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콜럼비아호, 많은 자료 미리보내 귀중한 데이터 건져 - 2003-02-07


미국 우주 왕복선, 컬럼비아호는 순전히 과학 임무를 수행하고 귀환하다 지난 1일 아침 착륙을 불과 수분 앞두고 공중 폭발했습니다. 컬럼비아호가 수행한 과학 연구 활동이 무엇이었으며, 미국 항공 우주국, 나사의 유인 우주선 과학 연구 계획의 장래를 살펴봅니다.

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우주 왕복선이 최근에 행한 임무는 대부분, 지구를 궤도 선회하고있는 연구 실험실인 국제 우주 정거장을 건설하고 지원하는 것이었습니다. 그러나, 컬럼비아호의 이번 임무는 달랐습니다.

컬럼비아호 자체가 궤도를 선회하는 과학 실험실이 됐던 것입니다. 컬럼비아호의 우주비행 승무진 7명은 “검댕”에서 세포 생물학에 이르기까지 모든 것을 연구하는 16개국의 약 80개 연구 활동 계획을 수행했습니다. 나사의 과학 연구 담당자인 하워드 로쓰씨는 컬럼비아호의 실험들이 기대했던 것보다 더 훌륭한 성과를 거두었다고 말했습니다.

로쓰씨는 이번 비행에서 우주선내 실험이 이례적일 정도의 대단한 성공을 거두었다고 말했습니다. 갑작스런 고장이 전혀 없었던 것은 아니지만, 단지 승무원 한사람의 힘으로 모든 것이 고쳐졌다고 그는 말했습니다.

한가지 계획에서, 컬럼비아호 우주 비행사들은, 물건이 탈때 생기는 주요 공해 물질, 검댕의 형성 과정을 면밀히 살펴보았습니다. 과학자들은 검댕이 인체에 유해한 것으로 알고있지만, 검댕의 형성 과정에 관해서는 잘 모르고 있다고 로쓰시는 지적하고, 검댕에 관한 이번 실험에서 놀랄만한 성과를 얻었다고 말합니다. 로쓰씨는, 이 실험에서 담당 연구원은 이전에 지상에선 물론이고 앞서의 우주 비행에서도 결코 본일이 없는 현상을 목격했다고 전하고, 그러한 현상은 연구원이 이 실험에서 기대해볼 수도 있었던 가장 훌륭한 자료였다고 말했습니다.

나사의 과학 연구 담당자인 로쓰씨는, 컬럼비아호의 다른 연구원들도 역시, 자동차 엔진을 설계하는데 도움이 될수도있는 연소에 관한 또다른 한 실험에서 훌륭한 자료들을 얻었다고 말했습니다.

이들 우주인은, 컬럼비아호가 궤도에 머물고있는 동안, 이들 실험에서 얻은 자료의 일부를 지구로 보냈으며, 그래서 컬럼비아호의 참변에도 불구하고 그 자료들은 건질수가 있었습니다.

그러나, 컬럼비아호의 실험 결과, 특히 식물과 동물, 세포 그리고 우주인 그들 자신에 관한 실험 결과의 상당부분이 상실됐다고 로쓰씨는 안타까와했습니다.

로쓰씨는, 이번 우주에서의 실험이 컬럼비아호와 함께 지구로 돌아올 동식물의 종과 그 표본 및 자료에 의존하는 것으로서, 이 방면에서의 손실은 상당한 것이며, 어떤 경우는 아마 완전한 손실일 것이라고 지적하고, 정말 불행한 일이 아닐수없다고 말했습니다.

로쓰씨는, 얼마나 많은 것을 잃었는 지를 정확하게 말하기는 너무 이르다고 말하고, 나사가 지금 최우선적으로 해야할 일은 우주 비행사 7명의 유가족들이 이같은 참변을 이겨나가도록 돕는 것이라고 덧붙였습니다. 그런 다음 나사는 컬럼비아호 참사가 자체의 유인 과학 연구 계획에 미치게될 영향을 평가할 것이라고 로쓰씨는 말했습니다. 그리고 우주 왕복선의 과학 연구 임무는 당분간 중지됩니다.

그러나, 나사의 우주 왕복선 계획 및 국제 우주 정거장 담당 최고 책임자인 마이클 코스텔니크씨는 우주 정거장에서 연구 활동을 하고있는 과학자들이 현재도 있음을 지적합니다.

코스텔리니크씨는, 오늘 현재도 지구 주위 궤도에선 많은 과학 및 연구 활동이 벌어지고있다고 지적하고, 이 점을 잊지말아야하며, 그러한 활동은 조금도 위축됨이 없이 그대로 계속될것이라고 말했습니다.

그러나, 비판자들은 과학을 위해 사람을 우주로 보내는 것이 그만한 가치가 있는지 의문시하고 있습니다. 미국 물리학회의 로버트 박 대변인은 우주 왕복선이나 우주 정거장에서 행한 연구 활동이 중요한 영향을 미친 과학 분야는 전무하다고 지적합니다.

박 대변인은, 우주에서의 연구로 생긴 자료의 가치를 과학계는 면밀히 살펴보아야한다고 말하고, 지금까지 우주에서의 연구 결과가 저명한 기관지들에 실린 일은 흔치않다고 지적했습니다.

이에 대해, 나사의 하워드 로쓰씨는 동의하지않습니다. 로쓰씨는, 나사가 가장 저명한 기관지들에 연구 결과를 게재해오고 있으며, 유인 우주 비행 결과에 근거한 기사들이 이들 가장 저명한 기관지들에 표제 기사로 다루어지기도 했다면서 반박했습니다.

그러나, 미국 물리학회의 박 대변인은, 우주에서의 연구 활동을 지상에서 원격 조종으로 수행할수 있을 정도로 기술이 급속도로 발전하고 있어, 유인 우주 비행의 중요성이 떨어지고 있으며, 우주에서의 연구 활동경비도 훨씬 줄어들고 있다고 말했습니다.

박 대변인은, 우주에 근거한 연구 활동을 최저 수준으로 유지해, 유인 우주 계획의 규모를 대폭 축소하도록 노력해야할 것으로 본다고 말했습니다.

그러나, 나사와 조지 부쉬 미국 대통령은, 미국이 유인 우주 계획을 고수할 결의로 있다고 말했습니다. 지난 4일 거행된 컬럼비아호 우주 비행사 7명에 대한 추도식에서 부쉬 대통령은 우주 탐사와 미지의 세계에 대한 발견이라는 대의는 이른바 인류의 가슴속에 새겨진 소망이라고 말했습니다.

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