남미 국가 베네수엘라의 경제는 지난 2년동안 20퍼센트를 넘는 고속 성장을 계속하고 있습니다. 베네수엘라의 이 같은 경제성장은 수출의 80퍼센트 이상을 차지하는 석유판매에 힘입은 전례없는 수출증가에 따른 것입니다.

그러나 베네수엘라의 우고 차베스 대통령 정부는 국가가 벌어들이는 것 보다 더 많은 지출을 하고 있는 가운데 대규모 공공지출이 나라의 장래를 위한 생산적인 투자로 이어질것인가 하는 문제에 관해 경제 전문가들이 의문을 제기하고 있습니다.

VOA 특파원이 베네수엘라 수도, 카라카스에서 경제 전문가들을 만나 이 나라의 경제성장 배경과 전망을 진단하는 보도를 보내왔습니다.

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베네수엘라의 경제는, 2004년, 국내총생산, GDP가 17%이상의 증가율을 보이면서 기록적인 확장을 이룩했습니다. 베네수엘라의 경제전문가 오르란도 오초아씨는 이 같은 경제성장이 올해에도 계속될 것이라고 말합니다. 오초아씨는 베네수엘라의 경제가 금년에도 고속 성장을 계속해 7퍼센트내지 8퍼센트 성장율을 기록할 것이라고 전망합니다. 베네수엘라 경제의 성장은 한 마디로 석유수출 증대에 따른 것이라고 오초아씨는 지적합니다.

베네수엘라의 석유수출에 따른 세입은 1998년에 120억 달러에 달했고 금년에는 그 세 배인 360억 달러에 이를 것으로 예상됩니다. 그런데 베네수엘라 정부는 엄청나게 늘어나는 세입 만큼 대규모 사회 공익 사업계획과 에콰도르와 아르헨티나의 부채를 사들이는 등 정부 재정을 대규모로 지출하고 있습니다. 다시 오르란도 오초아씨는 베네수엘라의 현 경제성장은 공공분야의 막대한 지출과 이례적으로 높은 석유가격 그리고 부채형성 등의 문제를 안고 있고 있기 때문에 장기적으로 지속될 수가 없다고 지적합니다.

그러나 베네수엘라의 호세 비센테 랑헬 부통령은 빈곤퇴치의 필요성이 재정적자에 관한 우려보다 더 중요하다고 강조합니다. 베네수엘라는 오랜 역사를 통한 사회적 불평등에서 비롯된 많은 문제들을 극복해야만 하고 그러기 위해선 막대한 돈을 투자해야 한다는 것입니다. 따라서 베네수엘라가 빈곤을 줄이기 위해 필요하다면 정부의 재정적자를 늘리고 부채국가가 될 수도 있다고 랑헬 부통령은 주장합니다.

베네수엘라의 수출은 80퍼센트 이상이 석유입니다. 그리고 베네수엘라 석유의 최대 수입국은 미국입니다. 그러나 우고 차베스 베네수엘라 대통령은 미국이 베네수엘라를 침공하려는 계획을 갖고 있다고 비난하면서 대미 석유수출을 단절하겠다고 위협하고 있습니다. 미국은 물론 이를 부인하고 있습니다. 미국의 카라카스 주재 윌리엄 브라운필드 대사는 미국과 베네수엘라 정부간에 어떤 이견이 있다고 하더라도 두 나라의 에너지 분야 관계는 오랫동안 지속되어 왔다고 말합니다.

베네수엘라와 미국은 단순한 상식적 관점과 지리적인 이유에서 석유분야의 자연스러운 동반자라고 브라운필드 대사는 지적합니다. 베네수엘라의 원유는 5-6일이면 미국의 정유공장들에 도착하지만 똑같은 양의 원유가 다른 곳에, 예를 들어 중국까지 도달하는데는 46일 내지 50일걸리는 등 더 오랜 기일이 소요되고 중국의 정유공장들은 베네수엘라산 원유를 정재하는데 적합하지도 않다는 것입니다.

베네수엘라는 석유수출에 따른 세입을 미국에 의존하고 있고 미국은 베네수엘라의 원유를 몹시 필요로 하기 때문에 두 나라는 떼어 놓을 수 없도록 맞물려 있다고 전문가들은 지적합니다. 한 마디로 베네수엘라의 대미 원유수출 단절은 있을 수 없다는 것입니다. 그러나 차베스 대통령은 베네수엘라의 원유수출 대상을 다변화하려고 합니다. 그 일환으로 베네수엘라 국영 석유회사는 최근 중국 베이징에 영업소를 개설했습니다.

한편, 베네수엘라의 석유수출에 따른 막대한 규모의 세입이 올바로 사용되는지 여부를 놓고 논란이 벌어지고 있습니다. 차베스 대통령은 자신의 행정부가 들어선 이래 주택과 교육, 보건, 식량배분 등을 위한 지출이 극적으로 증가했다고 주장합니다. 그러나 야당인 정의제일당의 훌리오 보르헤스 당수는 베네수엘라의 빈곤율이 1998년 차베스 대통령의 첫 번째 취임때보다 늘어났다고 지적합니다.

차베스 대통령의 재임기간 7년 동안 베네수엘라의 석유수출에 따른 세입은 3천 억 달러 이상에 달했지만 그에 따른 혜택은 안정되고 개방된 현대사회 건설은 제대로 이루어지지 않고 있다는 것입니다. 미국 같은 대규모 석유소비국들은 절약이나 대체 에너지 자원개발 등을 통해 해외 에너지 의존도를 줄이는 노력을 기울이고 있습니다.

그러나 호세 비센테 랑헬 베네수엘라 부통령은 이렇게 생각합니다. 오랫 동안 석유가 다른 에너지로 대체될 것이라는 말이 있어왔지만 현실적으로는 세계의 석유수요가 더욱 늘어나고 있고 베네수엘라의 석유부존량은 200 년 동안 사용할 수 있을 정도로 많다는 것입니다.

베네수엘라는 석유뿐만 아니라 세계에서 여덟 번째로 많은 천연가스를 생산할 정도로 천연가스 부존량도 많이 가지고 있는 에너지 자원으로 가득찬 나라이기 때문에 걱정할 일이 없다는 것이 호세 비센테 랑헬 부통령의 생각입니다.

(영문)

INTRO: Venezuela's economy is booming, expanding by more than 20-percent over the last two years as the price of oil, the country's principal export commodity, has surged. But despite record economic growth and unprecedented oil revenue, economists note with alarm that the government of President Hugo Chavez is spending more than it takes in, and they question whether massive public expenditures are leading to productive investments for the future. VOA's Michael Bowman recently visited Caracas and has this report.

 TEXT: 2004 saw Venezuela's biggest economic expansion on record, at just over 17-percent of gross domestic product. Economist Orlando Ochoa says growth is continuing this year.

/// 1st OCHOA ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He says, "The Venezuelan economy is growing. For 2005, we are registering growth of seven-to-eight percent." What is driving the boom? In a word: oil. Revenue from oil exports has tripled from 12-billion dollars in 1998 to an expected 36-billion dollars this year. Where is the money going? Orlando Ochoa says, as fast as revenue is pouring into President Chavez' coffers, it is pouring out even faster to pay for massive social programs as well as regional initiatives, like the purchasing of Ecuadorian and Argentine debt.

/// 2nd OCHOA ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He says, "The problem with this current expansion is that it is being driven by public sector spending, extraordinary oil prices, and debt creation, and is therefore unsustainable in the long-term."

/// BEGIN OPT /// Economists like Mr. Ochoa worry that the Chavez administration is assuming ever-higher oil prices year after year, and that even a slight moderation in world prices could throw the country into a fiscal crisis. ///END OPT///

In an interview with VOA, Venezuelan Vice President Jose Vicente Rangel said the need to fight poverty outweighs concerns about the deficit.

/// FIRST RANGEL ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He said, "We have many problems to overcome that stem from a long history of social inequalities. We must invest a great deal of money [to combat them]. And so, if it is necessary to place the country in debt and raise the deficit in order to reduce poverty levels, we will do it."

///BEGIN OPT/// Venezuela's oil wealth has brought the country new leverage and influence within the hemisphere. Venezuela has signed deals to provide more than a dozen Caribbean nations with oil at a discounted rate in return for goods and services. One special case is Cuba, which has dispatched thousands of doctors to tend to Venezuela's poor under a bilateral cooperation pact that provides Havana with inexpensive fuel.

/// END OPT /// Oil accounts for 80-percent of Venezuela's exports, and the largest purchaser is the United States. But President Chavez has threatened to cut off U.S.-bound oil shipments, accusing the United States of harboring plans to invade his country. The Bush administration denies the charge, and the U.S. Ambassador in Caracas, William Brownfield, says whatever differences exist between Washington and Caracas, their long-standing energy relationship should be preserved.

/// BROWNFIELD ACT ///

 "Venezuela and the U.S. are natural partners in oil for simple, common sense, geographic reasons. A barrel of oil that departs a Venezuelan port arrives at a U.S. refinery in five-to-six days. That same barrel, going to a place like China, for example, requires 46-50 days to get there, and then arrives at a refinery that is not tooled to process that particular grade of oil." /// END ACT ///

Analysts say Venezuela needs oil revenue from the United States just as badly as the United States needs fuel from Venezuela, and that a cut-off of crude shipments is unlikely. Nevertheless, Venezuela is looking to diversify its global energy relationships, and the country's state-owned oil company recently opened an office in Beijing. Whether Venezuela's oil wealth is being put to good use is a matter of debate.

President Chavez points out that, under his administration, spending on housing, education, health and food distribution have increased dramatically. Opposition leader Julio Borges of the "Justice First" Party ["Primero Justicia'] says poverty rates are higher now than in 1998 when Mr. Chavez was first elected.

/// BORGES ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He says, "In terms of benefits from more than 300-billion dollars in oil revenues earned in seven years [since Mr. Chavez came to power], look at the statistics. When it comes to constructing a stable, open, modern society, this has not been accomplished despite the highest oil prices in world history."

/// BEGIN OPT /// Others say Venezuela's oil wealth is a mixed blessing: a boon to government coffers, but one that promotes a kind of national lethargy, leading Venezuelans to demand redistribution of oil revenue rather than seeking out economic opportunities for themselves. Caracas public opinion pollster and analyst Alfredo Keller:

/// KELLER ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He says, "Venezuelans believe oil is infinite and superlative. Meaning that it can be used to solve everything and will never run out. Ninety-two percent of the people believe that Venezuela is one of the richest countries in the world. But then comes the question: if the country is so rich, why am I so poor? It is this contradiction that generates frustration and a demand for (economic) redistribution." /// END OPT ///

The Chavez administration insists progress is being made in combating poverty, but that the battle will not be won overnight. As for the future, Vice President Jose Vicente Rangel says he is aware that large oil-consuming nations like the United States want to reduce their dependence on foreign fuel, either through conservation or alternate energy sources.

/// SECOND RANGEL ACT IN SPANISH -- FADE UNDER TEXT /// He says, "The idea that oil will be replaced is something I have heard for many years. But it turns out that, everyday, the world needs more petroleum. We have 200 years worth of oil reserves. And not only oil, we have gas -- Venezuela is the world's eighth largest producer of natural gas. This is an energy-laden country." (SIGNED)