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[미국은 지금] 침입종 살인 불개미로 인한 피해, 연간 60억 달러


미국의 여러 지역에서는 토종 개미 종류가 아닌 외부로부터 침입한 불개미떼가 크게 번식해 농업에는 물론 전기시설이나 기계시설과 사람에게도 해를 끼쳐 막대한 손실을 초래하고 있습니다.

오늘은 문철호 기자와 함께 미국 여러 지역에서 막대한 손실을 초래하는 불개미때의 피해와 방제문제에 관해 알아봅니다.

문 : 미국의 여러 지역에서 토종개미가 아닌 불개미떼의 번식으로 큰 피해가 발생한다는데, 이 불개미는 어떤 종류이고 미국의 주로 어떤 지역에서 번식하는 설명해 주시죠.

답: 네, 미국 여러 지역에서 서식하는 문제의 불개미는 남미가 원산지인데요, 영어로는 임포티드 레드 파이어 앤트라고 합니다. 미국의 토종 개미가 아니라 침입종 빨강불개미라는 뜻이죠.

이 불개미는 1920년대와 30년대쯤에 미국 남동부 앨라배마주에 처음 옮겨온 것으로 알려졌는데 그후 계속 서식지가 넓어져 텍사스주 등 남부지역 여러 주들로 퍼지고 북쪽으로 옮겨가면서 동쪽으로 노스 캐롤라이나주와 버지니아주까지,그리고 서북쪽으로는 캘리포니아주 해안지대로까지 13개주, 3억2천만 에이커의 광대한 지역에 퍼져 있다고 합니다.

이 불개미는 날카로운 침을 갖고 공격당하면 상대를 쏘아 독성물질을 분비하는데 사람이 쏘이면 불에 덴것처럼 화끈거리는 통증을 느끼게 되고 심하면 생명이 위독해지는 경우도 있기 때문에 붙여진 이름이고 때로는 살인 불개미로 불리기도 합니다.

문 : 살인 불개미라고도 불릴 정도면 침으로 쏘는 독성이 상당한 것 같은데, 이 불개미가 커다란 피해를 일으킨다죠, 어느 정도인가요?

답: 네, 남미산 침입종 불개미떼는 농작물을 망쳐놓고 토양을 손상시키며 가축 사료에도 침투하는가 하면 전기장비와 기계까지도 손상시켜 그 피해규모가 미 전국적으로 연간 60억 달러, 한화로 거의 6조원에 달하며 텍사스주에서만도 연간 12억 달러에 달하는 피해가 발생한다고 합니다. 물론 농민들이 이 불개미에 쏘여 치료를 받는데 드는 비용과 심한 경우엔 일을 못하게 되기 때문에 발생하는 비용도 상당한 것으로 추산됩니다.

그런데 이 불개미가 피해만 일으키는 것은 아닙니다. 이 살인 불개미는 잡식성이어서 아무것이나 닥치는대로 먹어치우는데요, 목초지와 주택의 잔디밭 등에서 진드기를 잡아먹기도 하며 목화와 사탕수수의 해충인 면화씨바구미와 사탕수수대좀 그리고 그 애벌레들을 잡아먹기 때문에 일부 농민들에겐 해로운 것만도 아닙니다. 그러나 전체적으로 불개미의 피해가 더 크기 때문에 이를 방제하는 일이 시급한 실정입니다.

문: 그런데, 미국의 농업계에서 여러 가지 효능이 좋은 살충제로 방제가 되지 않나보죠?

답 : 남미산 침입종 불개미는 다른 개미들 처럼 군생을 이루어 3억2천만 에이커에 달하는 광대한 면적에 서식할 뿐만 아니라 그 숫자가 원산지인 남미의 불개미수 보다도 열 배나 더 많기 때문에 살충제를 사용하기가 어렵다고 합니다.

이 불개미는 적당한 습기와 태양볕이 있으면 어떤 곳에서나 서식하고 특히 비가 아주 드물게 내리거나 전혀 내리지 않을때는 땅표면으로부터 깊숙히 들어가 살아남는 특성을 지니고 있어 나쁜 조건에서도 생존율이 높은데다가 미국에 옮겨와 있는 불개미들에겐 이들을 잡아먹는 자연의 천적이 없기 때문에 줄어들기는커녕, 남미지역에서보다 더 왕성하게 번식하는 것으로 알려져 있습니다.

문 : 남미지역에서는 불개미의 천적들이 있었을텐데, 그런 것들을 미국에 들여와 이용할 수는 없나요?

답 : 네, 남미지역에서는 어떤 종류의 파리들이 불개미를 찾아 알을 낳으면 애벌레가 생겨나 불개미 머리속으로 뚫고 들어가 개미의 뇌를 먹어치워 죽게 만드는데 해충방제 전문가들은 그런 천적을 미국에 들여오면 같은 효과가 나타날른지 알수 없는 것이 문제라고 합니다.

설혹 그런 천적을 들여와도 불개미는 건조할땐 땅속 깊이 들어가기 때문에 천적에 노출될 가능성이 적기 때문에 천적에 의한 자연방제는 별로 가능성이 없어 보인다는 것입니다.

다만 현재, 불개미 몸속에 들어있는 바이러스를 이용해서 서서히 방제하는 방법을 위한 연구개발이 진행되고 있는 것이 한 가지 희망입니다. 이 바이러스는 불개미떼의 20퍼센트에서 발견되는데 이것이 더 많은 불개미에게 확산되도록 하는 방법을 살충제업계가 농무부 과학자들과 함께 개발중입니다.

미국내 주요 관심사와 화제들을 알아보는 ‘미국은 지금’, 오늘 시간을 마칩니다.

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