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미 전문가 '불능화 팀, 방사능 오염 등 난관 직면할 것'


북한 영변의 핵 시설에 대한 불능화 작업을 실행에 옮기게 될 미국 정부 실무팀은 방사능 오염 등 안전 문제를 비롯해 여러 가지 어려움에 직면할 것이라는 분석이 나오고 있습니다. 유미정 기자가 좀 더 자세히 전해드립니다.

미국의 핵 전문가인 존 울프스탈 전략국제문제연구소(CSIS) 국제안보 담당 선임 연구원은 최근 이 연구소 홈페이지에 영변 핵 시설의 실태와 수준을 평가하는 기고문을 게재해 주목을 끌었습니다.

울프스탈 연구원은 기고문에서, 영변 핵 시설은 북한의 핵 중추신경이라기 보다는 ‘고물처리장’과 비슷하다고 지적했습니다. 울프스탈 연구원은 지난 1990년대 중반 미국 에너지부 소속으로 미-북 간 제네바 합의에 따른 영변 핵 시설 동결 감시단의 일원으로 현지를 방문했었습니다.

울프스탈 연구원은 당시 영변 핵 시설은 수도물이나 난방, 그리고 전기가 제대로 들어오지 않는 무너져 내리는 시멘트 구조물의 집합체라는 사실을 발견했다고 말했습니다. 또 영변 핵 시설에는 레이저나 현대식 컴퓨터 조차 있지 않았다고 울프스탈 연구원은 회고했습니다.

울프스탈 연구원은 구체적으로 불능화 대상 시설 가운데 하나인 5 MW 원자로에서 기술진은 국제시장에서 폐품을 끌어모아 만든 낡고 조악한 수준의 컴퓨터 통제장비를 보게 될 것이라고 말했습니다.

클린턴 행정부 시절 북한 담당관을 지냈고, 역시 영변을 방문했던 조엘 위트 CSIS 자문위원도 ‘미국의 소리' 방송과의 전화통화에서 영변 핵 시설은 첨단 핵 단지와는 거리가 멀다고 말했습니다.

위트 씨는 잘 모르는 사람들의 눈에 영변 핵 시설은 설치가 거꾸로 된 것 같이 보였다며, 하지만 북한은 다른 사람들이 가동 불가능이라고 생각했던 기계를 작동할 수 있는 능력을 가졌다고 말했습니다. 위트 위원은 이어 모든 것이 부족한 북한으로서는 그밖에 다른 도리가 없을 것이라고 말했습니다.

전문가들이 이처럼 불능화 대상 시설의 열악한 상황을 지적하고 있는 가운데, 기술진들은 불능화 작업 도중 안전에 대한 큰 위험을 감수하게 될 것으로 예상되고 있습니다.

울프스탈 연구원은 기고문에서 영변 핵 원자로의 방사능 수준은 단기간 방문자들에게는 안전할지 모르지만, 미국 안에서라면 강제로 폐쇄했을 만큼 심각하다고 말하고, 미국 기술진들은 안전을 위해서 작업 도중 계속 ‘방사 선량계’라고 불리는 방사선 측정기를 착용해야 할 것이라고 지적했습니다.

울프스탈 연구원은 특히 플루토늄 재처리 시설의 상태는 잘 알려져 있지 않지만 사용후 핵연료 재처리 과정은 가장 방사능이 많이 발생하는 활동이기 때문에 안전을 위해 미국과 한국 의료진들은 기술진들에게 아주 짧은 기간만 방사능 노출을 허용할 것으로 예상했습니다.

CSIS의 위트 자문위원 역시 이번 불능화 작업에서 가장 어려운 시설은 플루토늄 재처리 시설이 될 것으로 내다봤습니다.

위트 씨는 플루토늄 재처리 시설은 기술적으로 복잡하게 설치돼 있기 때문에 불능화하기가 가장 어려울 것으로 생각한다고 말했습니다.

한편 핵연료봉 제조공장은 낙후된 시설로 인해 불능화 작업이 가장 쉬울 것으로 예상되지만, 열악한 상황에 따른 위험도 가장 클 것이라고 울프스탈 연구원은 지적했습니다.

따라서 미국 불능화 기술진은 불능화 대상 시설 3곳에 들어갈 때마다 방사능 보호복이나 마스크, 모자, 장갑 등을 착용하고 매번 방사능 오염 여부를 점검받아야 할 것이며, 이같은 과정은 많은 시간을 소모하고 기술진들을 지치게 할 것이라고 울프스탈 연구원은 말했습니다.
불능화 기술진은 안전 문제 외에도 다른 애로사항들에 직면하게 될 것으로 예상되고 있습니다. 울프스탈 연구원은

미국 기술진이 필요한 장비들을 모두 북한 밖에서 수송해 와야 하고, AK-47 소총으로 무장한 북한 병사들이 지키고 있는 시설에서 숙식을 해야 하며, 작업장으로 가기 위해 매일 비포장 도로를 달려 4곳 이상에서 보안검문을 받아야 하는 열악한 환경에 처하게 될 것이라고 말했습니다.

또 북한은 텔레비전이나 위성전화 등을 금지해 기술진은 외부와 연락이 차단된 상태에서 무료함을 달래야 할 것이라고 지적했습니다.

울프스탈 연구원은 결국 불능화 이행 기술진은 임무의 중요성을 기억하고 그 일에 초점을 맞추는 것만이 어려운 환경에서 사기를 유지할 수 있는 유일한 방법이라고 말했습니다.

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