러시아 언론 자유가 훼손되고 있습니다. 러시아 언론인 게르만 갈킨 씨가 첼야빈스크 지방의 2명의 부지사에 대한 명예훼손 혐의로 지난 8월 1년 의 중노동형을 선고받았습니다. 갈킨 씨는 라보차야 가제타 지의 발행인이며, 베체르니 첼야빈스크 지의 부편집인입니다. 이 두 신문은 모두 반 정부적인 신문들입니다.

문제의 기사는 첼야빈스크 지방정부가 오는 2005년 지사 선거를 앞두고 값비싼 자동차를 구입하고 친정부적인 텔레비전 채널 1개소를 설립하는데 예산을 쓰고 있다는 내용이었습니다. 이 기사는 또한 지난 90년대에 발생한 지방 정치인들과 실업인들의 암살에 관한 단서도 언급했습니다.

러시아의 명예훼손법은 종종 정부에 비판적인 매체들을 길들이는 구실로 이용되어 왔습니다. 지난 2002년 2월 모스크바 법원은 노바야 가제타 지에 대해 크라스노다르에게 지방 법원 관리인 알렉산더 체르노프를 명예훼손한 부분에 대해 유죄로 인정하고 3천만 루불의 벌금형을 선고했습니다. 노바야 가제타지는 사설에서 체르노프가 호화스런 생활을 하고 있다는 내용의 글을 게재했었습니다.

언론인보호위원회의 알렉스 루피스 씨는 갈킨 씨의 유죄 판결은 러시아의 언론 자유에 나쁜 소식이라고 말하며, 언론인보호위원회는 갈킨 씨의 유죄 판결이 철회되고 또 의회가 러시아의 낡은 명예훼손법을 철폐해야 할 것으로 믿고 있다고 강조했습니다. 유럽 안전협력기구 대표인 프리무트 두베 씨는 “민주주의에서 공무원의 행동에 관해 쓰는 것은 언론인의 직업 사명중의 일부이며, 일반인들보다 더 높은 수준의 관용이 요구되는 공무원들에게 특별대우는 있을 수 없다는 것이 자신의 생각”이라고 말했습니다.

갈킨 씨에 대한 중형 선고는 러시아에서 표현의 자유에 나쁜 영향을 미칠 것으로 보입니다. 이것은 특히 오는 12월의 의회선거와 2004년 초의 대통령 선거와 맞물려 러시아에 불행한 일입니다. 러시아의 민주주의를 위해 갈킨 씨의 유죄판결이 철회되고 법치가 존중되는 풍토가 아주 중요합니다.

Press freedom continues to erode in Russia. Russian journalist German [ghehr-mahn] Galkin was sentenced last month to one year in a labor camp for allegedly libeling two deputy governors of the Chelyabinsk [chel-yah-binsk] region. Mr. Galkin is the publisher of Rabochaya [rah-boh-chah-yah] Gazeta [gahz-YEH-tah] and deputy chief editor of Vecherny [veh-CHERN-nee] Chelyabinsk, both opposition newspapers.

The articles in question told of spending by the Chelyabinsk regional government that included the purchase of expensive cars and the creation of a pro-government television channel ahead of gubernatorial elections in 2005. The articles also mentioned a string of assassinations of local politicians and businessmen in the early 1990s.

Russia's libel laws are often used as a pretext for silencing media critical of the government. In February 2002, a Moscow court ordered the newspaper Novaya [NO-v'eye-ah] Gazeta to pay a fine of thirty-million rubles after it had been found guilty of defaming Krasnodar district court official, Alexandr Chernov. In an editorial, the newspaper had condemned what it said was Chernov's luxurious lifestyle.

Alex Lupis of the Committee to Protect Journalists says Mr. Galkin's conviction is bad news for press freedom in Russia:

"The Committee to Protect Journalists believes Galkin's conviction should be overturned and that the parliament should repeal Russia's antiquated criminal defamation law."

Freimut Duve [fry-moot doo-veh], a representative of the Organization for Security and Cooperation in Europe, said, "In a democracy, writing about the activities of public servants is part of a journalist's professional duties. It is my belief that no special protection should be given to public officials, who need to exercise a greater level of tolerance toward criticism than ordinary citizens."

Mr. Galkin's harsh sentence is likely to have a chilling effect on freedom of expression in Russia. This is especially unfortunate as the country gears up for parliamentary elections in December and presidential elections in early 2004. For the sake of democracy in Russia, it is critical that Mr. Galkin's conviction be overturned and that the rule of law be respected.