미국에서는 베이비 부머 세대가 이제 노년기로 접어들면서 전체적으로 골 관절염 환자가 2천백만명에 달하는 것으로 추정되고 있습니다. 골 관절염은 무릎에만 생기는 것이 아니죠. 골반과 다리에 생기기도 합니다. 미국에서는, 많은 성인들에게서 나타나는 골관절염을 방지하거나 증세를 완화하고 또는 완전 치료를 할 수 있는 방법을 모색하기 위해 대대적인 연구조사가 머지 않아 시작될 예정입니다.

미 연방정부와 4개의 대형 제약회사가 공동으로 내년 3월부터 7년에 걸쳐 골 관절염 환자 5천명을 대상으로 연구에 착수할 예정입니다. 연구가 완결되려면 앞으로 8년을 기다려야 하는데요, 현재 가능한 치료 방법은 무엇이 있는지 한번 살펴보도록 하죠.

통증을 완화하고 무릎의 기능을 향상시키기 위해 전문가들은 가벼운 운동을 권하고 있습니다. 수영, 걷기, 자전거타기는 무릎에 힘을 길러주기도 하고 유연성을 길러주기도 하지만 전체적인 몸관리와 체중감소, 또는 유지에 많은 도움이 된다고 합니다. 체중이 초과되는 사람은 무릎과 다리, 골반에 무리가 가기 때문에 골 관절염에 걸릴 가능성도 높고 더욱 고통을 받게 됩니다.

몸무게를 줄이기만 해도 증상을, 특히 무릎 관절염 증상을 훨씬 줄일 수가 있다고 전문가들은 말합니다.

운동도 중요하지만 운동에서 쉬고 무릎을 보호할 수 있는 조치도 중요합니다. 지팡이나 부목을 사용하면 조인트, 즉 관절을 보호하고 관절에 미치는 압력을 줄일수가 있습니다. 쿠숀이 있는 신발을 신어도 관절에 압력을 줄일 수 있고 병세를 완화시킬 수가 있습니다. 약물을 복용한다면, 이부프로펜같은 항염증제를 복용하면 통증을 줄이는데 도움이 됩니다. 미국에는 시중에 이부프로펜이 든 약은 ‘에드빌’이나 ‘모트린’이 있는데 한국이나 그밖의 지역에는 어떤 약명으로 나오는지 모르겠습니다. 의사나 약사와 상의를 해보셔야겠지요.

골관절염 증상이 있는 곳에 약물주사를 하는 방법도 있습니다. 단기적으로 고통은 완화시킬 수 있지만 일년에 두, 세번 이상 약물주사를 하는 것은 좋치 않다고 의사들은 말합니다. 수술 방법도 있습니다. 골반이나 무릎, 어깨 관절을 완전 대체함으로써 고통을 없애고 거의 정상적인 기능을 되찾을 수가 있습니다. 또는 거칠어진 뼈의 표면을 매끄럽게 깍아주거나 뼈나 연골의 떨어져 나간 조각들을 없앰으로써 통증이 완화될 수도 있습니다. 그러나 수술은 비용이 많이들겠죠.

또한가지 연구중에 있는 방법이 있습니다. 건강한 세포를 환자의 관절부위에서 떼어내, 새로운 세포가 자랄수 있도록 유전자 조작을 한 다음에 다시 관절에 주입시키는 방법입니다. 이 방법은 과학자들이 현재 연구중에 있습니다.

끝으로 한가지 방법을 더 말씀드리죠. 침을 맞는 것입니다. 일부 연구결과는 침이 관절염 환자의 고통을 완화시키고 기능을 향상시키는데 도움이 되는 것으로 보여주고 있지만, 모든 연구결과가 다 그렇게 긍정적으로 나오지는 않고 있습니다. 침의 효과에 관해 미 국립보건연구소 NIH 와 메릴랜드 대학교가 현재 공동으로 연구조사를 하고 있습니다. 연구가 완성되면 보다 분명한 답을 알수가 있겠죠.