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예산 삭감으로 어려움 겪는 미국의 전문대학

  • 최원기

미국의 2년제 전문대학들이 요즘 경기 침체에 따른 예산 삭감으로 어려움을 겪고 있다고 합니다. 이 때문에 학교에 들어 오려는 학생은 많은데 정작 학교 측은 받아들일 수가 없다고 하는데요. 어떤 사정인지 최원기 기자와 함께 알아봅니다.

) 요즘 미국의 2년제 전문대학들이 예산 부족으로 어려움을 겪고 있다고 하는데, 먼저 2년제 전문대학이 어떤 학교인지 설명을 좀 해주시죠.

답)네, 미국에서 2년제 전문대학은 ‘커뮤니티 칼리지’라고 하는데요. 말 그대로 주 정부의 재정 지원을 받아 운영되는 단기 대학입니다. 미국 전역에는 약1천 개의 전문대학이 있고, 전체 대학생의 40%가 이 전문대학에 다니고 있는 것으로 알려졌습니다.

)미국에 1천 개의 전문대학이 있고, 전체 대학생의 40%가 전문대학 재학생이라면 상당히 많은 학생들이 전문대학에 다니는 것인데요. 한 가지 궁금한 것은 학생들이 4년제 대학보다 왜 2년제 전문대학을 다닐까 하는 것인데요?

답)그것은 2년제 전문대학이 장점이 많기 때문입니다. 무엇보다 4년제 대학에 비해 학비가 절반 밖에 안 듭니다. 게다가 공부를 마친 뒤 원할 경우 4년제 대학에 편입하는 기회도 있습니다. 메릴랜드 주에 거주하면서 하워드 전문대학교를 졸업한 한국계 김기현 씨의 말을 들어보시죠.

“ 장학금 혜택도 많이 있구요. 학비도 굉장히 싸고 다른 학교로 트랜스퍼 해도 학점을 인정받기 때문에 장점이 많은 거죠”

)한마디로 싸고 좋다는 얘기인데요. 그런데 전문대학이 왜 어려움을 겪는다는 것이죠?

답)현재 전문대학들은 2가지 어려움을 겪고 있는데요. 지난 몇 년 간 미국 경제가 나빠지자 학생들은 학비가 적게 드는 2년제 전문대학으로 대거 몰리기 시작했습니다. 그런데 주 정부들이 전문대학에 대한 재정 지원을 줄이면서 학교 측은 강의를 없애는 등 어려움을 겪고 있습니다. 미 서부 캘리포니아의 ‘이오피에스 (EOPS) 전문대학’ 학생들이 만든 동영상 내용을 한번 들어 보시죠.

“이 대학 학생들은 주 정부의 재정 지원 삭감으로 학교가 어려움을 겪고 있다며, 학교를 지원해 달라고 호소하고 있습니다.”

문)좀더 구체적으로 전문학교 학생들이 어떤 어려움을 겪고 있는지 설명해 주시죠?

답)가장 큰 어려움은 경제가 나빠지자 전문대학에 입학하려는 사람은 크게 늘었는데, 입학이 어려워졌다는 것입니다. 전문대학은 4년제 대학에 비해 학사 운영이 다소 느슨하게 운영돼온 것이 사실입니다. 등록이 쉽고, 수업 일정도 비교적 자유로웠습니다. 그런데 최근에는 등록 첫 날에 등록하지 않으면 안될 정도로 전문대학 입학이 힘들어졌다고 합니다. 이 때문에 전문대 등록을 포기하고 발길을 돌리는 학생이 부쩍 늘고 있다고 합니다.

)그런데 전문대학들은 오히려 입학 정원을 줄였다고요?

답)네, 주 정부가 재정 지원을 줄이자 전문대학도 채산을 맞추기 위해 강의와 입학 정원을 줄였습니다. 캘리포니아에 있는 ‘마운트 색’대학이 그 좋은 예인데요. 이 대학은 주 정부의 지원이 줄자 약 8백 여개의 강의를 없앴습니다.

)강의가 이렇게 줄면 학생은 물론 교수들도 불만이 클 것 같은데요?

답)네, 학생은 학생대로, 교수는 교수대로 불만이 많다고 합니다. 마운트 색 대학에 다니는 올해 28살 학생 크리스탈 보디 씨는 한 강좌만 더 마치면 유치원 보모 자격을 따게 되는데요. 갑자기 강좌가 없어져 보모 자격을 딸 수 없게 됐다고 울상을 짓고 있다고 합니다.

)전문대학이 재정 지원 삭감으로 어려움을 겪는 것을 몇몇 학교에 국한된 현상으로 봐야 할까요, 아니면 전국적인 현상으로 봐야 할까요?

답)전국적인 현상으로 봐야 할 것 같습니다. 캘리포니아는 미국에서 전문대학 학생 수가 가장 많은 곳인데요, 지난 해에 비해 올해 전문대학에 등록한 학생 수가 2만1천 명 정도 줄어든 것으로 나타났습니다. 또 뉴욕과 노스 캐롤라이나 등에서도 비슷한 현상이 나타나고 있습니다.

) 듣고 보니, 문제의 핵심은 전문대학에 대한 재정 지원이 줄었다는 것인데요. 이런 상황은 바락 오바마 대통령이 밝힌 전문대학 활성화 방침과 어긋나는 것 아닌가요?

답)말씀대로 오바마 대통령은 과거 전문대학을 활성화해서 5백만 명에 달하는 대학교 졸업생을 배출하겠다는 목표에 따라 앞으로 10년 간 1천2백억 달러를 지원하겠다고 밝힌 바 있습니다. 그런데 이 것이 잘 이행이 안 되는 것 같습니다.

) 오바마 대통령이 밝힌 계획이 왜 이행이 안 되는 겁니까?

답)쉽게 말해 ‘돈 문제’ 때문입니다. 오바마 대통령은 최근 전문대학에 대한 자금 지원을 골자로 하는 법안을 미 의회에 제출했습니다. 그런데 의회가 이 법안을 심사하는 과정에서 재정 적자를 해결하기 위해서는 정부 지출을 줄여야 한다며 예산 지원을 보류했습니다. 그 결과 전문대학이 어려움을 겪고 있는 것입니다.

지금까지 미국의 2년제 전문대학들이 어려움을 겪는 배경을 살펴봤습니다.

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