미국의 사립 명문대학교 가운데 하나인 하버드 대학교 총장의 여성 비하 발언 논란이 점차 남녀 성 차별과 교내 표현의 자유에 관한 논쟁으로까지 비화되고 있습니다. 좀더 자세히 전해드립니다.

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클린턴 행정부 시절 상무 장관을 역임했던 로런스 서머스씨는 미국에서 가장 재정이 풍부하고 최고의 명문사학으로 꼽히는 하버드 대학교의 총장입니다.

서머스 총장은 지난 1월 한 학술회의에서 대학의 과학 전공분야에서 여학생의 숫자가 적은 것은 남녀간의 선천적 차이때문 일 수 있다고 말해 구설수에 올랐습니다.

많은 여권단체들은 서머스 총장의 발언에 반발하면서 그의 사임을 촉구하고 나섰습니다. 전미 여성 기구 (National Organization for Women-NOW) 의 킴 간디 회장은 서머스 총장의 여성의 대한 근본자세가 스스로를 논란에 휘말리게 했다고 말합니다. 간디 회장은 하버드대학교에서 여성 교수들의 재직 기간이 연장되거나 종신직 여성 교수들의 수가 줄어들고 있는 현실은 이러한 서머스 총장의 편견을 반영하는 것이라고 지적합니다.

“ 전미 여성 기구는 이번 발언 때문이 아니라 이미 총장취임 벽두부터 써머즈씨의 사임을 촉구했습니다. 그러나 결국 서머스 총장의 이번 발언은 하버드 대학교에서 그의 취임이후 여 교수들의 상황이 왜 그렇게 열악하게 변했는지 그 이유를 여실히 보여주고 있습니다. 서머스 총장이 하버드의 총장으로 재직한 지난 3년동안 재직기한 연장을 보장 받은 여성 교수들의 수는 늘어난 것이 아니라 오히려 매년 줄어들었습니다.”

그러나 전미 대학 교수 협회의 로저 보윈 사무총장은 서머스 총장의 발언 논란에 관해 간디씨와 다른 견해를 보였습니다.

“ 그러한 발언이 사임의 이유라고 저는 생각하지 않습니다. 제가 만약 전미 여성 기구의 회장이었다면 아마 저도 서머스 총장의 사임을 촉구했을 겁니다. 그러나 전미 대학 교수 협회의 사무총장으로서 저는 서머스 총장이 헌법에 보장된 표현의 자유 권리를 누렸다고 말하고 싶습니다. 저는 서머스 총장이 자신의 과오를 적절하게 뉘우치고 또 충분히 사과했다고 생각합니다.”

보윈씨는 서머스 총장이 전통적인 미국 고등 교육의 특성인 표현의 자유 권리를 보유한다고 지적합니다. 그러나 보윈씨는 서머스 총장이 미국 국내외적으로 널리 권위를 인정받는 명문대학교의 총장이라는 특이한 위치를 감안할때, 항상 공적인 발언에 매우 신중을 기해야 한다고 말합니다.

“ 때때로 당신이 만약 어렵거나 논란의 여지가 있는 상황에 처해있다면 당신은 당신 마음속에 있는 것을 모두 다 말할 수 없습니다. 만약 당신이 그렇게 한다면 중요한 사람들에게 반감을 일으킬 수 있기 때문입니다. 그런 면에서 저는 서머스 총장이 일부 사람들에게 불필요한 반감을 샀다고 생각합니다.”

그러나 전미 여성 기구의 간디 회장은 서머스 총장의 문제가 보윈씨가 지적하는 것 더 심각하다고 말합니다.

“ 서머스 총장의 발언은 단지 하버드 대학교뿐 아니라 미국 전역의 고등학교 여학생들 모두에게 소녀들은, 수학을 잘 할 수 없거나 아마도 그럴것으로 하바드대학교 총장은 믿는다는 사실을 지적한 것입니다. 그런 사실은 이미 과학적 연구에서 진실이 아닌 것으로 입증되었습니다.”

간디씨는 서머스 총장의 발언은 여성들을 수학과 과학분야로 유도하기 위한 최근 몇년간의 노력들을 간과하는 매우 부정적인 발언이라고 말합니다.

그러나 많은 과학자들은 남성이 선천적으로 여성보다 과학과 공학 분야에서 우월하다는 서머스 총장의 발언이 맞다고 말하고 있습니다. 심리학 교수인 데이빗 게리 박사도 이 같은 의견에 찬성하는 학자들 가운데 한 명 입니다.

“ 서머스 총장은 개인적인 입장을 취하고 주관적인 시각을 밝힌 것입니다. 그런 그 시각을 경청하기 원하지 않는 사람들이 있습니다. 하지만 대학들은, 일반의 호응을 받지 못하는 생각들을 자유롭게 토론에 부칠수 있어야 하는 장소입니다.”

뇌신경 전문과학자인 낸시 안드레센씨는 남성과 여성의 두뇌는 서로 다르지만, 그 차이는 천성적으로 갖고 태어나는 것이 아니라, 사회적인 영향때문에 빚어진다고 말합니다.

“어린소녀였을때, 저는 언어 능력이 뛰어난 반면 과학과 수학은 잘 할 수 없다고 믿으면서 자라났습니다. 하지만 현재 저는 이렇게 과학자로 성공했습니다. “

사실 연구 결과들은 대부분의 남성들의 뇌가 물리학과 공학 능력을 도와 주는 공간 행동 지각 능력이 여성보다 발달돼 있음을 보여주고 있습니다. 그리고 여성의 뇌는 일반적으로 단어 사용과 기억력, 그리고 사람의 얼굴 인식 능력이 남성보다 발달돼 있습니다.

전문가들은 성적차별을 줄임으로써 과학분야에 대한 여성들의 진출 기회는 더욱 늘어날 것이라고 말합니다. 그리고 남성들이 일반적으로 우월한 것으로 알려진 분야를 여학생들이 보충하고 또 상쇄 할수 있는 방안을 모색할것을 일부 교육전문가들은 제안합니다.