수에 가담했다는 사실을 부인한 것이 거짓 증언이었다는 비난에 대해 공중보건 위원회로부터 조사를 받을 수도 있습니다.