미국 대통령 선거전에서 베트남이 쟁점으로 부상하고 있습니다. 민주당 대통령 후보 지명 경쟁의 선두 주자인 존 케리 상원의원은 베트남 전쟁의 영웅이었습니다.

그러나 일부 진영에서는 베트남전 참전 용사들의 반전 운동에서 대변인 역할을 맡았던 케리 상원의원에게 비판을 가하고 있습니다. 이처럼 존 케리 의원의 대통령 출마는 1960년대와 1970년대에 나타났던 미국의 베트남전 참전 용사들 간의 과거의 분열상에 다시 불을 지피고 있습니다.

1971년, 수 천명의 베트남전 참전 용사들이 전쟁 반대 시위를 벌이기 위해 워싱턴으로 몰려 갔습니다. 27 살의 존 케리 미 해군 예비역 중위는 [전쟁 반대 베트남 참전용사 (Vietnam Veterans Against War / VVAW)]의 지도자 겸 대변인으로 사람들의 주목을 받았습니다.

그로부터 30여 년이 지난 지금 많은 베트남전 참전 용사들이 케리 의원의 선거 운동을 지원하기 위해 집결하고 있으며 참전 용사들 가운데 한 사람이 미국의 최고위직에 도전하고 있다는 사실에 자부심을 느끼고 있습니다.

그러나 케리 의원이 반전 운동 당시에 담당한 역할에 대해 반감을 갖고 있는 다른 베트남전 참전 용사들은 케리 의원의 대통령 선거 운동에 반대하고 있습니다.

[존 케리에 반대하는 베트남 전 참전용사들]이라는 이름의 한 인터넷 웹사이트는 대통령에 출마한 케리 의원을 가리켜 히피족 같은 과격한 반전 지도자라고 비난하고 있습니다.

베트남 전쟁 당시에 헬기 조종사였던 테리 가록 씨는 케리 의원이 베트남에서 미군이 잔학 행위를 했다고 비난하는 단체를 이끌었다는 사실에 분노하고 있습니다.

“상당히 많은 수의 선량하고 고매한 인품의 미국인들이 전쟁에 반대하는 항의 시위를 벌였던 것은 도덕적으로 그렇게 해야만 한다는 의무감 같은 것을 느꼈기 때문이었습니다. 그러나, 그 같은 시위가 자신의 마음 속에서 우러 나와서 이루어진 것인지에 대해서는 스스로 자문을 해야만 합니다. 존 케리는 영화배우 제인 폰다와 함께 지나치게 좌파적인 경향을 보였습니다. 그렇게 함으로써 미국의 아들들을 살해하고 있던 적들에게 지원과 위안을 제공하는 꼴이 됐습니다. 내가 문제 삼는 것은 바로 그것입니다.”

그것은 사실이 아니라고 케리 의원의 참전 용사 반전 운동의 동지들은 반박합니다. 조 뱅거트 씨는 자신들의 반대가 없었다면 전쟁이 더욱 장기화 됐을 것이고, 이 곳 워싱턴에 있는 베트남 전 참전 기념비의 전사자 명단에 더 많은 이름이 새겨졌을 것이라고 말했습니다.

“ 전쟁 기간을 단축하기 위한 노력은 나쁜 것이 아니었고 반역적인 것도 아니었습니다. 사실상 베트남전 참전용사 기념비에 가서 벽에 새겨진 전사자 명단을 보는 사람들은 누구든지 전쟁 반대 베트남전 참전 용사 덕분에 전사자가 더 늘어나지 않은 것에 감사하고 있습니다.”

전쟁반대 베트남전 참전용사(VVAW)는 1967년에 설립됐고, 케리의원은 그로부터 2년 후 베트남에서 돌아왔습니다.

VVAW는 1970년 디트로이트 시에서 미군의 베트남 전쟁 범죄 의혹에 관한 공개 청문회를 개최했습니다. 당초 기대했던 것 만큼 대중들의 폭넓은 관심을 이끌어내지 못한 VVAW는 1971년 4월 [듀이 캐논 3] 라는 이름으로 워싱턴에서 참전 용사들의 시위 행진을 준비했습니다. 바로 이 때 케리 의원은 상원 청문회에서 전쟁 반대 참전 용사들이 디트로이트에서 말했던 내용들을 요약해서 이렇게 증언했습니다.

“일부 미군병사들은 개인적으로 저지른 온갖 만행들을 털어놓았습니다. 성폭행을 했다거나 귀를 자르고, 사지를 절단한 뒤 인체를 폭발하고 민간인들을 무차별 사살 했는가하면, 징기스칸을 연상시키는 방법으로 마을들을 파괴했다거나, 재미삼아 가축과 개들을 사살했고, 식량 비축고에 독약을 넣은 일, 또 월남의 시골 마을들을 파괴한 이야기 등을 증언했습니다.”

케리 의원의 이 같은 증언은 케리 의원에 반대하는 인터넷 웹사이트를 시작한 전 특수부대 요원 테드 샘플리 씨 같은 일부 베트남 전 참전 용사들에게 분노감을 자아냈습니다.

“먼저 케리 의원의 그 같은 증언은 사실이 아닙니다. 나는 그 같은 일을 본 적이 없습니다. 때때로 그 같은 일이 일어나지 않았다고 말하는 것은 아닙니다. 그러나 그것이 미국의 정책은 아니었습니다. 그리고 내가 복무하던 시기에 우리는 그 같은 일을 벌이도록 허용되지 않았다는 것을 알고 있습니다. 따라서 그 같은 증언은 매우 모욕적인 것으로 그 무엇보다도 하노이의 공산군에게 도움이 되는 것이었습니다.”

그러나 VVAW의 조직책 가운데 1명으로 해병대원으로 베트남 전에 참전했고 지금은 정치학 교수로 있는 켄 캠벨 씨는 전쟁 범죄 행위 발생을 부인하는 사람들은 옳지 않다고 지적했습니다.

캠벨 교수는 케리 의원에 반대하는 사람들은 베트남 전쟁에서 패배한 것에 대해 분개하고 있고 그 책임을 돌릴 사람을 찾고 있다고 말했습니다.

“케리 의원을 비방하는 것은 등 뒤에서 칼로 찌르는 것과 같은 비겁한 행위로 그들이 베트남 전쟁에서 배운 것 가운데 일부입니다. 그리고 전쟁 범죄 문제는 그들의 마음을 괴롭히는 문제라고 생각합니다.”

1971년 반전 참전 용사들은 워싱턴의 몰에 천막을 치고 국회 의원들에게 로비를 벌이며 자신들이 받은 훈장을 반납하는 기념식을 갖기로 결정했습니다.

정부에서는 참전 용사들을 몰 밖으로 추방하기 위해 법률적인 수단까지 동원했음에도 불구하고 시위는 평화적으로 전개됐습니다.

그 후 그 해에 케리 의원은 VVAW를 떠나 정치인으로서의 경력을 쌓기 시작했고 마침내 베트남 전 참전용사로서는 처음으로 미국 대통령에 도전하게 된 정치 경력의 절정기를 맞고 있습니다.