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[워싱턴 초대석] 미국에서 한국 음식 전파하는 존 니호프 '미국요리학교' 교수


요즘 미국에서는 한국 음식이 '건강 음식'으로 새롭게 주목 받고 있습니다. 지난 8일에는 미국 최고의 미래 주방장을 길러내는 뉴욕 '미국요리학교' (Culinary Institute of America, CIA)에서 한국 음식 축제가 벌어졌었는데요. 한국 전통음식을 한국 사람들보다 더 잘 만드는 존 니호프 '미국요리학교' 교수는 하루에 두 끼는 꼭 한국 음식을 먹는 한국 음식 애호가입니다. 한국 토종 학생들에게 한국 음식 요리법을 전수하는 미국인 니호프 교수를, 서지현 기자가 만나봤습니다.

문1: 교수님, 이번 달 열린 한국 음식 축제는 어땠나요? 사람들이 굉장히 많이 참석했었다고 들었는데요.

답 1: 지난 '한국 음식 축제' 행사는 정말 멋졌습니다. 학생들은 물론 지역 정치인들, 의사, 교수, 지역 주민 등이 모여 한국 음식을 맛봤습니다. '미국 요리학교' 학생들이 직접 만든 22가지 한국 요리를 선보였는데요. 전통 요리부터 일반 음식, 한국식과 서양식이 결합된 이른바 '퓨전(Fusion) 요리 등 종류가 다양했습니다. 특히 이번 행사에서는 한국인이 아닌 외국 국적의 학생들에게 한국 음식 재료를 나눠주고 자유롭게 요리하는 경연대회도 열었는데요. 각 국 학생들이 출신지의 배경과 문화에 맞춰 만든 '퓨전 요리'가 상당히 이색적이었습니다.

문 2: 미국인으로서 한국 음식 전문가가 된 교수님의 경력이 이채로운데요. 처음에 어떻게 한국 음식을 접하게 되셨나요?

답2: 제가 요리에 몸 담은 게 올 해로 20년 째인데, 그 중 절반인 지난 10년 간 아시아 요리를 연구했습니다. 특히 저는 한국적인 요리에 아주 관심이 많은데요. 한국인과 결혼해 한국인 친척들이 많이 있고, 하루에 두 끼는 꼭 한국 음식을 먹으니 한국 음식과 상당히 인연이 많은 셈이죠.

문3: 하루에 두 끼나 한국 음식을 드신다구요? 그럼 김치도 잘 드시겠네요?

답3: 제 생각엔 한국 사람보다 제가 더 김치를 좋아할 걸요. 김치는 정말 훌륭한 음식이라고 생각합니다. 그리고 김치는 제가 직접 만듭니다. 네, 미국인도 김치를 만들 수 있답니다. 좋은 재료만 있다만 만들기가 그렇게 어렵진 않다고 생각해요.

문4: 아시아 전반의 음식을 오랫동안 연구해왔다고 하셨는데, 한국 음식과 다른 아시아 국가들의 음식에는 어떤 차이점이 있습니까.

답4: 한국 음식은 다른 아시아 국가들의 음식과 상당히 차이점이 큽니다. 신선한 지역 산물과 건강한 조미료를 사용하죠. 또 요리 가짓수가 크게 많지 않으며, 비교적 요리하기가 쉽습니다. 맛과 향이 섬세하고, 소박하며, 독특합니다.

문 5: 특히 미국에서는 일본 음식이 '스시(SuShi)'라는 이름으로 상당히 인기가 있는데요. 일본 음식과 중국 음식에 비해 한국 음식이 어느 정도의 경쟁력을 갖고 있다고 보십니까.

답 5: 제가 보기엔 한국 음식은 일본 음식의 예술적인 면과 중국 음식의 화려한 면을 복합적으로, 더 나은 방식으로 변모시킨 것 같습니다. 특히 한국 음식은 '향'이 뛰어납니다. 또한 각 재료 하나 하나에 집중한다는 특이점이 있습니다. 저희 '미국요리학교'에서는 각 국의 다양한 음식 문화를 접합 시키고 있는데요. 지난 번 한국 음식 축제에서도 프랑스 요리기술을 한국 음식재료와 접합한 이른바 '김치 칸소메' 라는 음식이 선보였습니다. 굴과 김치 등 한국적 재료를 프랑스 식으로 요리한 것인데 굉장히 인기가 높았습니다.

문 6: 미국 요리학교의 학생들은 한국 요리를 많이 배운다고 알고 있는데요. 학생들의 반응은 어떻습니까.

답 6: '미국요리학교'에서는 아시아 전역의 음식을 배우는데 그 가운데 한국 음식에 특히 관심을 기울이는 것 같습니다. 우선 '미국 요리학교'에는 65명의 한국인 학생들이 있습니다. 또 한국 국적의 학생이 아니더라도 한국 음식에 대해 배우려는 열기는 매우 높습니다.

문 7: 미국에서 한국 음식이 '건강 음식'으로 각광 받고 있는데, 그 열기가 어느 정도인가요?

문 7: 한국 음식은 언제나 건강에 주력해왔습니다. 예전에는 사람들이 몰랐을 뿐이죠. 한국 음식에는 채소가 많이 쓰이고, 소금은 적게 쓰입니다. 또 생선을 이용한 요리가 많고, 육류를 사용하긴 하지만 서양 음식보다는 적게 사용합니다. 균형이 잘 잡힌 것입니다. 미국은 지금 균형 있는 건강 음식에 대한 유행이 일고 있는데, 그런 면에서 주목 받을 가치가 충분한 거죠.

문 8: 최근에 한국을 다녀오셨다고 들었는데요. 어떤 새로운 음식들을 맛보셨나요?

답 8: 서울에서 몇 주 간 지내다가 얼마 전에 돌아왔는데, 한국에는 이른바 패스트푸드 음식점이 적다는 게 좋았습니다. 특히 이번 한국 방문에서는 길거리 음식이 굉장히 인상적이었습니다. 한국의 길거리 음식 역시 매우 건강에 좋은 음식들이었습니다.

문 9: 미국에서 한국 음식이 어느 정도 성공할 수 있을 것으로 보십니까.

답 9: 저는 정말 한국 음식이 세계에서 가장 유행하는 음식이 될 수 있을 것이라고 믿습니다. 일본 음식과 중국 음식은 미국에서 비교적 쉽게 접할 수 있는 대중 음식으로 자리 잡았습니다. 미국인들은 이제 좀 더 새로운 맛과 향을 찾고 있는데, 한국 음식이 그 자리를 메워줄 것으로 생각합니다.

문 10: 한국 음식의 세계화에 있어 무엇이 가장 시급할까요.

답 10: 일단은 사람들이 맛을 봐야 합니다. 한 번 맛을 보면 이들은 한국 음식을 받아들이고 이해하게 될 것입니다. 또한 사람들이 한국 음식에 김치만 있는 게 아니라는 것을 알아야 합니다. 해외에서는 한국 음식 가운데 육고기나 다른 여러 종류의 음식이 있다는 것을 잘 모르고 있습니다.

문 11: 한국은 지역별로 서로 다른 음식 문화를 갖고 있는데요. 혹시 북한 음식을 맛보신 적이 있습니까.

답 11: 저는 북한 음식을 맛 본 적은 아직 없습니다. 하지만 다른 지역 음식들은 많이 먹어 봤는데요. 한국에 갈 때마다 여러 지역의 서로 다른 형식의 한국 음식을 가능한 한 많이 먹어보려고 하고 있습니다. 제가 제일 좋아하는 음식은 녹차를 이용한 음식인데요. 그 향이 매우 독특하고 좋았습니다.

문 12: 음식은 정치나 분쟁 등을 뛰어넘는 특징을 지닙니다. 교수님께 '음식'은 어떤 의미인가요.

답 12: 제게 있어 음식은 문화이자, 철학, 종교, 의학 등 그 모든 것이 복합된 것입니다. 오랜 역사를 지닌 한반도에서 '음식'이 중요한 이유가 거기에 있다고 생각합니다. 음식을 통해 사람들이 모이고 화합할 수 있다고 생각합니다.

한국음식이 세계에서 가장 유행하는 음식이 될 수 있을 것으로 믿고 한국음식 요리법을 전수하는 니호프 교수에게 박수를 보내고 싶네요.

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