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혜성 내부를 연구할 美 탐사선, 12일 발사 예정  - 2005-01-11


템플 1 혜성 탐사를 위한 미국 항공우주국, 나사의 탐사선 ‘�K임펙트’호가 12일 발사될 예정입니다. �K임펙트호는4억3천1백만 킬로미터의 우주공간을 날아가 미국의 독립기념일인 오는 7월 4일 템플 1 혜성에 미사일을 충돌시켜 우주 불꽃놀이 장관을 연출할 것으로 예상됩니다.

미국 과학자들은 �K임펙트 탐사선 계획을 통해 혜성의 핵, 중심부분이 무엇으로 형성돼 있는지를 알아낼 수 있기를 기대하고 있습니다. 과학자들은 또 지구 최후의 날을 초래할른지도 모를 템플 1 혜성의 충돌을 방지하기 위해 혜성에 거대한 구멍을 내는 것이 최선의 방법인 것으로 믿고 있습니다.

혜성 탐사선 �K임펙트에 관해 구체적으로 알아봅니다.

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혜성 탐사선 ‘�K임펙트’호의 목표인 템플 1 혜성은 태양계의 해왕성 밖을 선회하는 물체들의 이른바 카이퍼 궤도로부터 떨어져 나오는 혜성의 하나입니다.

미 항공우주국, 나사의 과학자, 팀 모건씨는 혜성이란 얼음과 돌, 먼지, 가스로 형성된 빛을 발하는 물체로 우주공간의 거대한 눈덩이와도 같다면서 그러나 그 내부구성은 미지수라고 말합니다.

“ 혜성 주의 성운을 형성하는 먼지와 가스의 원천이 무엇인지가 우리의 관심사입니다. 코마의 핵은 얼음과 유기물질 먼지 등으로 형성돼 있습니다. 이 물질들은 우리가 속해있는 태양계가 형성되고 남은 찌꺼기들이기 때문에 우리가 관심을 두고 있습니다. ”

혜성의 구조를 알아내면 45억년 전에 태양계가 형성될때의 화학 및 물리에 관한 정보를 알수 있을 것으로 과학자들은 기대하고 있습니다. 미국의 우주탐험계획에 있어서 �K임펙트호는 독특한 목적을 갖고 있습니다. 나사의 태양계 탐험부 앤드루 댄츨러 부장은 �K임펙트호로부터 372킬로그램의 임펙터가 발사되어 템플 1혜성에 충돌하게 된다고 설명합니다.

“ �K임펙트호는 템플 1혜성에 접근해 우주선으로는 최초로 혜성표면에 닿게 됩니다. �K임펙트호로부터 분리된 임펙터는 실제로 템플 1혜성의 표면을 뚫어 표면의 물체들을 날려보냄으로써 혜성 내부의 수수께끼가 드러나도록 할 것입니다. ”

�K임펙트호는 오는 7월 4일 미국 독립기념일을 기해 템플 1혜성의 진로를 따라 비행하면서 임펙터를 발사하게 됩니다. �K임펙트호는 그런 다음에 임펙터가 혜성 표면에 충돌한 직후 이탈합니다. 임펙터는 템플1 혜성에 시속 3만7천 킬로미터로 충돌합니다. 임펙터는 충돌후 소멸되기 직전에 템플 1혜성의 선명한 사진들을 전송하도록 돼 있습니다.

이것과 때를 같이해서 미국의 우주 망원경 세 개와 세계 전역에 있는 여러 곳의 지상 관측소들이 임펙터의 충돌 상황을 관측하게 됩니다. �K임펙트호 계획의 책임자인 릭 그래미어씨의 말입니다. “ 미국의 모든 관측소들은 이때 우주 불꽃놀이 장관을 목격하게 될 것으로 기대합니다. ”

�K임펙트호의 임펙터가 혜성에 충돌할 때 어떤 상황이 벌어질른지는 나사의 과학자들도 알 수 없습니다. 템플 1혜성이 얼음으로 성기게 엮여있는 돌들로 구성돼 있다면 충돌에 따른 분화구는 얕고 넓게 패이고 많은 물체들이 튕겨나올 것으로 예상됩니다. 템플 1혜성이 대부분 딱딱한 얼음으로 돼 있다면 충돌로 보다 깊고 좁은 구덩이가 패이면서 튕겨 나오는 물체도 별로 없을 것으로 과학자들은 보고 있습니다. 또는 템플 1혜성이 연하고 엉성한 물체로 형성돼 있으면 임펙터는 큰 구멍도 내지 않은채 빨려들어갈른지도 모릅니다. 따라서 임펙터의 충돌로 템플 1혜성 표면에 생기는 분화구는 상황에 따라 불과 몇 센티미터일 수도 있고 몇 10 미터가 될 수도 있습니다.

메릴랜드 대학의 마이클 어헌 교수의 말입니다. “ 템플1혜성 내부에 관한 아무런 자료도 없습니다.그래서 �K임펙트호를 통해 혜성 내부를 알아내려고 하는 것입니다. 그리고 또 한 가지는 혜성이 궁극적으로 가스분출을 멈추게 되는데 그 원인이 내부의 가스가 모두 소멸되기 때문인지 아니면 표면에 어떤 �M딱한 껍질이 생겨서 얼음 내부의 가스가 분출되는 것을 막기때문인지 알수가 없습니다. ”

마이클 어헌 교수는 �K임펙트호로부터 임펙터가 템플1 혜성에 충돌하더라도 그 충격이 너무 미약하기 때문에 템플 1혜성의 궤도는 별로 바뀌지 않을 것으로 예측합니다.

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