미국의 소리 방송 (Voice of America)은 2차 세계대전이 한창이던 1942년 2월 24일 독일어 뉴스로 첫 방송을 시작했다. 일본군이 하와이 진주만을 기습함으로써 미국이 2차 대전에 휘말려들게 된지 79일 후의 일이었다.

뉴욕에 있는 한 작은 사무실에서 송출을 시작한 “윌리암 할란 헤일” 대위가 맡았던 15분짜리 첫 독일어 방송은 “뉴스는 좋을 수도 있고 나쁠 수도 있습니다. 우리는 여러분에게 진실을 전해드릴 것입니다”라는 다짐으로 시작되었다.

이 첫 약속은 지금까지도 미국의 소리 방송의 보도 지침이 되고 있다. 독일어 방송에 뒤이어 이탈리아어, 불어, 영어 방송이 시작됐으며 한국어 방송은 6개월 후인 1942년 8월 29일 첫 전파를 탔다.

전쟁 중에 VOA는 “전시 정보국” (Office of War Information) 소속이었으나 전쟁이 끝나자 미국무부 산하로 들어갔다. 그후 1953년 미국정부의 해외 공보 업무와 문화 교류 사업을 관장하는 “해외 공보처” (U.S. Information Agency)가 신설되면서 VOA는 USIA로 옮겨갔다.

1999년 10월1일, USIA가 미국무부에 통합되자, 미국의 소리는 “방송 위원회” (Broadcasting Board of Governors) 아래 독립하게 되었다. “방송 위원회” (BBG)는 9명의 방송위원들로 구성되어 있는데 그중 8명은 대통령이 임명해 상원의 인준을 받도록 되어있다. 나머지 한 위원직은 국무부장관이 자동으로 맡게 되어있다.

미국의 소리는 지난 60년동안 정확하고 객관적이며 포괄적인 정보를 제공해 온 것으로 정평이 나있다.

약 120 개의 비슷한 국제 방송들과 경쟁하고 있는 VOA 는 매주 9천 백만 전세계 청취자들에게 단파와 중파, 그리고 현지의 AM과 FM 방송국들을 통해 53개 언어로 방송되고 있다. 매년 VOA가 전세계 청취자들로 부터 받는 편지는 20만 통이 넘으며, 2000년도 VOA 예산은 기술 부문과 다른 지원분야를 제외하고 1억5백60만 달러였다.

편집권의 완전 독립:
VOA가 국영 방송이기 때문에 혹시 미국의 좋은 점만 알리고 나쁜점은 감추려 하지 않겠느냐고 생각할 수도 있을 것이다. 그렇지만 VOA는 편집권의 완전한 독립을 행사하면서 사실을 있는 그대로 전달하고 있다.

예를 들면, 1970년대의 “워터게이트 사건”과 최근의 “클린턴 대통령의 모니카 르윈스키 추문사건”등 미국 대통령들이 연루된 사건을 보도함에 있어서도 VOA 는 정부의 부처나 그 누구로 부터도 간섭받지 않고 사실을 있는 그대로 방송했다.

이 기사를 삭제하라던가 중요하지 않은 기사로 처리하라고 지시받는 일이 전혀 없다. 한국어 방송의 경우 편집권은 한국어 방송국장이 보유하고 있다.

미국의소리 헌장:
1976년에 제정된 미국의 소리 헌장은 정확하고 객관적이며 포괄적인 뉴스를 방송하도록 요구하고 있다. 또 미국 사회의 실상과 주요 사상 및 제도를 균형 있게 제시하고 미국의 정책을 분명하게 알리는 한편 이에 관한 책임 있는 토론과 견해를 제공하도록 명시하고 있다.

이러한 헌장에 부응해서 미국의 소리에서 내보내는 뉴스는 2개 이상의 뉴스 소식원(news sources)에 의해서 확인되지 않으면 전파를 타지 못한다. 그만큼 정확성을 중시하는 것이다.

정보의 생명줄:
VOA는 평화시나 정치적 소요의 시기에 해외에 있는 청취자들에게 정보의 생명줄이 되고 있다. 워싱톤 본부에 있는 50 여명의 기자들과 편집인들, 미국과 전세계에 나가 있는 약 30명의 특파원들은 매일 평균 150개의 뉴스 기사를 송고해 오고 있다. 그밖에 “통신원”이라 알려진 현지 주재 기자들도 매일 새로운 뉴스와 현지 보도를 보내오고 있다.

제휴 방송국들:
오늘날 VOA의 53개 언어 방송들은 전세계 1,700여개 래디오 방송국들에 각종 프로그램을 제공하고 있다. 대부분의 제휴 방송국들은 VOA 방송을 송출하는 11개 인공위성을 통해 프로그램을 전달 받는다.

VOA 텔레비전:
미국의소리는 주간 TV 시사 프로그램 “This Week”과 “News in Review”를 인공위성을 통해 전세계에 방영하고 있다. 또 알바니아어와 보스니아어, 영어, 화시어, 인도네시아어, 만다린어, 세르비아어, 스페인어등 8개 언어방송들은 일부 프로그램을 라디오와 텔레비전을 통해 동시 방송하고 있다.

인터넷 방송:
VOA Web site는 매일 53개 언어 방송에 관한 정보를 제공하며 인터넷을 통해 음성 파일로 각 언어 방송을 청취할 수 있다. 일부 언어 방송은 생방송 또는 녹화된 비디어 화면을 인터넷을 통해 제공하기도 한다.

워싱톤에서 지구촌 구석구석으로:
VOA 워싱톤 본부는 40여개의 라디오 스튜디오와 3개의 TV 스튜디오 그리고 Digital stereo master control (주조정실)을 갖추고 있다.

또 전세계에 파견되어 있는 특파원들과 통신원들이 보내오는 보도를 24시간 녹음하는 버블 (Bubble)이라는 녹음실이 있다. 22개의 중계소와 임대 시설을 통해 VOA는 5대양 6개 대륙에 있는 청취자들에게 인공위성과 단파, 중파로 프로그램을 송출한다.