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[미국은 지금] 메틸수은 오염 방지 노력에도 오염 위협 상존


미국내 주요 현안과 관심사를 알아보는 ‘미국은 지금’ 시간입니다. 미국에서는 메틸수은 오염을 방지하기 위해 연방 정부 차원에서 각종 시책이 시행되고 있지만 대중 보건, 특히 가임 여성들과 어린이 건강, 그리고 환경에 대한 메틸수은의 위협은 그대로인 것으로 지적되고 있습니다. 오늘은 미국의 메틸수은 오염 실태와 방지조치들에 관해 알아봅니다.

Q:미국에서 메틸수은 오염을 방지하고 완화시키기 위해 수 십년 동안 여러 가지 조치들이 시행되고 있지만 메틸수은의 오염에 의한 위협은 별로 줄어들지 않고 있다는데 어느 정도인가요?

A : 유.에스.에이 투데이 신문이 보도한 걸 보면 미국의 메틸수은 배출은 1990년 이래 도시와 의료 기관의 유해 폐기물 소각시설이 폐쇄되거나 현대시설로 대체됨으로써 거의 절반가량 줄어든 것으로 나타나 있습니다. 그러나 미국 연방 환경보호청, EPA는 임신 여성들이 메틸수은에 오염된 물고기를 섭취하는 것 때문에 매년 60만 명에 달하는 아기들이 되돌릴 수 없는 뇌손상을 입은채 태어난다고 지적하고 있습니다.

Q: 미국에서 수은배출량이 17년 동안 절반 가까이 줄어들었다면 나머지 절반은 어떻게 배출되고 있다는 건가요?

A : 미국의 8천 여개에 달하는 강과 호수, 만 등이 여전히 수은오염에 노출돼 있습니다. 대규모 수은배출 원천의 하나인

약 5백개에 달하는 석탄화력발전소들이 최대 규제대상으로 지목되고 있다고 합니다. 미국에서 17년에 걸쳐 수은배출이 절반 가까이 줄어들었지만 석탄화력발전소의 굴뚝에서 뿜어져 나오는 연기에 의한 수은배출은 오히려 늘어났기 때문입니다. 유.에스.에이 투데이 신문은 EPA의 유독성 물질에 관한 자료를 분석해 본 결과 약 5백개의 석탄화력발전소들이 2005년에 48.3톤의 수은을 배출한 것으로 나타났다고 보도했습니다. 2000년 이래 다른 모든 산업분야의 수은배출은 33 %나 감소된 것에 비해 석탄화력발전소들의 수은 배출은1 %씩 증가했다는 것입니다.

Q: 석탄화력발전소들의 수은배출이 늘어난 것은 별다른 규제를 받지 않기때문인가요?

A :바로 그렇습니다. 석탄화력발전소에 의한 수은배출이 39.8 %나 되는데 연방정부로부터 아무런 배출규제를 받지 않고 있다고 합니다. 의료기관 등에서 나오는 수은이 포함된 유독성 폐기물 소각시설들은 수은이 배출되지 않도록 시설을 바꾸든가 아니면 폐쇄되는 등 규제조치가 시행돼 12 %의 수은배출원으로 지목되고 있습니다.

Q: 미국 석탄화력발전소들의 수은배출에 대해 지금까지는 연방정부 차원의 아무런 규제조치가 없었지만 앞으로는 어떻습니까?

A : 연방 환경보호청, EPA는 2005년에 석탄화력발전소들의 수은배출 규제조치를 발표했습니다. 2010년까지 석탄화력발전소들의 수은배출량을 연간 15톤으로 제한한다는 것입니다. 앞에서 설명했듯이 2005년의 석탄화력발전소들의 연간 수은배출량이 48.3톤이었는데 이보다 30톤 남짓 줄이도록 한다는 겁니다.

Q: 천연가스나 그 밖의 다른 연료를 사용하는 화력발전소들의 수은배출량은 어떤가요?

A : 천연가스 화력발전소들의 수은배출은 13.4 %이고 석유와 그밖의 연료를 사용하는 발전소들의 수은배출은 4.3 %에 불과합니다. 천연가스,석유와 마찬지로 화석연료인 석탄화력발전소들의 수은배출량은 82.3 %로 압도적입니다.

Q: 석탄화력발전소들에 대한 연방 정부의 규제조치가 상당히 느슨하다는 생각이 드는데... 왜 그런걸까요?

A : 그 이유는 간단합니다. 석탄화력발전은 미국의 전력공급에 있어서 막대한 비중을 차지하는 산업이기 때문입니다. 석탄화력발전소는 미국 전체전력의 49 %를 생산하는 연간 3천 억 달러 규모의 큰 비중을 차지하는 산업입니다.연방 환경보호청의 담당관들은 석탄화력발전소의 수은배출을 급격히 감소케 하는 것은 업계의 비용부담이 너무 커진다고 말합니다. 또한 석탄화력발전소들의 수은배출이 격감된다고 하더라도 그에 따른 보건 혜택은 아주 적을 뿐이라는 것이 EPA의 판단입니다.

Q: 수은배출이 크게 줄어들면강과 호수 등의 오염이 그만큼 줄어들어 대중의 건강에 혜택이 될텐데 EPA의 그런 판단은 잘 납득이 안되는데요?

A : 그렇기는 합니다. 하지만 미국의 강과 호수 등에 오염되는 수은의 대부분은 미국이 아닌 다른 지역으로부터 날아와 낙하된다고 EPA는 말합니다. 다시 말해서 미국의 강과 호수 등에 낙하하는 수은 가운데 미국의 국내 산업에서 배출된 수은은 전체의 절반도 채 안되고 그 가운데 석탄화력발전소들에서 배출된 수은은 8 %미만이라는 것이 EPA의 통계입니다.

몇년 전에 미국의 질병통제 예방센터 즉 CDC가 실시한 연구결과에 따르면 출산 가능한 미국인 여성 10명중 1명은 수은에 노출된 관계로 신경 계통에 문제를 가진 아기를 출산할 가능성이 있는 것으로 나타났고 그 숫자가 매년 최소한 37만 5천명에 달하는 수준인데 메틸 수은 오염에 의한 위협이 줄어들어야할텐데 말이죠? 김근삼 기자 수고하셨습니다. 미국 미국 속으로 시간이 다됐군요. 항상 잊지않고 함께 해주신 여러분 대단히 고맙습니다.

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