“인터넷”이 세계 여러 지역에서 보편화 되고 있음에도 불구하고, 중국 인구의 70%가 거주하고 있는 시골 지방에선 컴퓨터를 결코 사용한 일이 없거나 인터넷에 접속하지 못하는 주민들이 많은 수에 이르고 있습니다.

이같은 상황에서, 시골 주민들을 한번에 한사람씩 온라인 세계로 인도하고 있는 중국 소도시에 등장한 인터넷 카페를 미국의 소리 기자가 찾아봤습니다.

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중국 중부의 “닝시아” 성에 있는 벽촌 소도시, “유왕”은, 휘황 찬란한 수도 베이징에서 550여 Km 떨어진 곳에 위치해 있습니다. 회교도들이 주로 거주하는 이 소도시는 내세울만한 주요 산업이 하나도 없습니다. 이 지역의 수자원이 줄어들고 있어 해가 갈수록 농사가 더 어려워지고 있는데도 대부분의 주민들은 여전히 생업을 농사에 의존하고 있습니다.

이곳에는 도로라고는 회교 사원에서 교차되는 두개의 도로가 있을 뿐입니다. 이 교차로 중심에 전혀 예기치않았던 것, 바로 인터넷 카페가 들어섰습니다.

일요일 밤이 되면, 8개의 컴퓨터가 설치돼 있는 이 조그만 방은 유왕에서 아마 가장 분주한 곳이 되는 것 같습니다. 이곳을 찾는 사람들은 컴퓨터 앞 걸상에 웅크리고 앉아 있긴 하나, 인터넷 접속이 느려, 담배를 피우거나 해바라기 씨를 씹으면서 기다리는 경우가 대부분입니다. 이 카페의 컴퓨터 8개는 모두 단일 전화 회선으로 가동되고 있습니다.

이 인터넷 카페는, “양 씨우핑”씨가, 인근 학교에서 수학을 가르치고 있는 형의 도움으로 1년 전에 문을 연것입니다. 양씨는, 이 카페 운영으로 돈을 많이 벌 가능성은 없다는 것을 알고 있지만, 유왕시의 경제가 궁극적으로는 나아질 것이라는 막연한 기대를 걸고 있는 것처럼 보입니다.

한낮에는, 이 카페는 거의 텅 빕니다. 그러나, 학교가 파하자마자 호기심에 차득찬 아이들이 이곳을 들리기 시작한다고 양씨는 말합니다.

"아이들이 컴퓨터에 아주 관심이 많으나, 컴퓨터에 관한 지식은 아직도 느리게 파급되고 있어, 카페를 찾는 고객의 대부분은 그저 컴퓨터 게임을 하기 원할 뿐입니다. 그러나 비록 컴퓨터 게임 뿐이라 하더라도 최소한 이들이 컴퓨터와 더욱 더 친해지는데 도움을 주고 있습니다."

유왕에는 6천 가구가 살고 있습니다. 그러나 이들중 단지 3가구만 개인 컴퓨터를 갖고 있다고 양씨는 말합니다. 유왕시 주민들은 대부분이 기본 생활 필수품인 식량과 에너지, 그리고 이곳과 같은 사막 지역의 경우 깨끗한 물등을 구하는데에만 여념이 없습니다.

인터넷 카페 주인 양씨는, 컴퓨터가 자기 사업의 핵심 부분임에도 불구하고, 유왕에서는 컴퓨터가 우선적인 것이 아니라는 점을 즉시 인정합니다.

"이곳 주민들은 가난해서 대부분의 학생들이 카페를 찾을 여유가 없습니다. 기본 사용료조차 내는 것이 어려운데 인터넷을 섭렵하거나 컴퓨터 게임을 할 여유 돈을 가질수 있겠습니까?" 중국 정부는 인테넷을 경계합니다. 그래서 정부는 중국의 민주화를 주창하는 것등 정치적으로 위험한 것으로 간주되는 웹 싸이트들과 외설등 사회적으로 부적절한 것으로 간주하는 웹 싸이트들을 검열합니다. 그럼에도 불구하고, 중국 정부는 인터넷이 교육적인 가치가 있는 것으로 보고있으며, 컴퓨터가 더 많이 보급될 경우 국민들이 인터넷을 경제적인 도구로 삼을수있을 것으로 기대하고 있습니다.

중국 정부의 “지방 과학 및 기술 다양화 사업”을 지휘하고있는 “바이 키윤”씨는 이 프로젝트가 시골 지역의 농민들에게, 처음인 경우가 흔하지만, 인터넷에 접속하도록 고무하고 있다고 말합니다. 바이씨는, 사람들이 처음에는 의심하는 것이 당연하다고 전제하고, 그러나, 컴퓨터와 인터넷이 실질적으로 활용할수있는 것임을 일단 인식하면, 그러한 태도는 곧 바뀐다고 말합니다.

바이씨는, 컴퓨터를 시골 마을들에 갖고가서 그냥 내버려둔다면 물론 아무 소용이 없겠지만, 전문가 팀이 컴퓨터의 효용성을 보여주어 컴퓨터가 실제 문제들을 해결하는 등, 시골 사람들의 요구에 부응하는 것을 볼 때 인터넷은 그들 시골 사람에게 매우 유용한 것이 된다고 말합니다.

비데오 게임은 유왕의 이 조그만 카페에서 인기있는 오락입니다. 그러나, 바이씨와 같은 개발 전문가들은, 농민들이 인터넷의 실질적인 효용을 파악할때까진 중국의 시골 지방에서 인터넷은 필수적인 것이 되지 않을 것으로 믿고 있습니다.

이들 전문가는, 일기 예보라든가 최신 농산물 가격같은 중대한 정보를 얻기위해 농민들이 해당 웹싸이트를 찾아내는 방법을 가르치기 희망하고 있습니다. 이들은 궁극적으로 그들의 자녀들도 부유한 해안 도시에 사는 어린이들과 꼭같이 매일같이 E-메일을 보내고 비데오 게임을 즐기는데 컴퓨터를 사용할 수 있을 정도로 부유하게 되는데 인터넷이 도움을 것으로 기대하고 있습니다.