중국에서 1년전 중증 급성 호흡기 증후군 /사스가 처음 발병된 이후 전 세계적으로 8천명 이상이 감염됐습니다. 의사들이 수 개월동안 잠재적으로 치명적인 이 질병과 싸우는 동안, 과학자들은 사스의 발병 원인을 추적했고 전 세계 정부 지도자들은 사스가 보건의료 체계와 경제에 미칠 피해에 관해 우려했습니다.

지난 한 해를 돌아보는 연말 특집으로 이 시간에는 사스의 발병에서 현재까지의 진행 과정을 살펴보는 순서를 마련했습니다.

*******************

지난 2월, 중국 본토의 한 의사에 의해서 홍콩에서 이 질병이 갑자기 출현한 이후, 중증 급성 호흡기 증후군 / 사스에 국제적 관심이 쏟아졌습니다. 홍콩의 [프린스 오브 웨일스] 병원의 선임 의사인 조셉 숭 씨는 나중에 사망한 홍콩의 첫번째 환자의 사례를 예로 들면서 그 환자는 지난 2월말 친척의 결혼식에 참석하기 위해 홍콩에 왔을때 호텔에 머물렀는데, 그 호텔의 같은 층에 있던 묶었던 사람 가운데 적어도 10명이 감염됐다고 말했 습니다. 그렇게 해서, 싸스가 그 열 명을 통해 세계 다른 8개 나라로 만연되었다는 것입니다. 3월 중순 경에는 홍콩과 베트남, 캐나다와 싱가포르의 병원들에서 수 십명의 사스 환자들이 치료를 받게 됐습니다. 그 환자들 가운데 많은 사람들이 의료 종사자들 이었기 때문에 병원의 일손 부족 현상이 초래되기도 했습니다.

사스가 확산되고 환자들로 병원이 만원이 되면서 아시아 일부 지역에서는 공황에 가까운 상태가 초래되기도 했습니다. 사람들은 정체를 알 수 없는 이 질병에 걸리지 않기 위해서 입가리개를 착용했습니다. 각국 정부들은 거리를 청소하고 시민들에게 손을 씻을 것을 권장하는 새로운 프로그램을 서둘러 시행했습니다. 학교들은 문을 닫았고, 사람들이 혼잡한 장소를 피했기 때문에 홍콩과 싱가포르의 식당들은 텅텅 비었습니다.

사스 환자들은 전형적으로 호흡 곤란 증세와 함께 통제할 수 없을 정도의 고열에 시달렸습니다. 그리고 대부분 심각한 폐렴으로 이어졌습니다. 사스가 급격히 번진 것은 부분적으로 지난 2천2년 11월 중국 남부지방에서 사스가 처음 출현했을 때 중국 관리들이 이를 은폐했기 때문이었습니다. 홍콩의 의사 조셉 숭 씨는 홍콩에서는 전혀 준비를 갖추지 못한 상태였다고 말했습니다.

그 누구에게도 전혀 정보가 제공되지 않았기 때문에, 당국은 대규모 질병이 발생할 가능성이 있다는 경고를 발령하지 않았다는 것입니다.

수 주일동안 중국 본토의 관계자들은 전 세계로 번진 그 질병과 중국의 유사한 발병 사례 사이의 연관에 관해 대수롭지 않게 여겼습니다. 3월22일, 당시 중국 보건부의 장웬캉 부장이 홍콩을 방문했습니다.

장 부장은 중국의 폐렴 발병 사례들이 사스와 연관이 있는지를 살피는 것은 가능하지 않다고 말했습니다.

중국은 중국에는 사스 발병 사례가 거의 없다고 주장했습니다. 그러나, 그 이후에 베이징의 한 의사가 사스의 증상과 똑같은 질병을 앓는 환자들이 병원에 넘쳐나고 있다고 폭로했습니다.

세계보건기구/WHO는 중국이 사스 발병 사례를 추적하는 체제를 만들 수 있도록 도왔습니다. 곧바로, 앞서 보고됐던 것보다 수 천명이나 많은 사람들이 사스 바이러스에 감염됐음이 분명히 밝혀졌습니다. 중국에서 세계보건기구의 활동을 이끌었던 헹크 베키담 씨는 전염병과 싸우기 위해서는 올바른 정치적 결단이 있어야 한다는 점을 중국이 매우 분명히 깨달았을 것이라고 생각한다고 말했습니다.

또한 초기부터 정보 공유가 필요하고 그같은 정보 공유는 국제적 협조를 통해 이루어져야 한다고 베키담씨는 강조했습니다.

사스 바이러스를 퇴치하기 위해 전 세계 과학자들이 동원됐습니다. 세계보건기구는 사스 연구를 위해 전 세계 13개 이상의 연구소들을 연결한 온라인 체제를 수립했습니다. 그리고 수 개월 만에 사스 발병 원인이 발견됐습니다.

사스가 중국 남부에서 출현한 지 7개월만인 지난 7월, 세계보건기구는 사스의 국제적 확산이 봉쇄됐다고 발표했습니다. 전 세계적으로 8천명 이상이 감염됐습니다. 그 가운데 3분의 2 이상의 발병 사례와 약 7백명의 사망자 가운데 대분분이 중국 본토와 홍콩에서 발생했습니다.

세계보건기구는 사스가 봉쇄된 것은 부분적으로 여행자들에게 감염 지역을 피하라는 경고가 내려졌기 때문이라고 말했습니다. 그와 함께 사스가 발병한 대부분의 나라들에서 피해자들과 접촉한 사람들을 격리했기 때문이었습니다. 그러나, 여행을 연기하라는 경고로 인해 커다란 경제적 피해가 발생했습니다. 중국과 홍콩, 캐나다 토론토의 항공사와 호텔, 식당업계의 매출이 급격히 하락했습니다. 홍콩의 경제는 급격히 가라 앉았고 싱가포르에서는 실업율이 상승했습니다.

전 세계 보건 관계자들은 사스가 다시 발병할 것에 대비하고 있습니다. 많은 과학자들은 북반구에 다시 겨울이 돌아오면 사스가 재발할 수도 있을 것이라고 생각하고 있습니다.

사스 백신이 개발되고 있지만, 앞으로 몇 년은 더 걸릴 것입니다. 세계보건기구는 사스의 새로운 발병을 막는 가장 좋은 방법은 공중 위생상태를 높은 수준으로 끌어 올리고 병원들에서 엄격한 감염 통제를 가하는 것이라고 강조하고 있습니다.

그러나, 세계보건기구의 의사 베키담 씨는 그같은 노력만으로는 충분하지 않을 수도 있다고 경고했습니다. 베키담 씨는 중국 시골 외딴 지역에서는 제2위 사스발병이 감지되지 않은 채 몇 달동안 지속될 수 있는 가능성이 있다고 지적했습니다. 가난한 시골 지역 주민들은 병원 치료를 받을 능력이 없을 것이고, 이에 따라 일자리를 찾아 농장에서 도시도 이주한 수 백만명의 노동자들 사이에서 사스가 확산될 가능성이 있다는 것입니다.