우주 여행의 흥행주들은 민간 우주비행이 오는 2010년 말까지는 실현될 수 있을 것이라고 말합니다. 현재 우주관광선단을 구체화하는 계획이 착착 진행되고 있으며, 투자가들은 앞으로 수년 안에 우주관광산업이 붐을 이루게 될 것으로 예상하고 있습니다.

우주 산업 개척자인 버트 루탄 씨는 지난 해 [SPACE SHIP ONE]이라고 부르는 작은 항공기를 이용해 처음으로 사람을 우주에 보냄으로써 1,000만 달러의 [X 상]을 받았습니다. 상업적인 우주 탐험을 처음으로 달성함으로써 루탄씨의 우주 산업 개발팀은, 첨단 산업 기업가인 폴 알렌 씨를 끌어들인 2천여만 달라 프로젝트의 일부를 보상했습니다.

루탄 씨는 곧 영국의 재벌 리차드 브란슨씨와 거래를 성사시켰으며, 브란슨씨의 [버진 갈락틱]사는 앞으로 루탄 씨가 건조할 5척의 우주선단을 이용하는 우주여행에 수천명의 예약을 받은 것으로 알려지고 있습니다. 다른 우주 산업 흥행주들도 최근 파사데나에 모여, 이 신생 산업의 전망에 관해 의견을 나눴습니다.

[우주관광협회]의 존 스펜서 씨는 지난 1980년대부터 민간인 우주여행을 추진해 왔습니다. 스펜서 씨는 “그때만 해도 사람들은 우주관광구상을 비웃었지만, 이제 더 이상 그럴 수 없게 됐다.”고 말합니다. 이미 두차례의 우주관광비행이 이루어졌습니다.

캘리포니아 주의 경제인에서 러시아 우주인으로 변신했던 데니스 티토 씨는 지난 2001년 국제우주정거장 안에서 6일동안 지냈습니다. 티토 씨는 이 같은 특권을 누리기 위해 무려 2,000만 달러를 냈습니다. 2002년에는 남아프리카의 백만장자인 마크 셔틀워스 씨가 러시아측의 도움을 받아 우주를 비행한 두번째 관광객이 됐습니다.

그 이름에도 불구하고 민간의 비영리기구로 공공기관이 아닌 [캘리포니아 우주국]의 매트 에버링햄 씨는 민간기업의 노력과 미항공우주국 , NASA의 최근 임무들 덕분에 우주여행에 대한 일반인들의 관심이 촉발되었다고 말합니다.

 에버링햄 씨는 “화성 탐사 로보트 평면차 같은 것들이 일반인들의 새로운 열광을 불러일으키고 있는데, [SPACE SHIP ONE] 덕분에 그러한 열광은 완전히 새로운 차원으로 비등하게된 것으로 본다”고 말하고, “이제 다음 단계가 무엇이 될지 기다려진다”고 덧붙였습니다.

우주는 폴 알랜과 리차드 브란슨과 갑부들의 관심을 끌고 있으며, 투자은행 [니어 어스]사의 존 스톤 씨는 다른 사람들 역시 잠재적인 이익을 보고있다고 말합니다. 그의 회사는 상업우주산업과 위성산업에 투자하고 있다고 말합니다.

스톤 씨는 “자신들이 분명히 돈을 벌기위해 나섰다”고 전제하고, “인간에게는 이윤 동기가 아주 강력하므로 사람들이 우주 산업으로 돈을 벌수있게되면, 우주는 궁극적으로 가장 성공적인 사업분야가 될 것으로 생각한다”고 말합니다. 그는 이어 “현재 [니어 어스]사가 하는 일은 자본이 투자처를 찾고있고, 회사들이 자본을 유치하려하고있는 자본시장에서의 대리점 역할이며 아울러 전형적인 투자 금융 거래나 통합과 합병, 기업간의 제휴에도 개입하고 있다”고 말합니다.

스톤 씨는 앞으로 우주산업이 발전할수록 그 분야는 무궁무진할 것이라고 말합니다. [우주관광협회]의 존 스펜서 씨는 우주에서 관광을 할 수 있는 첨단기술이 개발되고 있으며, 정부의 규제 문제는 극복되고 있다고 말합니다. 스펜서 씨는 “이것은 계속해서 이루어질 것인데, 재미있고 흥미로운 사실은 이제는 누구나 회의와 행사에 참석해서 우주산업을 만들어내는일을 돕고 있다”고 말합니다. “결국 그 하부구조가 장기적이고 대규모적인 우주 탐험과 태양계내에 지구 식민지를 만들 수 해 줄 것이기 때문에 이는 아주 중요한 산업이라”고 스펜서 씨는 설명합니다.

리차드 브란슨씨의 [버진 갈락틱]사는 빠르면 오는 2008년에 상업우주선으로 유료 승객들을 우주로 보낼 계획을 하고 있습니다. 여행요금은 20만달러 정도의 비싼 것이 되겠지만, 우주관광의 흥행주들은 머지 않아 요금이 인하될 것이라고 말합니다. 이들은 지구의 장관을 볼 수 있는 지구 궤도의 휴양시설과 나중에는 달과 다른 행성에 휴양시설을 건설하는 꿈을 갖고 있습니다.