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미 역사상 최장 의정 활동 버드 상원의원의 타계와 그의 업적

  • 김연호

미국 역사상 가장 오랫동안 의정활동을 한 로버트 버드 상원의원이 어제 (28일) 별세했습니다. 9선 의원으로 51년 동안이나 상원의원으로 활동한 버드 의원은 민권 관련 법안을 적극 지지하고 지역구인 웨스트 버지니아의 발전에 크게 기여했다는 평가를 받고 있습니다. 자세한 소식 알아보겠습니다

) 버드 상원의원, 미국 의회의 살아있는 역사라고도 불리지 않습니까?

답) 버드 의원의 의정활동 기간은 무려 58년 가까이 됩니다. 이 중에서 상원에서만 51년 동안 활동했습니다. 버드 의원은 1953년 1월 하원의원으로 의정활동을 시작했는데요, 6년 뒤, 그러니까 하원의원에 3차례 연속 당선된 뒤에는 상원으로 진출하는 저력을 발휘했습니다. 그 뒤 계속해서 상원의원 선거에서 승리해서 지난2006년에는 아홉 번째로 임기 6년의 상원의원에 당선되는 진기록을 세웠습니다.

) 버드 의원의 의정활동은 신기록의 연속이었다고 할 수 있었죠.

답) 그렇습니다. 1912년부터 69년까지 애리조나 주 상원의원을 지낸 칼 헤이든 전 의원이 56년 3백19일 동안 재직해서 역대 최고기록을 갖고 있었는데, 버드 의원이 지난 해 11월 이 기록을 깼습니다. 그 뒤로 사망 당일까지 계속 상원의원직을 유지해 왔습니다. 버드 의원이 1만8천5백 회 이상 상원의 표결에 참여한 기록도 미국 역사상 유일합니다.

) 미국 의회 역사의 한 장을 장식한 의원이라고 해도 과언이 아니겠군요. 사망 원인은 밝혀졌습니까?

답) 버드 의원은 열사병과 탈수 증세를 보여서 지난 주말 워싱턴 인근 병원에서 치료를 받아왔는데요, 고령에 따른 합병증이 겹쳐 끝내 사망했습니다. 사망 당시 나이가 92살이었습니다.

) 버드 의원이9선 의원이었던 만큼 정치적 영향력도 상당했을 것 같은데, 어떻습니까?

답) 버드 의원은 민주당 상원 대표를 두 번이나 지냈고 예산 배정에서 막강한 영향력을 행사하는 세출위원장을 오랫동안 맡았습니다. 또 상원 임시의장 역할도 했는데요, 대통령 유고시 조셉 바이든 부통령과 낸시 펠로시 하원의장의 뒤를 이어 대통령직 승계 3순위에 올라 있었습니다.

) 가까운 정치인들에는 누가 있었습니까?

답) 지난 해 사망한 에드워드 케네디 전 민주당 상원의원이 대표적입니다. 한때 경쟁관계에 있었지만, 나중에는 정치적 동지가 됐습니다. 케네디 전 의원은 생전에 건강보험 개혁법안에 심혈을 기울였는데, 지난 3월 이 법안이 표결에 부쳐졌을 때 버드 의원은 불편한 몸을 이끌고 표결에 참석해서 찬성표를 던졌습니다. 버드 의원은 바락 오바마 대통령과도 친분이 두텁습니다. 지난 2008년 당시 대통령 후보로 나선 오바마 상원의원을 지지했었죠. 버드 의원은 오바마 후보에 대해 역사상 어려운 시기에 미국을 이끌고 나갈 젊고 빛나는 정치인이라고 높이 평가했습니다.

) 버드 의원은 자수성가한 정치인으로도 유명하지 않습니까?

답) 고등학교 때 성적이 뛰어났지만 집안 형편이 어려워서 대학에 진학하지 못했습니다. 30~40대가 돼서야 자기 힘으로 겨우 대학 과정을 밟았죠. 하지만 독학을 통해 얻은 지식으로 의정활동기간 셰익스피어와 성경, 영국과 로마의 역사를 인용해 가며 수많은 명연설을 남겼습니다.

) 그런 버드 의원이었지만 젊은시절에는 정치적으로 논란이 많았다지요.

답) 그렇습니다. 백인 우월주의 극우단체인 KKK 단원으로 활동했고 1964년에는 민권법 제정에 반대해서 무려 14시간 동안이나 상원 본회의장에서 의사진행방해 연설을 하기도 했습니다. 버드 의원은 나중에 이런 전력이 후회스럽다면서 사과하고 정반대의 입장으로 돌아섰는데요, 특히 상원 대표로 있는 동안 민권 관련 법안을 계속 지지했습니다.

) 버드 의원의 사망 소식을 접한 미국인들, 어떤 반응을 보였습니까?

답) 버드 의원의 지역구인 웨스트 버지니아 주는 큰 슬픔에 잠겼습니다. 평소 버드 의원이 낙후된 웨스트 버지니아의 발전을 위해 연방 예산을 많이 끌어왔기 때문에 그 혜택을 입은 사람들이 많았습니다. 웨스트 버지니아 뿐만 아니라 미국 전체가 버드 의원의 사망을 애도했습니다. 미 의회와 백악관은 애도의 표시로 조기를 게양했고, 민주당과 공화당 모두 동료 의원의 죽음을 안타까워하는 성명을 발표했습니다.

지금까지 미국 역사상 가장 오랫동안 의정활동을 한 로버트 버드 상원의원이 사망했다는 소식 알아봤습니다.

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