국제 우주 정류장에 두 명의 새 승무원들을 보내기 위해 카자흐스탄의 바이코누르로부터 러시아의 소유즈 우주선이 26일 발사됐습니다.

이들은 원래 지난 달 미국의 우주 왕복선에 탑승해서 우주정류장으로 갈 예정이었으나, 컬럼비아호 참사와 그에 뒤이은 우주 왕복선 비행 금지 조치로 이제야 성사된 것입니다.

사실 컬럼비아호 참사는 우주정류장에서의 그들의 임무의 대부분을 변화시켰습니다. 이에 관한 좀 더 자세한 소식입니다.

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미국 우주비행사 에드워드 루와 러시아 우주비행사 유리 말렌첸코는 2년 반 전에 시작된 국제 우주 정류장의 제7대 승무원들입니다.

제3의 승무원이 팀의 일원으로 선정되었으나 우주 왕복선 비행 금지 조치로 미국의 항공우주국 나사는 승무원 수와 이번 임무의 많은 부분을 축소 시켰습니다.

소유즈 우주선은 세명이 탑승할 수 있지만, 우주 왕복선과 같은 넓은 화물 적재칸이 없습니다. 또 러시아의 프로그레스 로케트도 마찬가집니다. 당분간은 이들이 국제 우주 정류장에로의 유일한 보급 수단이 될 것입니다.

나사의 이번 임무 책임자인 메리 산체즈씨는 이 같은 공간의 제한으로 화물과 우주정류장의 활동이 엄격히 제한되게 됐다고 말합니다.

꼭 필요한 장비만 우주 정류장으로 보내기 위해 러시아 측과 협력하고 있다면서, 산체즈씨는 궤도상 일부 항목들의 사용율을 줄이고 보수 작업과 장비 대체를 지연시키고 장비의 궤도상 수명을 연장시키려 노력한다고 말했습니다. 또한 이 기간 중에 비필수적인 체제의 성능저하도 수용할 태세로 있다고 산체즈씨는 밝혔습니다.

나사는 승무원 루와 말렌첸코에게 옷을 갈아입는 횟수도 줄일것을 요청했습니다. 우주 정거장에 극도로 소량의 장비만 가져갈 수 밖에 없기 때문에 우주 정류장 사업의 책임자인 빌 거스텐마이어씨는 나사는 우주 정류장이 건설된 당초의 이유였던 과학 실험의 중요도까지 축소해야 했다고 말했습니다.

우주 정류장에는 새로운 과학 실험용 자재들이 다량으로는 보내지지 않을 것이고 따라서 이미 우주정류장에 가 있는 과학 실험용 자재들을 좀 더 활용할 것이라고 거스텐마이어씨는 말했습니다. 전에는 승무원들이 시간을 더 이상 감당할수 없을 정도로 새로운 과학 실험을 해야 했지만 이제는 기존 연구활동만을 하게 될것이라고 거스텐마이어씨는 말합니다.

기본적으로 새 우주정류장 승무원들은 오는 10월에 새 비행사들로 교체 될 때까지는, 이미 우주정류장에 탑재돼있는 기술체계를 계속 감시할 것입니다. 활동을 간소화하기 위해 나사는 유지 보수나 우주 유영 일정까지 삭제했습니다. 그 대신 제3의 승무원이 그들의 활동을 감시할 수 있을때 현행 비행사팀으로 하여금 우주유영을 하도록 했습니다.

미국의 우주왕복선이 우주비행을 재개할 때까지 우주 정류장의 후임 승무원들도 우주선의 기본적인 유지임무에 충실해야 합니다. 거스텐마이어씨는 나사는 우주정류장을 비워둘 생각까지는 하지 않았다고 말합니다.

사정이 나아질 때까지는 우주 정류장 2인 승무원 체제는 연장될 것으로 보인다면서 일단 안정적인 형태가 갗추어지게 2인 비행사 체가 계속 될수 있을 것이라고 거스텐마이어 씨는 말합니다.

미국인 한명과 러시아인 한명이 우주 정류장에 머물 최초의 2인 1조가 되게 됩니다. 활동이 줄어들고 우주 왕복선 건설 요원들이 방문하지 않게 됨으로써 나사는 이들 두명사이의 심리적 긴장이 촉발될 가능성이 있음을 시인합니다.

나사의 비행승무원 운영 책임자인 전 우주 비행사 봅 카바나씨는, “두 사람이 6개월간 단둘이만 지낸다는 것은 지극히 어려운 일”이라고 말했습니다.

승무원들이 의미 있는 일을 수행할수 있도록 확실히 하기를 원하고 있고, 오락이나 취미생활까지도 제공하길 원한다고 카바나씨는 말합니다 . 따라서 우려되는 문제이기는 하나 승무원들이 그런 여건에 제대로 대처할수 있는 훈련을 받은 것으로 자신한다는 것입니다.

우주정류장 승무원들은 가족들과 음성 및 비디오 통신으로 가족들과 정기적으로 얘기를 나눌 것이고 또한 관제소의 전문가들은 물론 심리학자들과도 자주 대화를 나눌 것으로 알려졌습니다.

새 승무원들에게 득이 되는 일은 그들이 이미 서로를 잘 알고 있다는 것입니다. 미국의 우주비행사 루와 러시아의 우주비행사 말렌쳉코는 이미 몇달간 같은 팀으로 훈련을 받았습니다. 또 그에 앞서서는 우주 왕복선을 타고 우주 정류장을 방문해서 함께 우주유영을 한 일도 있습니다.