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지구 생명체의 웅장함 상징하는 미국 캘리포니아 주 북부의 붉은 삼목 (E)


4월 22일은 지구의 날입니다. 지구의 날은 지구의 환경과 다양한 생명체를 보호 하고 보존해야 할 필요성에 대한 경각심을 높이기 위해 제정됐습니다. 지구의 생명체 가운데 웅장함과 다양함의 대표적인 상징으로는 미국 캘리포니아 주 북부의 거대한 붉은 삼목이 있습니다.

미국 캘리포니아 주 아뇨 누에보 주립공원에는 미국 서부에 남아있는 몇 안되는 고유의 붉은 삼목이 있습니다. 거대한 붉은 삼목은 높이 약 1백 20미터까지 곧게 뻗어오른 뒤 바늘 모양의 잎사귀가 나무의 정수리를 이룹니다.

30년 넘게 공원 관리인으로 근무해온 게리 스트라켄 (Gary Strachen) 씨는 “거대한 붉은 삼목은 생기와 감정을 불어넣는다는 게 핵심”이라며 “이제 전세계인들은 고대의 삼림을 보존하고 보호하는 것의 중요성을 깨달은 것 같다”고 말했습니다.

고대의 삼림은 캘리포니아 주의 해안가 지역에서만 볼 수 있다고 환경과학자인 포르셔 할버트 (Portia Halbert) 씨는 말합니다.

할버트 씨는 “고대의 삼림은 안개 물방울이 있는 캘리포니아 주에만 있다”고 말했습니다. 안개가 바다로부터 들어오면 붉은 삼목의 작은 바늘 잎사귀에 맺혀서 나무의 뿌리로 떨어지면서, 붉은 삼목은 캘리포니아 주의 지중해 기후에서 서식할 수 있다는 게 할버트 씨의 설명입니다.

할버트 씨는 캘리포니아 주에는 연간 6~7개월 간 비가 내리고 나머지 기간은 건조하다며, 따라서 안개 물방울은 붉은 삼목이 매우 길고 건조한 기간 동안 서식할 수 있게 해준다고 말합니다.

일반 나무들은 뿌리가 깊어서 지하수까지 뻗어나갑니다. 그러나 붉은 삼목은 지표상에 고이는 수분에 의존한다고 할버트 씨는 설명했습니다.

할버트 씨는 “붉은 삼목의 뿌리는 땅 속으로 깊이 1미터 내로 들어가며 뿌리들은 서로 뒤엉켜 있고 나무들은 함께 자라고 곧게 설 수 있도록 서로 부축해 준다”고 말했습니다. 할버트 씨는 “붉은 삼목은 인접한 나무가 떨어지면 지지기반을 잃게 돼 함께 떨어진다”고 말했습니다.

나무가 떨어지면 그 자리에 그대로 남아 있는 채 매우 천천히 썩습니다. 일반적으로 곤충들이 떨어진 나무를 먹고 분해시키는데 곤충들은 붉은 삼목에서 발산되는 타닌산을 싫어하기 때문입니다. 타닌산은 붉은 삼목의 나무껍질에 진한 적갈색이 돌게 하는 화학성분입니다.

그러나 삼림지마다 죽은 나무와 다른 잔해를 제거할 방안이 필요합니다. 할버트 씨는 붉은 삼목의 생태계는 자연적으로 50년에서 75년마다 일어나는 번갯불에 의존한다고 말했습니다. 번갯불은 땅 위에서 시작해 주로 근계로 내려간 뒤 줄기 속으로 올라갑니다.

할버트 씨는 “번갯불은 이후 마치 나무 속의 가마처럼 계속 타오른다”며 “어떤 때는 불이 너무 오래 타고 뜨거운 나머지 나무의 중간 부분 전체를 태워버린다”고 말했습니다.

할버트 씨는 붉은 삼목 안에 서서 하늘을 바라볼 수도 있다며 그러나 나무의 살아 있는 조직은 손상되지 않았기 때문에 나무는 완전히 살아있다고 말했습니다. 나무껍질은 겉에서 보호된 반면 내부 조직은 안에서 보호된다는 것입니다. (끝)

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April 22nd is Earth Day, an annual observance meant to raise awareness of the need to protect and preserve the global environment, and the planet's rich diversity of life. Of all the species of life on earth, none are as grand a symbol of life's majesty and diversity as the giant redwood trees of Northern California and the coastal ecosystem in which they have grown for tens of millions of years. VOA's Adam Phillips reports from one of the West's last old-growth redwood forests.

It is midday in California's Año Nuevo State Reserve, home to one of the last original stands of old-growth redwood trees left in the West. These giants can stand ramrod straight nearly 120 meters high before their branches of needled leaves form the crowns, mostly obscuring the sun. After one's eyes adjust to the dim golden-green light, the first thing one notices is the hush.

"These trees are very unique, and any human being that walks amongst them for a while ... realizes how magnificent this forest is," says Gary Strachen, who has been a park ranger here for more than three decades. "These huge, huge, huge trees... they do give off a spirit, and they inspire. And I think humans worldwide now have realized that it's important to keep and protect ancient forests like this."

Redwoods are "survivors," says Ranger Strachen. And for him, they convey a sense of the prehistoric era in which they originally flourished. "If we were to see a dinosaur walk through this forest, I wouldn't blink an eye," adds Strachen, who often comes here even on his days off.

These ancient forests are found only in the areas of California near the ocean, where they can collect the so-called "fog drip," explains Portia Halbert, an environmental scientist for the state. "The fog collects on the little needles of the tree and then it drops on the tree roots and the plant is able to live in our Mediterranean climate."

Mediterranean climates have rain about seven months a year followed by five months of sunny days. Halbert explains fog drip allows the trees to survive the long, dry periods.

Unlike most trees, which have deep roots to reach underground water, redwoods rely on the moisture that pools on the forest floor. Redwood roots extend only about one meter into the ground. In a stand such as this, the roots of the trees intertwine, forming a web that keeps these tall trees upright.

As a result, Halbert says, "You'll have trees that are more likely to fall down when adjacent trees fall down because they've lost that support of their neighbors."

When those trees do fall, they tend to stay where they are and to decompose very slowly. That's because insects, which normally eat and break down fallen trees don't like tannin, the chemical that gives redwood bark its deep russet color.

But all woodlands need some way to clear out dead wood and other debris. Redwood ecosystems rely on the lightning fires that naturally occur every 50 to 75 years.

The blazes begin above ground, often travel down to the shared root systems beneath the groves, then upward inside the trunks where they continue to burn, eventually hollowing out the entire middle portion of the tree.

"One can stand inside a redwood tree and look up and see the sky. But the tree is totally alive because its living tissue isn't damaged," explains Halbert. "The bark is protected on the outside and the inner tissue is protected on the inside."

Today, there are birds in the skies above the trees, such as the giant pileated woodpecker whose sound Strachen likens to a sledgehammer, and the Marbled Murrelet, a web-footed seabird that spends most of its time far offshore in the Pacific Ocean. It was once a great mystery where this bird nested. But in 1974, scientists learned that it actually flies up to 80 kilometers inland to lay its eggs in the tops of old growth trees like these.

"If you are sitting in here at dusk or early in the morning, it will be all quiet and all of a sudden ... you will hear a whistling sound and see this black streak that looks like a stealth jet," says Strachen, "and it will be flying so fast right through the canopy."

The Marbled Murrelet is nearly gone from nearby Oregon and Washington states as their old growth forests have been logged out. But vigorous efforts in California to preserve habitats like this have allowed this endangered bird to continue to thrive in the Golden State.

Ranger Strachen says that everyone should be exposed to the magic of these natural wonderlands. "I am a firm believer that every leader in the world should be made to sit in an ancient forest and just sit there and just think. It is a place where you find peace. It is a place where you think clearly."

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