중국은, 금년 말에 최초의 유인 우주선을 발사할 예정이라고 말하고 있습니다. 중국 정부는, 이 유인 우주선 계획이 상업과 과학 그리고 안보를 증진시킬 것으로 희망하고 있습니다. 그러나 이 같은 이득은 큰 댓가를 치루어야만 합니다.

작년 12월 말 중국은 무인 우주선을 발사했는데, 이것은, 빠르면 금년 10월에 유인 우주선을 발사하기 위한 정식 무대 연습이라고 관리들은 말합니다.

중국은, 14명의 정예 전투기 조종사들을 우주 비행사로 훈련시켰습니다. 그들 가운데 한명이 성공적으로 우주 비행을 하면, 중국은, 미국과 구 쏘련에 이어 독자적으로 우주에 인간을 보내는 세계에서 세번째 나라가 됩니다. 중국 정부가 러시아와 미국 보다 오래 뒤에 유인 우주 계획을 시작했지만, 미국의 전 우주국 엔지니어 짐 오버그씨는 중국이 재빨리 따라잡을 것이라고 말합니다.

“중국은 매우 신속히 능력을 얻고 있어서 심각한 주자가 될 것입니다. 중국은 몇 달 또는 몇 년 간만 초급 동반자가 될것이지만, 그들은 곧 우주 탐사에 정식 동반자가 될 것입니다.”

정치적 우선 순위의 변화는, 중국의 유인 우주선 계획이 1970년대에 시작된 이래 고르지 않은 성장을 해왔다는 것을 의미합니다.

이 값비싼 계획은, 1980년대에 답보상태였으나, 중국의 성장하는 경제번영은, 1992년에 우주사업이 재개되도록 허용했으며, 1999년에 셴조우 우주선의 첫 시험 비행을 가능하게 했습니다.

중국은, 언제나 우주의 평화적 사용에 관심이 있다고 말했으나, 안보 또한 중요한 고려사항이었습니다. 핵심 중국 우주 관리들은, 우주 계획을 왕성하게 진행하므로써 중국은 다른 선진 우주 진출국들로 부터 위협을 당하지 않게 될 것이라고 말합니다.

미국 과학자 연맹의 연구학자 찰즈 빅씨는, 인간을 우주에 올려놓는데 필요한 집약적인 노력은, 중국이 군사와 상업, 그리고 과학 분야에서 현실적인 혜택을 거두는데 도움을 줄 것이라고 말합니다.

“국가 경제를 운영하고 국가 안보를 제공할 기본 기술을 추진하기 위해 기초 과학을 추진하지 않는다면, 여러 가지 면에서 국가 경제를 저해하게 될 것이며, 나라의 기초까지 망치는 일이 될 것입니다.”

전문가들은, 유인 우주 비행이 더 나은 컴퓨터와 개선된 경량물질, 그리고 새로운 종류의 도구 등 수많은 다른 분야에서 개선과 발명을 가져올 것이라고 말합니다.

중국의 군부는, 더 나은 통신과 적을 탐지하는 개선된 방법, 그리고 장차의 첨단 기술 전장에서 지휘관들이 군을 효과적으로 이동하는 방법 등을 얻게 될 것입니다.

중국당국은, 성공적인 유인 우주 비행의 위업은, 위성 발사 사업과 다른 첨단 기술 산업 에 더 많은 국제 고객을 하는데 도움이 될 것이라고 믿고 있습니다.

그러나, 중국의 우주 계획에 관한 주요 서적의 저자는, 가장 중요한 혜택은, 유인 우주비행이라는 믿을 수 없을 만큼 어려운 문제와 씨름하다 보면 얻어질 과학자들과 엔지니어들의 훈련과 경험이라고 말합니다.

미국 해군 대학의 조운 죤슨-프리즈 교수에 따르면, 유인 우주 계획에 대한 열광은, 중국의 가장 우수한 학생들을 중국의 경제를 촉진시키는 잠재력을 지닌 기술 분야로 유치하는데 도움을 줄 것이라고 말합니다.

그러나 이 같은 혜택의 댓가는 만만치 않습니다.

외국의 우주 전문가들은, 중국의 우주계획에 대한 총 비용은 최근 늘어나, 이제는 아마도 러시아의 예산을 능가하지만, 아직도 미국의 우주 예산에 비하면 빙산의 일각에 지나지 않는다고 말합니다.

셴조우 우주선을 제작하는 회사의 장칭웨이 사장은 중국 정부는 최근 몇 년 동안 유인 우주 계획에 23억 달라를 사용했다고중국 신문에 밝혔습니다.

분석가들은, 중국의 비밀에 둘러 싸인 우주 계획의 전모를 아는 것은 불가능하다면서, 중국은, 유인 무인 우주 계획에 매년 약 20억 달라를 사용하는 것으로 추측하고 있습니다.

그 비용이 어떠하든지 간에, 그같은 지출은 중국 정부가 일부 어려운 재정적 선택을 해야만 하는 시기에 발생하고 있습니다. 전문가들은, 4천만에서 1억명의 중국인들이 중국의 빈곤선 이하로 떨어지고 있는데, 이는 총 인구의 4 내지 10%에 달합니다. 중국의 은행들은, 악성 부채의 부담으로 신음하고 있고, 수 많은 국영 기업들이 도산하고 있으며, 그로 인해 수천만명이 실직을 하고 있습니다.