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미국 대선 첫 예비선거 뉴햄프셔에서 개막 (E)


미국 대통령 선거의 공화당과 민주당 후보 선출을 위한 첫 번째 예비선거인 뉴햄프셔 주 예비선거가 8일, 주 전역에서 시작됐습니다. 오늘 실시되는 뉴햄프셔 예비선거의 핵심 관심사는 미국의 첫 흑인 대통령을 노리는 바락 오바마 상원의원이, 전국 단위 투표에서 아직은 선두를 유지하고 있는 힐라리 클린턴 상원의원을 지난 주의 아이오와 주 당원대회에 이어 다시 따돌릴 수 있을지 여부입니다. 뉴햄프셔 주의 `엑세터'라는 작은 마을의 분위기를 통해 민주 공화 양당의 예비주자들에 대한 유권자들의 여론을 알아봅니다.

뉴햄프셔 주는 미국의 50개 주들 가운데 아주 작은 주에 속하지만 대통령 선거에서 전통적으로 가장 먼저 치러지는 예비선거를 통해 후보지명 경선에 불을 당기는 중요한 역할을 해왔습니다. 그리고 뉴햄프셔 예비선거의 또 한 가지 전통적인 중요한 특징은 이곳 유권자들의 많은 수가 예비주자들과 아주 작은 규모의 유세모임을 통해 사실상 일 대 일의 문답을 가진 다음에야 표심을 정하는 경향이라고 스티븐 헤스, 브루킹스연구소 선임 연구원은 지적합니다.

뉴햄프셔 주 유권자들은 예비주자들과 한 번쯤 직접 눈을 마추고 악수를 나누지 않고는 표심을 굳힐 수 없다고 느낀다는 것입니다.

이번 뉴햄프셔 예비선거에서는 불과 닷새 전에50개 주 가운데 제일 먼저 치러진 아이오와 주 당원대회 결과 민주당의 바락 오바마 상원의원과 공화당의 마이크 허커비 전 아칸소 주지사가 각각 승리함으로써 백악관을 향한 접전이 펼쳐지고 있습니다. 민주당의 선두주자 힐라리 클린턴 상원의원과 공화당의 선두주자인 루돌프 줄리아니 전 뉴욕시장이 각각 선두를 내어준 가운데 뉴햄프셔 유권자들의 첫 예비선거가 치러지는 것입니다.

뉴햄프셔주 유권자들 가운데 45 %가 무소속이며 흔히 이들의 표심이 어떻게 나타날지 가늠하기 어려운 것이 이 곳의 특이한 투표성향이기도 합니다.

아메리칸대학교의 대통령 역사 전문가인 앨런 리히트먼 교수는 뉴햄프셔 주 예비선거에서 무소속 유권자들이 큰 역할을 하는 것은 이들이 공화당이건 민주당이건 양당에서 예비주자를 선택할 수 있기 때문이라고 설명합니다.

그리고 아주 작은 주인 뉴햄프셔에서 무소속 유권자들이 상당히 큰 비중을 차지하기 때문에 뉴햄프셔가 흔히 무소속 성향의 주라는 평을 듣기도 합니다.

뉴햄프셔 주 무소속 유권자인 린다와 존 눈이라는 부부는 오랜 해외생활에서 돌아온 지 얼마 안되기 때문에 다른 누구보다도 이번 선거에 관해 많은 정보를 알아야 한다면서 우선은 건강보험과 이라크 전쟁이 주된 의제라고 말합니다. 이들 부부 역시 아직 표심을 결정하지 못했다면서 그러나 남편은 오바마 의원 쪽으로 상당히 기울어져 있다고 말합니다.

남편 존 눈 씨는 오바마 의원을 과거 예비선거에서 선두보다 뒤쳐지는 것으로 보였던 존 F. 케네디 전 대통령 같은 후보로 생각한다고 말합니다. 눈 씨는 오바마 의원이 말하듯이 변화에 대비하고 있으며 누군가 다른 후보를 원한다는 것입니다. 여론조사에서 오바마 의원은 민주당 후보로서 워싱턴 정계에서 정책적 변화를 일으키는 데 성공적인 정치인으로 부각되고 있습니다.

한편, 공화당 쪽에서는 침례교 목사 출신인 마이크 허커비 전 아칸소 주지사가 많은 전문가들의 예상을 깨고 선두주자인 미트 롬니 전 매사추세츠 주지사와 존 맥케인 상원의원을 제치며 뉴햄프셔 예비선거에 돌풍을 몰아왔습니다.

이 같은 상황에서 공화당 예비주자들은 맥케인 의원을 비롯해 모두가 허커비 후보 따라잡기에 전력을 기울이는 분위기가 형성되고 있다는 것입니다.

Voters will go the polls Tuesday in the northeastern U.S. state of New Hampshire for America's first presidential primary. Public opinion polls show the races for the Democratic and Republican nominations are extraordinarily close, following more than a year of campaigning by a large field of candidates. VOA Correspondent Meredith Buel has details in this report from Exeter, New Hampshire.

Small, picturesque towns like Exeter dot the landscape here in New Hampshire, best known as the first U.S. state where Americans go to the polls to select the Republican and Democratic Party's nominees.

The beautiful, snow-covered landscape provides a pastoral backdrop for a primary election that frequently propels political candidates toward their party's nomination for president.

"The value of the early primaries is precisely to have a slingshot effect, to propel you towards victory in the later primaries," said Allan Lichtman, a professor and presidential historian at American University in Washington.

Victories in the recent Iowa caucuses by the Democratic Senator from Illinois, Barack Obama, and the former Republican governor of Arkansas, Mike Huckabee, have reshaped the race for the White House.

They defeated national frontrunners New York Democratic Senator and former first lady Hillary Clinton and former New York Mayor Rudy Giuliani, a Republican.

Unlike voters in larger states with later primaries, voters here in New Hampshire have the opportunity to meet with the candidates in relatively small groups and ask them questions about important issues.

"These people have been studying," said Stephen Hess, a senior fellow and political analyst at the Brookings Institution. "They almost feel that they can not vote for the candidate unless they have personally looked him in his eye and shook his hand."

About 45 percent of New Hampshire's voters are independent, and it is often difficult to predict how they will vote in the primary.

"Independents play a huge role in the New Hampshire primary because they can choose to vote in either the Republican or Democratic primaries," said historian Allan Lichtman. "They could be a large segment of the vote in a very small state and a very independent-minded state like New Hampshire."

Here in Exeter two of those independent voters are Linda and John Noon, who have just moved back home after living abroad in Europe.

"Well I am interested to hear what the candidates have to say because I have been living overseas so I need to hear more information. But I am interested in what their ideas are on health care and the war [in Iraq], mainly," said Linda.

This husband and wife say they are both still undecided about who to vote for, but Mr. Noon says he is leaning toward Barack Obama.

"I think of him as someone like [President John F.] Kennedy who was kind of an underdog. I am ready for a change, and I would like to see someone in there who is different," he said.

Polls show Obama, who is campaigning to be the first black man elected as America's president, is succeeding in identifying himself as the Democratic candidate most likely to bring change to policies in Washington.

"Certainly if Obama wins here on Tuesday then it is going to be on to states like South Carolina where there is a large African-American population," said Dante Scala, a professor of political science at the University of New Hampshire. "If African-American voters look and see that Obama is for real, that a black candidate can win in two of the whitest states in the country, they are going to take Obama seriously and get on the bandwagon. If that happens, then it is tough to see where Hillary Clinton is going to break through."

For the Republicans, Mike Huckabee, a former Baptist preacher, stunned many analysts by winning the Iowa caucuses.

In New Hampshire, polls say Huckabee currently trails former Massachusetts governor Mitt Romney and Arizona Senator John McCain.

"What is at stake here in New Hampshire on the Republican side is really the contest to be the anti-Huckabee candidate, and John McCain really wants to get in that position and he can with a victory in New Hampshire," said Scala.

So here in Exeter and across New Hampshire voters are preparing to select their candidates for president.

Winning New Hampshire is no guarantee a politician will win his or her party's nomination, but a victory here will provide a boost for any candidate in this year's highly competitive race for the White House.

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