중국 많은 지역의 작은 마을들은 날마다 가정과 논과 밭 등에 필요한 물을 확보하는데 큰 어려움을 겪고 있습니다. 중국은 물 부족 사태에 시달리고 있고, 인구가 계속 증가함에 따라 상황은 더욱 악화될 것이라고, 전문가들은 지적하고 있습니다.

VOA 기자는 최근 중국 건조 지대의 중심지인 유왕 마을을 방문해, 물 문제로 인한 경제적, 인도적 측면의 댓가를 진단하는 심층 보도를 전했습니다.

흙 먼지가 풀풀 날리는 유왕 마을에서 새벽 다섯 시가 막 지난 시각에 회교도들을 기도회에 초대하는 소리가 마을 전체에 울려 퍼집니다. 중국 중부 닝샤 지방의 농촌 마을인 유왕은 인구가 단지 6천 명에 불과하지만, 여러 개의 회교 사원들에 의해 주도되는 마을입니다.   

일단 아침 기도회가 끝나고 난 후, 사람들은 마을에서 2번째로 중요한 활동으로 관심을 돌립니다. 바로 마을  취수장에 줄을 서는 것입니다.

오전 7시 30분까지 취수장은 모든 활동의 중심지가 됩니다. 트럭 운전사들은 먼지 투성이 길 위에서 서서, 유왕 주변과 다른 시골 마을들로 실어 나를 물을 물탱크에 가득 채울 수 있는 기회를 묵묵히 기다리고 있습니다.

지난 20년 동안 유왕 마을은 수도관을 통해, 약 80킬로미터 떨어진 산 속의 샘물을 끌어다 사용했습니다. 그러나, 앞으로는 더 이상 그렇게 할 수 없게 될 것입니다.  

취수장 책임자는 이제는 매일 물을 공급할 수 없다고 말합니다. 오늘도 10시나 11시가 되면 물이 떨어질 것입니다. 

수도관을 통해 유왕 마을에 물이 도착하기 이전에 이미 다른 많은 마을들에도 물이 공급되기 때문에, 유왕 마을의 수요를 완전히 충족시키는 것은 불가능 하다고, 취수장 책임자는 설명합니다.

취수장의 물 가격은 1 입방미터에 미화 45센트로, 수도 베이징 보다 약간 비싼 편입니다. 그러나, 시골 마을 주민들에게는 이 가격에 막대한 배달료가 추가됩니다. 

유왕 마을 취수장에서 트럭 1대에 물을 가득 채우는데 약 2달러 50센트의 비용이 들어 가지만, 목적지인 시골 마을들에 도착하는 순간 물값은 큰 폭으로 급등해 8달러 이상으로  치솟게 되는 경우도 많습니다.

많은 사람들이 하루 1달러 미만으로 살아가는 가난한 시골 마을에서 8달러란 돈은 크게 부담스런 액수입니다.

유왕에서 1시간 떨어진 시골 마을에 사는 한 노인은 물 한 탱크 가격이  60위안에서 70위안, 미화로 따지면, 7달러 40센트에서 8달러 60센트에 이른다는 사실에   불만을 터뜨립니다.

이 지방에서는 물이 충분하지 않으면 곡식이 자랄 수가 없습니다. 먹고 살 길이 없게 되자 주민들이 타지로 떠나고 있습니다. 마을의 많은 집들이 빈 채로 남아 있습니다.

대부분의 마을 사람들이 일자리를 찾아 떠났다고, 이 여성은 말합니다. 사람들이 물이 있는 곳으로 가족들을 데리고 떠났고, 굶주림  때문에 많은 사람들이 마을을 탈출했다고, 이 여성은 덧붙입니다.

그러나, 중국에서 물 부족은 피할 수 있는 쉬운 문제가 아닙니다. 중국 전역의 4백개 도시가 계속 증가하는 인구를 부양할 만큼의 충분한 물을 확보하지 못하고 있습니다. 베이징의 일간신문, 노동자 신문은 중국 수도 베이징에는 매년 10억 톤의 물이 부족하다고 보도했습니다.

일부 도시들은 적어도 일년 중 얼마 동안은 배급제에 의존하고 있는 실정입니다.

중국 최초의 환경단체 가운데 하나인 [자연의 친구들]의 설립자 겸 회장인 리앙 콩지예 씨는 물 부족 사태가 중국 최대의 과제 가운데 하나가 되고 있다고 지적하면서, 그 이유는 깨끗한 물을 공급할 수 있는 새로운 수원을 만들어 내는 것이 불가능하기 때문이라고 설명합니다.

리앙 회장은 지하수가 없고 비가 내리지 않는다면 땅이 말라 버리는 것 외에 다른 대안이 없다고 지적하면서, 원래 가뭄에 큰 피해를 입은 곳들은 사람이 살기에 적합하지 않은 곳이지만, 중국에는 인구가 너무 많아서 이제는 사람이 살 수 없는 그런 곳도 사람들로 만원을 이루고 있다고 말합니다.

중국 정부는 물 부족 문제를 해결하기 위해 몇 가지 시도를 하고 있습니다. 해안가 도시에서 물 값을 인상하고 시민들에게 물을 아껴쓰라고 촉구하는 것과는 별도로 중국은 세계 최대의 사업이 될 수도 있는 건설 계획에 착수했습니다.

복합적인 운하망을 건설함으로써, 물이 풍부한 남부지방의 양츠강에서 물 부족이 심각한 북부 지방으로 물을 실어 나르는 것입니다. 이 사업에는 600억 달러의 비용이 소요되고, 공사 완료까지 60년이 걸릴 것으로 추산되고 있습니다.     

1주일 마다 한 번씩 열리는 유왕의 시장에서 그처럼 막대한 비용이 들어가는 건설 사업은 다른 먼곳의 이야기 처럼 들립니다. 길 가에 쭈그리고 앉아 음식을 파는 많은 사람들은 심한 먼지로부터 자신들을 보호하기 위해 얼굴에 마스크를 쓰고 있습니다.

유왕 마을의 물 문제를 해결하는 한 가지 방법은 다른 수도관과 취수장을 건설해 산에서 물을 끌어오는 것입니다. 그러나, 오직 주정부 만이 그만한 비용을 감당할 수 있습니다. 새로운 취수장에 관한 이야기가 나오고 있지만, 아직 구체적인 계획은 마련되지 않고 있습니다.

전문가들은 중국의 인구가 16억 명에 달하게 될 오는 2030년에 중국의 물 문제는 실로 최고조에 달할 것이라고 전망합니다. 그때까지, 유왕, 회교도마을에는 얼마나 많은 주민들이 남아, 새벽 기도회모임에 나갈수 있을 것인지, 한가지 의문점이 되고 있습니다.