미국 연방 농무부는 워싱턴주에서 발생한 광우병 소의 시험샘플을 영국 과학자들이 검사한 결과 광우병 발생이 확인됐다고 말했습니다.

영국의 과학자들은 25일 미국으로부터 받은 광우병에 걸린 것으로 의심되는 소의 시험샘플들을 검사한 결과 미국 방역당국의 검사결과와 같다고 말했습니다.

한편, 미국 연방 농무부 관계관들은 광우병 검사에서 양성으로 나타난 도살된 소의 새끼들을 격리시켰습니다.

농무부의 수석 수의사인 론 드헤이븐 씨는 26일 기자들에게 조사관들이 광우병 감염 소의 어미를 추적하기 위해 노력하고 있으며 광우병 감염 소에서 태어난 송아지 두마리를 사전 예방 조치로 격리시켰다고 말했습니다. 그는 현재의 조사는 서부 워싱턴 주에 있는 한 농가와 가축 시장 모두에 집중되고 있다고 밝혔습니다.

그러나 드헤이븐 씨는 이 조사가 미국내 다른 주들이나 캐나다까지 확산될 수도 있다고 덧붙였습니다. 광우병이 확인된 이후 지금까지 미국산 쇠고기 수입을 중단한 나라는 20개국에 이르고 있습니다

미국 연방 관계관들은 광우병에 걸린 소의 모든 부분이 완전히 제거됐으며 미국 식품유통망에는 들어가지 않았기 때문에 미국의 쇠고기 공급에는 아무런 위험이 없다고 말했습니다. 미국의 쇠고기업계는 이번 광우병 발생탓으로 쇠고기 가격이 급격히 떨어지고 수출물량의 약 3분2가 선적 정지되는 등 타격을 받고 있습니다.

광우병은 소름끼치는 치명적인 뇌 질환으로, 인간에게서 발생하는 것도 있습니다. 일부 연구 결과, 사람이 감염된 소고기를 먹을 경우 광우병에 걸릴수 있는 것으로 시사되고있습니다.

그러나, 농업과 질병 전문가들은, 미국에서 처음으로 단 한마리의 소에 발생한 광우병이 동물이나 인간의 전염병으로 비화될 것 같지는 않다고 말하고있습니다. 그 까닭은 정부의 안전 조치들 때문이라는 것입니다.

광우병이라는 말은 상당히 묘사적인 것입니다. 지난 1986년 영국에서 소들이 침을 질질 흘리고 비틀거리기 시작했습니다. 어떤 소들은 신경질적이었고, 또 일부 소는 공격적이었습니다. 이것이 최초로 목격된 광우병의 증상이었습니다. 이들 소를 해부해본 결과, 뇌가 온통 구멍 투성이었습니다. 캘리포니아 대학교의 수의사인 제임스 쿨러 교수의 설명입니다.

“이는, 신경 조직과 뇌 그리고 척수로 들어가는 “프리온”이란 비정상적인 단백질로 인한 것입니다. 이 프리온 단백질은 뇌에 있는 공간을 확대하고 그곳을 차지해 구멍을 만듭니다. 그렇게되면 마치 스위스 치즈와 같은 모습이 됩니다.”

광우병은 1990년대에 유럽에서 젖소와 비육우 떼들로 급속히 확산됐습니다. 이 병은, 1970년 대에 “스크레이피”로 불리는 수세기 된 염소의 병으로부터 발달된 것으로 사료됩니다. 퍼듀 대학교의 동물 질병 전문가인 레온 태커씨는, 광우병이 아마도 감염된 동물 고기와 뼈가 들어있는 사료에 의해 소들에게 전파되는 것으로 보인다고 말합니다.

“죽은 소를 정제해서 그 단백질을 보존하는 과정을 거친 뒤 그 단백질을 다시 소들에게 먹이는 관행이 있었습니다. 동물 사료에서 보다 값비싼 부분을 차지하는 단백질을 경제적으로 얻는 방법이었습니다. 광우병이 발생하자, 영국에서는 소 단백질을 다시 소들에게 먹이는 관행을 중지했습니다.”

미국 정부 역시 이에 대한 반응으로, 1997년에 그 관행을 종식시켰습니다. 미국은 당시 동물 사료로, 보다 값이 싸고 더욱 풍부한 곡물과 콩을 사용하고 있었기 때문에 그 관행을 중지하는데 유럽보다 더 유리한 입장에 있었습니다.

태커씨는, 그러한 소 단백질 사료의 금지 조치가 미국에서 광우병이 전파될 수도 있는 경로를 차단시켰던 것이라고 지적합니다.

“우리는 평균 5년의 잠복기를 갖고 있는 광우병의 발생을 반드시 막으려는 계획을 6년째 시행하고 있습니다. 이 계획이야말로 근본적으로 광우병의 전파를 막을 수 있는 유일한 수단이기 때문에, 저는, 이번 광우병 발생이 영국에서 봤던 것처럼 전국적인 재앙으로 비화되지는 않을 것으로 상당히 안심하고 있습니다.”

캘리포니아 대학교의 제임스 쿨러 교수는 미국에서 공급되는 우유 역시 광우병으로부터 안전하다고 말합니다.

“전 세계의 과학자들은 소의 피나 우유가 광우병 전염의 원천으로는 거의 보지 않고 있습니다. 피나 우유에 프리온 단백질이 존재하는 것으로는 발견하지 못했기 때문입니다. 따라서 우리는 광우병을 억제시킬 수 있다고 저는 생각합니다. 우리는 감시해야 할 동물을 발견했고, 그 동물을 우리의 정상적인 경로를 통해 다룰 수 있습니다.

이는 바로 우리의 감시 체계가 소기의 성과를 거두고있음을 보여주는 것이며, 또한 우리 미국 정부와 실험실의 조사원들이 광우병에 대한 관찰을 매우 심각히 취급하고있음을 말해주는 것입니다."

퍼듀 대학교의 레온 태커씨는 이달 워싱턴주에서 발견된 단 한건의 광우병 사례가 그 소의 뇌에 있는 돌연변이적인 프리온 단백질로 인해 동시 다발적으로 발생할 수도있었다고 지적합니다.

하지만, 미국 농무부의 첫 광우병 발생 발표는 많은 나라들이 미국산 소고기의 수입을 금지하는 등 세계적인 반응을 야기시켰습니다. 태커씨는, 미국인들 역시 국내산 소고기에 등을 돌리는 대신, 이달에 같은 상황에 직면했을 때 광우병에 관해 이해하고 있었던 캐나다인들이 취한 태도를 채택하기를 희망하고 있습니다.

“캐나다에서는 당시 소고기 소비가 줄어 들지 않았습니다. 미국에서도 그러한 상황이 되기를 저는 희망해 마지않습니다.”