최근 기록적으로 상승한 석유가격 배경에는 세계 석유시장이 지니고 있는 복잡 미묘한 성격이 내재되어 있습니다. 석유가격이 배럴당 50달러로 오를 가능성이 제기되고 실제로 그 가능성이 엿보인다는 분석가들의 예측이 나오는 가운데 금년들어 첫 8개월 동안의 원유가격은 44% 라고 하는 전례없는 수준으로 치솟았습니다.

이런 가격들은 세계석유시장 에서 결정되는 것으로 복잡한 유통구조를 통해 공급과 수요가 맞물리면서 형성됩니다. 세계의 대형 석유회사들은 원유가 들어 있는 유정에서 주유소의 펌프에 이르기 까지 자체적으로 소유한 석유에 대해 완전한 통제를 가하지는 못합니다. 그래서 석유회사들은 자체적으로 보유한 석유는 팔고 또한 필요한 석유는 사들일 수 있는 장소들을 필요로하고 있습니다. 그런 면에서 가장 중요한 두 지역으로 일명 ‘더 메르크’로 불리는 뉴욕 현물 거래소와 영국 런던의 국제 석유거래소를 꼽을수 있습니다.

석유 거래상들은 실물 거래용과 미래 인도용 석유를 사들이는 현물 거래시장과 거래를 하기위해 이 두개 시장을 이용합니다. 뉴 저지주에 소재한 석유가격 정보서비스사에서 일하는 벤 브락웰 씨는 거래소인 현물시장이 미치는 결정적인 역할에 관해 이렇게 설명하고 있습니다.

" 현물시장은 세계의 석유 공급을 증대시켜 주기 때문에 필요하고 석유시장들이 균형을 이루도록 돕고 있습니다."

간단한 실 예로, 원유가 모자라는 정유공장은 현물시장에서 원유를 더 살수 있습니다. 바꾸어 말해서 원유를 너무 많이 보유한 공급회사는 언제 라도 원유를 현물시장에 내 놓을수 있다는 것입니다.

또 하나의 다른 시장으로서 당장 필요하지 않고, 내일 이후에 언젠가 필요한 미래용 석유를 위한 시장이 있습니다. ‘ 피맛 USA ’석유거래 회사 에서 근무하는 수석 거래상 스티브 벨리노씨는 선물이란 석유가격을 조정하고 석유가 제대로 공급되도록 보장하는 수단으로 존재한다고 말합니다.

" 사람들은 필요한 석유량과 앞으로 석유가격이 내려갈 것이라는 판단에 근거해서 선물을 사거나 팔게됩니다. 선물가격이 올라갈 경우 현물시장에서 석유를 파는 사람들은 자신들이 보유중인 석유도 값이 오를 것으로 믿게 되는 것이죠."

벌리거씨는 석유를 사들이려는 사람이 2006년에 인도될 미래의 석유가격을 우려하게 된다면 오늘의 시장가격을 사실상 오르게 만드는 것이라고 말했습니다.

또한 뉴스의 사태발전 역시 석유시장에 영향을 미치고 있습니다. 예를 들어 석유수출국기구 오펙의 회원국들이 할당받은 원유생산량의 변화와 송유관이나 정유시설의 폭발 또는 석유매장지의 발견등에 관련된 뉴스는 석유가격의 등락을 가져 오게 만듭니다.

이라크의 사태는 2004년도 석유시장에 뚜렷한 요인으로 작용했습니다. 미국 달러화도 석유시장에 영향을 미치는 또 하나의 요인이 되고 있습니다 석유 거래는 전세계적으로 달러로 결재되고 있어서 달러화가 안정되면 석유가격에 영향을 주지 않습니다. 그러나 최근 몇년동안 그랬듯이 달러의 가치가 떨어지면 석유 생산국들은 유전에서 뽑아내는 석유량에서 일정한 수준을 보류하고 그 후에 더 높은 가격을 요구하기를 원하고 있습니다.

사태를 더욱 미묘하게 만드는 것으로서 석유시장은 생산자와 말단 소비자를 위해서만 존재하지는 않습니다. 뉴욕의 현물거래시장과 런던 현물거래 시장에서 거래되는 상당히 많은 양의 석유가 순전히 이윤을 노려 석유를 사뒀다가 파는 투기업자들과 헷지펀드 관리자들에 의해 출시되고 있습니다. 미국 원유협회의 수석 경제전문가 죤 펠미 씨는 이런 헝태의 거래자들이 미치는 영향은 막대하다고 말했습니다.

펠미씨는 투기업자 등의 투자참여의 규모는 매우 크다고 말하고 이들은 시장에 뛰어들 많은 자금을 갖고 있어 극적으로 시장가격의 등락 을 가져오게 만든다고 말하고 있습니다.

사실상 분석가들은 미래 인도분 계약들의 경우 거래의 약 2%만이 실제로 원유를 인도하는 결과로 나타나고 있음을 지적합니다. 그리고 마찬가지의 현상으로 금이나 식량인 밀의 경우에서 볼수 있듯이 인도되지 않는 그 많은 나머지 석유는 투기용으로 서류상으로만 계약을 통해 매매되고 있습니다.

따라서 석유시장은 실로 석유의 현재및 미래 가격을 결정함에 있어서 끊임없이 얽혀 작용하는 많은 요소들을 지니고 있습니다. 그러나 궁극적 으로 석유시장도 수요와 공급이라는 경제의 기본 법칙에 의거하고 있습니 다.

그래서 경기침체로 시장이 침체하면 누구에게나 손상을 주지만 가격이 상승세에 있는 석유시장은 말단 소비자들을 희생시키며 생산자들을 부유 하게 만들고 있습니다. 석유시장은 미묘한 균형을 보이는 곳입니다.